Por que Vênus está de volta ao centro das atenções da exploração

A NASA anunciou em junho de 2021 que lançará duas missões a Vênus no período de 2028-2030.

A NASA anunciou em junho de 2021 que lançará duas missões a Vênus no período de 2028-2030. (Crédito da imagem: NASA / JPL-Caltech)

Vênus está recebendo um amor há muito esperado.

Na quarta-feira (2 de junho), a NASA anunciou que lançar duas missões para o planeta irmão terrivelmente quente da Terra em 2030 - um orbitador chamado VERITAS e uma sonda atmosférica conhecida como DAVINCI +.



A dupla interromperá uma longa seca de Vênus para a agência espacial, que não lançou uma missão dedicada à segunda rocha do sol desde o orbitador de mapeamento por radar Magellan em 1989.

Relacionado: Fotos de Vênus, o misterioso planeta ao lado

Outras organizações também estão colocando Vênus na mira. Por exemplo, as agências espaciais da Europa, Índia e Rússia estão desenvolvendo conceitos de missão Vênus para lançamento potencial na próxima década ou assim. E a empresa Rocket Lab, com sede na Califórnia, pretende enviar uma missão de caça à vida ao planeta em 2023.

Na verdade, podemos muito bem estar testemunhando o início de uma verdadeira campanha de exploração de Vênus.

'Minha sensação é que as pessoas ficarão surpresas com o quão interessante [Vênus] é', disse o cientista planetário David Grinspoon, membro da equipe do DAVINCI + e defensor de longa data de estudos mais aprofundados de Vênus.

'E se for esse o caso, então os resultados das primeiras missões também vão alimentar o desejo de mais missões, porque é um lugar muito complexo, vibrante e interessante', disse Grinspoon, que trabalha no Instituto de Ciência Planetária, ao Space.com .

Um foco de exploração inicial

Vênus já esteve no centro das atenções antes. o União Soviética alvejou o planeta com freqüência da década de 1960 até meados da década de 1980 com seus programas Venera e Vega, marcando uma variedade de marcos de exploração ao longo do caminho (apesar de uma série de falhas de lançamento).

Em outubro de 1967, por exemplo, a Venera 4 se tornou a primeira sonda a enviar dados da atmosfera de outro mundo para casa, descobrindo que a superfície de Vênus é incrivelmente quente e seu ar surpreendentemente espesso. Três anos depois, Venera 7 realizou o primeiro pouso suave bem-sucedido em um planeta diferente da Terra.

Em 1982, a sonda Venera 13 gravou o primeiro áudio na superfície de outro mundo (uma realização recentemente espelhada em Marte pelo Perseverance rover da NASA). E em meados da década de 1980, as missões Vega 1 e Vega 2 implantaram com sucesso sondas de balão na densa atmosfera venusiana, outra inovação fora da Terra.

Os Estados Unidos também realizaram algumas missões a Vênus durante esse período, embora não tantas quanto seu rival da Guerra Fria. As naves espaciais Mariner 2, Mariner 5 e Mariner 10 da NASA realizaram sobrevôos do planeta em 1962, 1967 e 1974, respectivamente. E em 1978, a agência espacial lançou o Pioneer Venus Orbiter e o Pioneer Venus Multiprobe. A multi-sonda enviou quatro naves de entrada carregadas de instrumentos para a atmosfera de Vênus em dezembro daquele ano, e o orbitador estudou Vênus de cima até 1992.

Em seguida, houve Magellan, que foi a primeira missão interplanetária a ser lançada de um ônibus espacial. A sonda mapeou Vênus em detalhes usando radar de abertura sintética até outubro de 1994, quando seus manipuladores enviaram Magalhães para a morte na atmosfera venusiana.

A lista fica bem limitada depois disso. O orbitador Venus Express da Europa estudou o planeta, com foco em sua atmosfera, de 2006 a 2014. E o orbitador Akatsuki do Japão tem feito suas próprias investigações atmosféricas desde que chegou a Vênus, após uma solução de problemas tenaz, em dezembro de 2015.

Relacionado: Aqui estão todas as missões de Vênus bem-sucedidas que a humanidade já lançou

Um retorno a Vênus

Vênus se tornou um alvo de exploração por vários motivos. O declínio da União Soviética e seu eventual colapso no início da década de 1990 teve um efeito assustador, por exemplo; Vega 2 continua a ser a última missão interplanetária totalmente casada com sucesso lançada pela União Soviética ou seu estado sucessor, a Rússia. (A agência espacial federal da Rússia, Roscosmos, e a Agência Espacial Europeia estão trabalhando juntas no ExoMars projeto, que lançou um orbitador para o Planeta Vermelho em 2016 e planeja enviar um robô caça-vidas para lá em 2022.)

Além disso, ao longo da década de 1990 e além, a NASA cada vez mais concentrou seus esforços de exploração robótica em marchar , cuja superfície apresenta sinais inconfundíveis de atividades aquáticas anteriores e é muito mais acolhedora para sondas e rovers. Mesmo as mais bem-sucedidas sondas Vênus sobreviveram por meras horas na superfície do planeta, que é quente o suficiente para derreter chumbo.

'É meio compreensível por que Vênus não foi escolhido por um tempo [pela NASA], porque Vênus é um lugar difícil de explorar', disse Grinspoon. 'Você nunca vai obter o mesmo retorno de dados, em termos de megabits de dados, de uma missão a Vênus que você obteria de uma missão a Marte.'

Mas o pêndulo só poderia oscilar até certo ponto de Vênus antes de voltar no caminho do planeta. Para começar, à medida que os cientistas reuniam conhecimentos cada vez mais detalhados sobre outros corpos do sistema solar, como Marte, Mercúrio e Plutão, as lacunas em nossa compreensão de Vênus, que é semelhante à Terra em tamanho e massa, tornaram-se cada vez mais óbvias.

Vênus foi 'tão negligenciado que agora os mistérios - é quase uma vergonha, ou certamente um impedimento, para nossa compreensão total de nosso sistema solar', disse Grinspoon.

Além disso, os cientistas acham que Vênus já foi muito diferente - um mundo ameno e temperado com oceanos, rios e riachos. Pesquisas recentes sugerem que a superfície do planeta era habitável para a vida semelhante à da Terra por vários bilhões de anos, até que um efeito estufa descontrolado tomou conta de cerca de 700 milhões de anos atrás.

E partes de Vênus podem ainda ser habitáveis ​​hoje. Cerca de 30 milhas (50 quilômetros) acima da superfície escaldante do planeta, as temperaturas e pressões são bastante semelhantes às da Terra, então é possível que mesmo agora os micróbios residam nos céus venusianos, flutuando com as nuvens de ácido sulfúrico.

Curiosamente, esses céus apresentam manchas escuras misteriosas onde a radiação ultravioleta é absorvida - talvez por um pigmento à base de enxofre que os micróbios produzem para proteger contra queimaduras solares, especularam alguns cientistas. E uma equipe de pesquisadores anunciou recentemente que avistou a assinatura da fosfina , um possível gás de bioassinatura, em torno dessa altitude de 30 milhas. A aparente descoberta de fosfina não foi confirmada por outras equipes, no entanto, continua sendo o tópico de considerável discussão e debate.

Relacionado: 6 lugares mais prováveis ​​para vida alienígena no sistema solar

Portanto, Vênus se tornou um alvo astrobiológico mais atraente nos últimos anos, da mesma forma que a busca por vida alienígena passou cada vez mais das periferias científicas para a corrente principal.

Essa transição foi ajudada pela revolução contínua dos exoplanetas, que revelou que o universo está repleto de mundos potencialmente habitáveis. E os cientistas de exoplanetas estão ansiosos para aprender mais sobre Vênus, aumentando o fascínio crescente do planeta.

'Há muito interesse da comunidade de exoplanetas em explorar Vênus, porque é óbvio para qualquer pessoa que pensa sobre sistemas solares, sistemas planetários, sistematicamente que entender a diferença Vênus-Terra é realmente a chave para entender como os planetas evoluem em geral, e como as condições habitáveis ​​evoluem ”, disse Grinspoon.

Há também uma razão mais prática para aprender exatamente como Vênus se tornou uma paisagem infernal escaldante. Afinal, a humanidade está empurrando a Terra nessa direção perigosa por meio do desmatamento e da queima de combustíveis fósseis, e Vênus pode ser um laboratório natural, além de um conto de advertência.

'Ainda precisamos aprender muito sobre o clima e como ele muda em planetas semelhantes à Terra, e Vênus sendo uma espécie de caso extremo pode realmente levar nossos modelos ao limite', disse Grinspoon. 'Há um valor no estudo comparativo de planetas semelhantes que o torna mais sábio sobre como o seu próprio opera e muda, e acho que Vênus é valioso demais nesse aspecto para que possamos ignorá-lo por mais tempo.'

As próximas missões

VERITAS e DAVINCI + foram selecionados pelo programa Discovery da NASA, que desenvolve projetos de exploração de custo relativamente baixo. O preço de cada missão é limitado a cerca de US $ 500 milhões e espera-se que cada missão seja lançada entre 2028 e 2030.

VERITAS (abreviação de 'Venus Emissivity, Radio Science, InSAR, Topography and Spectroscopy') mapeará a superfície de Vênus em detalhes da órbita usando radar e monitorará as emissões infravermelhas da superfície, o que revelará como o tipo de rocha varia de lugar para lugar. Essas observações vão lançar luz sobre a história geológica de Vênus e evolução climática e ajudar os pesquisadores a determinar se o planeta hospeda placas tectônicas ativas e vulcanismo hoje, disseram funcionários da NASA.

DAVINCI + ('Investigação de gases nobres, química e imagem em Vênus na atmosfera profunda') enviará uma 'esfera descendente' através do ar denso de Vênus. A sonda medirá a composição atmosférica conforme ela cai, retornando dados que ensinarão aos cientistas mais sobre como o planeta se tornou uma estufa. A equipe DAVINCI + também planeja procurar fosfina, disse Grinspoon.

'É impressionante o quão pouco sabemos sobre Vênus, mas os resultados combinados dessas missões nos dirão sobre o planeta desde as nuvens em seu céu, passando pelos vulcões em sua superfície, até o seu núcleo', cientista do Programa de Descobertas da NASA Tom Wagner disse em um comunicado na quarta-feira. 'Será como se tivéssemos redescoberto o planeta.'

As duas missões da NASA seguirão os passos de um esforço de Vênus com financiamento privado, se tudo correr de acordo com o planejado: O Rocket Lab pretende lançar uma missão Vênus em 2023 usando seu foguete de elétrons e ônibus de satélite Photon. Os detalhes ainda estão sendo elaborados, mas o objetivo é usar uma sonda atmosférica para procurar por sinais de vida na área amena do céu de Vênus.

'Vamos aprender muito no caminho até lá e tentaremos ver se podemos descobrir o que há nessa zona atmosférica', disse o fundador e CEO do Rocket Lab, Peter Beck, no verão passado, ao anunciar o projeto . 'E quem sabe? Você pode ganhar o jackpot. '

Essa missão inicial poderia até mesmo dar início a uma campanha estendida do Rocket Lab Venus, disse Beck.

Relacionado: Os 10 fatos mais estranhos sobre Vênus

Uma imagem de Vênus tirada em 11 de julho de 2020, por um instrumento da NASA

Uma imagem de Vênus tirada em 11 de julho de 2020, por um instrumento da sonda solar Parker da NASA.(Crédito da imagem: NASA / Johns Hopkins APL / Laboratório de Pesquisa Naval / Guillermo Stenborg e Brendan Gallagher)

Essas missões privadas podem, por sua vez, fazer parte de um esforço de exploração global maior, pois há outros planos de Vênus em andamento também. Por exemplo, um conceito de orbitador de Vênus chamado EnVision é um dos três missões de classe média que a Agência Espacial Europeia está considerando o lançamento em 2032. O vencedor deve ser anunciado este mês, talvez ainda esta semana.

A Organização de Pesquisa Espacial da Índia está desenvolvendo uma missão potencial a Vênus própria, chamada Shukrayaan-1, que seria lançada em 2024 ou 2026. Esse projeto incluiria um orbitador e uma sonda de balão atmosférico.

E a Rússia pretende finalmente voltar a Vênus, com uma missão ambiciosa chamada Venera-D, que apresentaria um orbitador, um módulo de pouso e balões atmosféricos. O Venera-D será lançado em 2029, se tudo correr conforme o planejado.

Mike Wall é o autor de ' Lá fora '(Grand Central Publishing, 2018; ilustrado por Karl Tate), um livro sobre a busca por vida alienígena. Siga-o no Twitter @michaeldwall. Siga-nos no Twitter @Spacedotcom ou Facebook.