O que vem por aí para a exploração de Marte?

Astronautas em uma futura missão da NASA a Marte.

O conceito deste artista de uma futura missão a Marte mostra astronautas perto de um módulo de pouso no Planeta Vermelho. (Crédito da imagem: NASA / Pat Rawlings, SAIC)

A NASA lançou seu mais novo, maior e mais sofisticado rover até Marte no sábado (26 de novembro), marcando um passo importante em direção ao ambicioso objetivo da agência de um dia pousar humanos na superfície do Planeta Vermelho.

o Mars Science Laboratory , ou rover Curiosity, decolou da Estação da Força Aérea de Cabo Canaveral, na Flórida. Após uma jornada de 8 1/2 meses, o rover deve chegar ao Planeta Vermelho em agosto de 2012. Uma vez na superfície, o Curiosity investigará se o planeta é ou já foi habitável.



O rover também é equipado com 10 instrumentos diferentes que permitirão cavar, perfurar e atirar um laser nas rochas para examinar a composição química do solo e da poeira marcianos. A missão ajudará os cientistas a entender o ambiente e a atmosfera de Marte, o que será essencial para o planejamento de uma missão tripulada ao planeta.

'O objetivo [é] enviar humanos a Marte e devolvê-los de volta em segurança - para devolvê-los em segurança, realmente precisamos saber sobre as propriedades da superfície', Doug Ming, co-investigador do Laboratório de Ciências de Marte, disse em uma coletiva de imprensa na quarta-feira (23 de novembro) do Centro Espacial Kennedy em Cabo Canaveral, Flórida. [ Fotos: Curiosity Rover da NASA é lançado em Marte]

A curiosidade caracterizará a poeira marciana perfurando rochas e estudando suas propriedades químicas, explicou Ming. O rover também será capaz de determinar o quão difundida a poeira está na superfície do planeta.

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O rover Curiosity da NASA decola da Estação da Força Aérea de Cabo Canaveral, na Flórida, em 26 de novembro de 2011.(Crédito da imagem: NASA TV)

Essas análises ajudarão a responder a duas questões-chave para uma futura missão tripulada: como as tempestades de poeira global de Marte afetarão veículos e hardware no planeta, e quais são os possíveis efeitos tóxicos da poeira marciana? A NASA pretende enviar humanos a Marte em meados da década de 2030. Mas antes disso, muitas questões importantes sobre o planeta precisarão ser respondidas.

'Outra investigação importante é determinar se há recursos em Marte que podemos usar para missões humanas', disse Ming.

Espera-se que os dados do Curiosity pintem uma imagem mais clara do ambiente de Marte, incluindo se o oxigênio e a água podem ser extraídos do gelo subterrâneo de água, ou mesmo da própria atmosfera, disse Ming.

Uma missão tripulada a Marte também será uma tarefa demorada, que exige que os planejadores da missão investiguem como cultivar alimentos no planeta para a tripulação. Ao examinar as propriedades da superfície de Marte, o Curiosity irá explorar essa possibilidade. O rover também está equipado com um instrumento que medirá a quantidade de radiação na superfície marciana, o que pode ser um obstáculo crítico para uma futura missão humana.

Estudos anteriores sobre o efeito da radiação espacial e a ligação com o câncer 'sugerem que nossa tolerância para voos espaciais de longa duração é quase o tempo necessário para chegar a Marte', disse John Charles, cientista do programa de pesquisa em humanos da NASA.

Isso deixaria os astronautas em risco durante sua estada no Planeta Vermelho, além da viagem de volta para casa na Terra. Os cientistas do programa de pesquisa em humanos continuarão a estudar a radiação espacial, bem como outras questões médicas e de saúde em longos voos espaciais.

Os pesquisadores também estão conduzindo estudos contínuos de tecnologia de propulsão, na esperança de desenvolver uma maneira mais eficiente de viajar de e para Marte, o que reduzirá a quantidade de tempo no espaço.

Mas, antes que os humanos pisem em Marte, a NASA e a Agência Espacial Européia pretendem completar uma série de missões de retorno de amostras robóticas ao Planeta Vermelho. A expedição Mars Astrobiology Explorer Cacher (MAX-C) é concebida como um esforço conjunto para coletar amostras de terra de Marte e trazê-las de volta à Terra, a fim de obter uma maior compreensão das condições do planeta.

No início deste ano, o Conselho Nacional de Pesquisa divulgou sua Pesquisa Decadal da Ciência Planetária, que representa um consenso das metas da comunidade científica para a ciência planetária nos próximos 10 anos. Uma missão de devolução de amostra foi considerada a mais alta prioridade, mas foi recomendado que o custo fosse mantido abaixo de US $ 2,5 bilhões.

Num clima orçamental cada vez mais difícil, os pormenores do esforço conjunto ainda estão a ser acertados. Atualmente, a agência pretende lançar a série de missões entre 2016 e 2018.

'Realmente prevemos provavelmente ter mais missões robóticas antes de uma missão humana', disse Bret Drake, arquiteto-chefe adjunto da Equipe de Arquitetura do Vôo Espacial Humano da NASA. 'Também o pinnacle é uma missão de retorno de amostra. Trazer de volta por meio de missões robóticas e desengatadas amostras de Marte realmente facilitaria a exploração humana. '

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