Preocupações com as rodas: a curiosidade do Mars Rover lidando com os danos

Imagem da roda da curiosidade

O rover Curiosity utilizou sua câmera Mastcam: Left em 21 de abril de 2015, Sol 962, para tirar a imagem desta roda. (Crédito da imagem: NASA / JPL-Caltech / MSSS)

O rover Curiosity da NASA enfrenta o desgaste contínuo das rodas enquanto continua sua jornada pelo Planeta Vermelho repleto de pedras.

O rover Curiosity do tamanho de um carro está de serviço desde pousando em Marte em agosto de 2012. Curiosity tem seis rodas de alumínio, cada uma com seu próprio motor individual. O rover tem uma velocidade máxima em solo plano e duro de pouco mais de 4 centímetros por segundo.



Mas lidar com a paisagem rochosa de Marte tornou-se uma espécie de roda de infortúnio inesperada para a tripulação do Curiosity. De volta à Terra, os engenheiros da missão estão observando as rodas girando, de olho nas marcas e rachaduras que começaram a aparecer. [ Amazing Mars Rover Curiosity's Martian Views (últimas fotos) ]

Reclamando sobre garças

'O resultado final é que estamos monitorando as rodas o tempo todo', disse Jim Erickson, gerente de projeto Curiosity do Jet Propulsion Laboratory (JPL) da NASA em Pasadena, Califórnia.

Uma das rodas pretas de alumínio do Mars Science Laboratory rover. A curiosidade continua a sofrer danos na pele fina das rodas entre as bandas de rodagem - chamadas de garras - que proporcionam a tração das rodas.

Uma das rodas pretas de alumínio do Mars Science Laboratory rover. A curiosidade continua a sofrer danos na pele fina das rodas entre as bandas de rodagem - chamadas de garras - que proporcionam a tração das rodas.(Crédito da imagem: NASA / JPL)

Cada uma das rodas do Curiosity tem cerca de 20 polegadas (50 centímetros) de diâmetro e 16 polegadas (40 cm) de largura. As rodas têm 'garras', formando algo semelhante a um padrão de piso. A pele de uma roda rover tem apenas 0,03 polegadas (0,75 milímetros) de espessura, com as garras salientes fornecendo resistência estrutural.

Erickson disse que, até o momento, nenhuma garra foi quebrada - e isso é uma coisa boa. 'Você pode quebrar um. Parece ruim, mas não horrível. Ainda não chegamos lá ', disse ele ao Space.com.

Testes especiais de rodas foram realizados no JPL. Mesmo com dois terços da parte interna da roda perdida, dirigir naquele terço externo parece factível, disse Erickson.

Vida da roda incerta

As duas rodas dianteiras do Curiosity começaram a acumular danos no início da missão.

Esse desgaste continua, e agora as duas rodas do meio do veículo espacial estão apresentando grandes danos, disse Erickson.

Mas 'as rodas traseiras ainda estão quase intocadas', disse ele.

Para ajudar a lidar com a situação da roda, os engenheiros da Curiosity estão olhando para mudanças no software do veículo, 'para tentar tornar as coisas um pouco melhores', disse Erickson. 'Eles fizeram alguns testes bons, mas ainda não está pronto para o horário nobre.'

O software pode fornecer consciência situacional às rodas, disse Erickson, combinando a tração das rodas com a corrente elétrica, dependendo do terreno que o veículo espacial enfrenta.

Ainda existem incertezas sobre quanto tempo de vida da roda ainda resta Curiosidade , Disse Erickson. Um remédio útil é guiar cuidadosamente o robô por terrenos menos perigosos, disse ele.

Equilíbrio certo

Os membros da equipe gastam uma quantidade significativa de tempo planejando as rotas do Curiosity, especialmente fazendo uso dos Mars Reconnaissance Orbiter e seu sistema de câmera para experimentos científicos de imagem de alta resolução (HiRISE).

Encontrar o equilíbrio certo entre a proteção das rodas e a coleta de dados também está na mente do cientista do projeto Curiosity, Ashwin Vasavada, também do JPL.

Esta nova imagem da Curiosidade

Esta nova imagem da batalha em curso do Curiosity contra danos nas rodas foi tirada em 30 de junho de 2015.(Crédito da imagem: NASA / JPL-Caltech)

'As equipes de engenharia e ciência da Curiosity passaram mais de um ano entendendo como o design do veículo espacial e os algoritmos de direção - e o terreno de Marte - causaram mais danos às rodas do que o esperado', disse Vasavada ao Space.com. 'Também desenvolvemos uma bancada de teste de rodas para prever melhor como as rodas se degradarão com o tempo, sob certas condições.'

Além disso, Vasavada disse que as equipes do Curiosity mapearam uma rede de rotas até o Monte Sharp - a montanha de 5,5 quilômetros de altura cujo sopé o rover está explorando - que variam em seu valor científico e também em risco para o robô. rodas.

'Isso permite que o projeto como um todo encontre o equilíbrio certo entre nosso progresso científico e fatores como desgaste das rodas, declives, navegabilidade, etc.', disse Vasavada. 'Tudo parece bastante otimista e administrável neste ponto.'

Erickson concorda.

De todos os testes de simulação, 'a avaliação das rodas é que não usamos 50% das rodas ainda ... e estamos dirigindo há três anos. Acho que não sou otimista nem pessimista ', disse Erickson. 'Estou mais conformado com o fato de termos um consumível.'

Leonard David tem reportado sobre a indústria espacial por mais de cinco décadas. Ele é ex-diretor de pesquisa da Comissão Nacional do Espaço e co-autor do livro de Buzz Aldrin de 2013, 'Missão a Marte - Minha Visão para Exploração Espacial', publicado pela National Geographic com uma nova versão atualizada lançada este mês. Siga-nos @Spacedotcom , Facebook ou Google+ . Originalmente publicado em Space.com .