Por que os satélites Starlink da SpaceX pegaram os astrônomos desprevenidos

Os 60 satélites de internet de banda larga Starlink da SpaceX

Os 60 satélites de internet de banda larga Starlink da missão Starlink-2 da SpaceX são vistos com a Terra como um cenário impressionante nesta vista de seu segundo estágio do foguete Falcon 9 após um lançamento bem sucedido em órbita em 6 de janeiro de 2020. (Crédito da imagem: SpaceX)

Os astrônomos tiveram cinco anos para se preparar para o impacto da SpaceX Megaconstelação Starlink de Internet por satélite , mas os primeiros lotes da espaçonave ainda conseguiram pegar a comunidade desprevenida.

O fundador e CEO da SpaceX, Elon Musk, anunciou o conceito Starlink (embora não o nome) em janeiro de 2015, explicando que a empresa pretendia lançar cerca de 4.000 satélites de banda larga em órbita baixa da Terra para fornecer serviço de internet de baixo custo para pessoas ao redor do mundo.



Os números previstos aumentaram desde então. A SpaceX agora tem permissão da Comissão Federal de Comunicações dos EUA para lançar cerca de 12.000 naves Starlink, e a empresa solicitou a um regulador internacional de radiofrequência a aprovação de até 30.000 satélites adicionais . (Para uma perspectiva: existem apenas cerca de 2.000 satélites operacionais em órbita hoje, e a humanidade lançou apenas cerca de 9.000 naves ao espaço em toda a história , de acordo com o Escritório de Assuntos do Espaço Exterior das Nações Unidas.)

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Quase 200 naves Starlink já estão circulando a Terra. A SpaceX elevou o primeiro lote de 60 satélites em maio passado e realizou lançamentos semelhantes em novembro e na última segunda-feira (6 de janeiro).

Essas três missões abriram os olhos dos observadores do céu e também dos astrônomos profissionais. Logo após a implantação, a nave Starlink parece um colar de pérolas brilhantes enquanto eles correm juntos pelo céu. Esta formação se desdobra em 500 libras. (225 quilogramas) os satélites se dispersam e sobem para sua altitude operacional final cerca de 340 milhas (550 quilômetros) acima da superfície da Terra - mas a espaçonave individual permanecem visíveis a olho nu , mesmo lá em cima.

'O que surpreendeu a todos - a comunidade de astronomia e a SpaceX - foi o brilho de seus satélites', disse Patrick Seitzer, professor emérito de astronomia da Universidade de Michigan, na quarta-feira (8 de janeiro) durante uma entrevista coletiva especial na 235ª reunião do American Astronomical Society (AAS) chamada 'Astronomy Confronts Satellite Constellations'.

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'Sabíamos que essas dezenas de milhares [-fortes] megaconstelações estavam chegando, mas com base nos tamanhos e formas das coisas atualmente em órbita, pensei que talvez a magnitude 8 ou 9,' Seitzer acrescentou. 'Não esperávamos magnitude de 2ª ou 3ª nas órbitas de estacionamento, e certamente não esperávamos magnitudes de 4ª a 5ª nas órbitas [operacionais].'

A escala de magnitude usada pelos astrônomos atribui números menores a objetos que parecem mais brilhantes no céu. Por exemplo, o objeto mais brilhante em nosso céu, o sol, tem uma magnitude de menos 27, enquanto os objetos mais tênues que você pode ver com binóculos têm cerca de mais 10. Apenas objetos cerca de mais 6 ou mais brilhante pode ser visto a olho nu sob um céu claro e escuro.

Este brilho surpreendente tem muitos astrônomos preocupados . O grande número de satélites Starlink que estão por vir - e a SpaceX planeja lançar quase 1.600 mais apenas até o final deste ano, de acordo com Seitzer - pode comprometer seriamente a capacidade dos telescópios terrestres de fazerem seu trabalho, disseram alguns pesquisadores.

O projeto de alto perfil com maior probabilidade de ser afetado, disse Seitzer, é o Observatório Vera Rubin. Este grande instrumento, que até segunda-feira era conhecido como Large Synoptic Survey Telescope (LSST), está programado para entrar em operação daqui a alguns anos nos Andes chilenos.

'A pesquisa é a mais impactada por rastros de satélite brilhantes por causa de seu amplo campo de visão e extrema sensibilidade', disse Seitzer, citando uma declaração fornecida a ele pelo cientista-chefe do Observatório Vera Rubin, Tony Tyson. 'Os Starlinks originais saturarão os detectores do LSST.'

Mas os efeitos do Starlink serão sentidos além da comunidade de pesquisa astronômica - na verdade, por quase todo mundo ao redor do mundo, enfatizaram os defensores do céu escuro. O céu noturno repleto de estrelas é um recurso internacional e uma das únicas maneiras pelas quais muitas pessoas se comunicam com a natureza em nosso mundo cada vez mais urbano e tecnológico, disse Ruskin Hartley, diretor executivo da International Dark Sky Association. Portanto, devemos pensar muito sobre como gerenciamos esse recurso, disse ele.

'O céu noturno é o melhor bem público; é nosso bem comum final ', disse Hartley durante a entrevista coletiva na quarta-feira. 'Ninguém pode protegê-lo. E o outro lado, eu acredito, [é] que nenhum indivíduo deveria ter permissão para espoliar isso. '

Astrônomos expressaram suas preocupações à SpaceX e encontraram um público receptivo, disse Jeffrey Hall, diretor do Observatório Lowell em Flagstaff, Arizona.

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'Não tivemos que persuadir a SpaceX de forma alguma; eles têm sido muito receptivos, muito pró-ativos, em manter telecons quase mensais conosco ', disse Hall durante a entrevista coletiva na quarta-feira.

Até agora, ele acrescentou, esses telecons têm sido principalmente informativos, dizendo à comunidade astronômica quando a empresa planeja lançar e implantar mais satélites Starlink, e em quais órbitas.

“Tem sido um pouco mais manter contato do que fazer muito progresso na mitigação”, disse Hall. (Ele acrescentou que os astrônomos planejam falar em breve com a OneWeb, que lançou a primeira meia dúzia de membros de sua própria grande constelação de satélites da Internet. Algumas outras empresas, incluindo a Amazon, estão planejando redes semelhantes, mas nenhuma será tão grande quanto o da SpaceX deve se tornar.)

Mas os representantes da SpaceX expressaram o desejo de mitigar e recentemente tomaram algumas medidas para esse fim. Por exemplo, Patricia Cooper, vice-presidente de assuntos governamentais de satélites da SpaceX, apresentou um artigo durante uma sessão científica especial da AAS sobre megaconstelações na quarta-feira (embora a empresa não tenha participado da entrevista coletiva naquele dia).

E uma das 60 espaçonaves lançadas na segunda-feira exibia um revestimento especial projetado para reduzir seu brilho. Se tudo correr bem e o revestimento não afetar seriamente o desempenho do satélite (por meio do aumento do aquecimento solar, por exemplo), essa medida de mitigação poderá eventualmente se espalhar por toda a frota Starlink.

Nem todos ficam satisfeitos com essas etapas. Considere a pergunta feita pelo astrofísico e comunicador de ciências Ethan Siegel , que estava na audiência na coletiva de imprensa de quarta-feira.

'Peço desculpas por essa pergunta, porque estou tendo dificuldade em controlar minha fúria com essa situação', Siegel começou. 'Por que os astrônomos deveriam confiar na SpaceX - que sabe sobre este problema [de brilho], mas está deliberadamente piorando isso em vez de abordá-lo antes de lançamentos adicionais - em vez de buscar um mandato legal ou internacional para regulamentação? Somos o Neville Chamberlain de Elon Musk?

Em resposta, Hall explicou que a comunidade astronômica não tem muita escolha.

'Os lançamentos estão em andamento agora. Eu acho que a regulamentação do Velho Oeste é necessária; isso vai levar muito tempo para ser implementado, apenas por causa da natureza daquela besta ', disse Hall.

“Portanto, não há vantagem ou lado positivo em desconfiar do que os colegas da SpaceX nos disseram”, acrescentou. 'Vamos simplesmente considerá-los pelo valor de face e trabalhar o melhor que pudermos e honestamente com eles para tentar resolver a situação. Eles estão oficialmente dizendo que querem resolver a situação para a astronomia. Estamos trabalhando para identificar os alvos que eles precisarão atingir para que isso aconteça, e então veremos o que acontece. '

O livro de Mike Wall sobre a busca por vida alienígena, ' Lá fora '(Grand Central Publishing, 2018; ilustrado por Karl Tate ), já foi lançado. Siga-o no Twitter @michaeldwall . Siga-nos no Twitter @Spacedotcom ou Facebook .

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