O clima selvagem de estrelas distantes pode afetar as chances de vida alienígena

Planetas extra-solares

Uma ilustração artística de como os eventos que acontecem no sol podem afetar as condições ao redor da Terra. Os planetas extrassolares - com e sem campos magnéticos - também podem ser afetados quando suas estrelas estão ativas. (Crédito da imagem: NASA)

A Terra sofre regularmente ejeções violentas de material do Sol, mas poderiam erupções semelhantes em outros sistemas solares tornar os planetas alienígenas inóspitos à vida?

Dois telescópios no deserto de Mojave estão procurando por essas explosões de atividade de estrelas, que podem afetar o desenvolvimento de planetas distantes e seus potencial para a vida . Quando o material flui de uma estrela diariamente, ele produz o que os cientistas chamam de 'clima espacial'. Mas o clima do sol pode ser ameno em comparação com o das estrelas mais abundantes da galáxia, as anãs-M.



'Como estamos encontrando planetas ao redor das anãs-M, eles serão expostos a um clima espacial muito mais ativo', disse Jackie Villadsen ao Space.com. Aluno de pós-graduação no Departamento de Astronomia do Instituto de Tecnologia da Califórnia (CalTech), Villadsen está trabalhando no programa Starburst com Gregg Hallinan, também do departamento de astronomia da CalTech. [ A Ira do Sol: Piores Tempestades Solares da História ]

Veja como erupções solares, tempestades e grandes erupções do sol funcionam neste infográfico do SPACE.com. Veja o infográfico completo da tempestade solar aqui.

Veja como erupções solares, tempestades e grandes erupções do sol funcionam neste infográfico do SPACE.com. Veja o infográfico completo da tempestade solar aqui.(Crédito da imagem: Karl Tate / SPACE.com)

Aponte e espere

Todos os dias, partículas carregadas do sol pelo vento solar bombardeiam a Terra. Às vezes, no entanto, esse clima espacial pode se tornar mais extremo à medida que o sol lança rajadas de plasma conhecidas como ejeções de massa coronal (CMEs), que têm o potencial de derrubar redes de energia e satélites na Terra.

Sem seu campo magnético, o planeta experimentaria efeitos ainda maiores desses CMEs: partículas carregadas poderiam remover o ozônio do planeta por anos a fio, permitindo que radiação prejudicial atingisse a superfície.

Como o sol é considerado uma estrela típica, é provável que os planetas ao redor de outras estrelas típicas também suportem CMEs e clima espacial. De particular interesse são os planetas ao redor de estrelas anãs M, que são menores que o sol e têm vida muito mais longa. Também conhecidas como anãs vermelhas, as anãs M constituem aproximadamente 70% das estrelas da Via Láctea, e alguns cientistas sugerem que pode haver até um planeta para cada estrela anã vermelha.

Embora a longa vida das anãs-M possa fornecer tempo suficiente para a vida evoluir nos planetas em seus sistemas, seu clima espacial extremo pode ameaçar essas chances . Flashes repentinos de brilho da superfície de uma estrela, chamados flares, geralmente precedem os CME, e os flashes nas anãs vermelhas são até mil vezes mais energéticos do que aqueles no sol.

Apesar de todo o seu poder, os flares podem ser difíceis de registrar. Eles aparecem aleatoriamente, essencialmente sem aviso. Estudos de CMEs no Sol são possíveis graças ao conjunto de telescópios dedicados ao monitoramento da estrela mais próxima da Terra. Pesquisá-los em estrelas próximas requer dedicação semelhante.

Para entender melhor clima espacial fora do sistema solar, nas anãs-M, bem como em outros tipos de sistemas estelares, Villadsen está estudando 15 estrelas ao longo de dois anos e meio com duas antenas de rádio no Observatório de Rádio Owens Valley, na Califórnia. Dos 15 alvos, oito são anãs vermelhas.

Ao manter as estrelas em observação quase contínua todas as noites, os cientistas serão capazes de observar as explosões serendipitosas que lançarão luz sobre o clima espacial em torno de outras estrelas.

'Para encontrar essas coisas, realmente precisamos apontar para outra estrela e esperar', disse Villadsen.

Encontrar um zoológico

Embora chamas tenham sido observadas em outras estrelas, nenhum CMEs extra-solar foi identificado. Portanto, as propriedades dos CMEs extrasolares permanecem um mistério. [As maiores erupções solares de 2015]

'É incrivelmente difícil de detectar com qualquer método', disse Villadsen.

Uma imagem de uma ejeção de massa coronal (CME) torcida e em formato helicoidal afastando-se do sol. Para estudar CMEs que vêm do sol, os cientistas podem bloquear o corpo principal e estudar a atmosfera externa, mas isso não é

Uma imagem de uma ejeção de massa coronal (CME) torcida e em formato helicoidal afastando-se do sol. Para estudar CMEs que vêm do sol, os cientistas podem bloquear o corpo principal e estudar a atmosfera externa, mas isso não é uma opção para outras estrelas.(Crédito da imagem: ESA)

No entanto, o sol demonstra uma relação entre fortes erupções solares e CMEs que outras estrelas deveriam se replicar, disse ela. Os alvos selecionados são as estrelas flamejantes mais próximas dentro de 7 anos-luz, o que deve significar que essas estrelas freqüentemente expelem CMEs.

Se a relação entre flares e CMEs escalar para outras estrelas - e Villadsen disse que espera que sim - os alvos devem experimentar uma taxa extremamente alta de CMEs. Incidentes como o evento Carrington, uma poderosa explosão solar de 1859 que resultou em uma aurora brilhante e interrompeu a atividade do telégrafo, podem ocorrer diariamente nesses planetas.

Para estudar os CMEs ejetados pelo sol, as espaçonaves criam um eclipse falso, bloqueando o corpo principal para permitir que os cientistas vejam a atmosfera externa. Outras estrelas não são tão bem resolvidas, tornando impossível ver a camada externa difusa na luz óptica de tão longe. Assim, em vez de pesquisar comprimentos de onda visíveis, os cientistas pretendem estudar as emissões de rádio das estrelas, observando a atividade que imita CMEs no sol nesse espectro.

Além das observações feitas em Owens Valley, observações simultâneas serão feitas ocasionalmente com outros telescópios. Isso inclui o Very Large Array e o Very Long Baseline Array, cujas sensibilidades maiores fornecerão uma melhor compreensão da atividade nessas estrelas distantes. Outras observações serão acionadas quando o projeto Starburst detectar grandes chamas.

As observações devem revelar vários eventos nas estrelas ativas, o que permitiria à equipe identificar e caracterizar CMEs.

'Encontraremos todo um zoológico de diferentes fontes de eventos', previu Villadsen.

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