A missão ultrassecreta do avião espacial X-37B das Forças Armadas dos EUA aproxima-se da marca dos 3 meses

Ilustração do conceito de avião espacial X-37B

Conceito artístico do avião espacial X-37B da Força Aérea dos EUA em órbita. (Crédito da imagem: NASA Marshall Space Flight Center)

O avião espacial X-37B da Força Aérea dos Estados Unidos já está em órbita há quase três meses em sua quarta missão misteriosa.

o Lançada nave espacial X-37B a bordo de um foguete Atlas V da United Launch Alliance da Estação da Força Aérea de Cape Canaveral, na Flórida, em 20 de maio, dando início a uma missão chamada OTV-4 (abreviação de Orbital Test Vehicle-4). Durante sua jornada de quase 100 dias em órbita, o X-37B foi localizado por astrônomos amadores na Terra enquanto realiza sua missão secreta.



O OTV-4 é o segundo vôo do segundo veículo X-37B construído para a Força Aérea pela Boeing. Até o momento, apenas dois veículos X-37B reutilizáveis ​​foram confirmados como constituindo a frota. [Explicação do avião espacial militar X-37B (infográfico)]

O avião espacial reutilizável X-37B parece uma versão em miniatura do orbitador do ônibus espacial agora aposentado da NASA. O avião espacial militar tem 29 pés (8,8 metros) de comprimento e 9,5 pés (2,9 m) de altura, e tem uma envergadura de quase 15 pés (4,6 m). A espaçonave possui um compartimento de carga útil do tamanho de uma carroceria de caminhonete.

Algumas cargas úteis reveladas

Força Aérea dos EUA

O avião espacial robótico X-37B da Força Aérea dos EUA é um ônibus espacial em miniatura capaz de realizar longas missões classificadas em órbita. Veja como o avião espacial X-37B funciona neste infográfico da Space.com.(Crédito da imagem: por Karl Tate, artista de infográficos)

As cargas úteis e atividades específicas do X-37B são classificadas como regra geral. Mas, pela primeira vez na história do programa, a Força Aérea revelou um manifesto parcial do equipamento transportado pela nave pouco antes do lançamento do OTV-4.

O Escritório de Capacidades Rápidas da Força Aérea (AFRCO), que administra o programa X-37B, disse que colaborou com vários parceiros para testar novos experimentos na missão atual. Por exemplo, um Investigação de materiais avançados da NASA lançado no OTV-4, assim como um sistema de propulsão experimental desenvolvido pela Força Aérea.

'Com o sucesso demonstrado das três primeiras missões, podemos mudar nosso foco das verificações iniciais do veículo para o teste de cargas experimentais', disse o diretor da AFRCO, Randy Walden, antes do lançamento do OTV-4.

Além disso, em 1º de julho, a empresa Aerojet Rocketdyne, sediada na Califórnia, anunciou que seu XR-5A Hall Thruster havia concluído o teste inicial de validação em órbita a bordo do avião espacial X-37B.

O XR-5A Hall Thruster é uma versão aprimorada do XR-5 Hall Thruster da Aerojet Rocketdyne. O XR-5A de 5 quilowatts incorpora modificações que melhoram o desempenho e o alcance operacional, de acordo com representantes da empresa.

Um Hall Thruster é um tipo de dispositivo de propulsão elétrica que produz impulso ionizando e acelerando um gás nobre, geralmente o xenônio. Este tipo de propulsão é extremamente eficiente, exigindo muito pouco combustível, de modo que espaçonaves que usam propulsores Hall em vez de motores de foguete tradicionais podem transportar cargas úteis maiores e / ou realizar um maior número de manobras em órbita, disseram representantes da Aerojet Rocketdyne. . [4ª missão misteriosa do avião espacial X-37B em fotos]

Rumo à Flórida?

O programa X-37B completou sua terceira missão (OTV-3) em 17 de outubro de 2014, com um pouso na Base Aérea de Vandenberg, na Califórnia, após 674 dias em órbita. O OTV-3 estendeu o tempo coletivo gasto em órbita pelos veículos X-37B para 1.367 dias.

A bordo do X-37B está o XR-5A Hall Thruster atualizado da Aerojet Rocketdyne, que demonstrou operações bem-sucedidas em órbita.

A bordo do X-37B está o XR-5A Hall Thruster atualizado da Aerojet Rocketdyne, que demonstrou operações bem-sucedidas em órbita.(Crédito da imagem: Aerojet Rocketdyne)

Não se sabe quantos dias a atual missão OTV-4 ficará no espaço. E, embora OTV-1, OTV-2 e OTV-3 tenham aterrissado em Vandenberg, não está claro onde OTV-4 retornará à Terra.

Em 2014, foi anunciado que a Boeing Space & Intelligence Systems consolidou suas operações de aviões espaciais fazendo uso do Kennedy Space Center (KSC) da NASA na Flórida como local de pouso para o X-37B.

De acordo com o plano da Boeing, uma antiga instalação do ônibus espacial KSC conhecida como Orbiter Processing Facility (OPF-1) está sendo convertida em uma estrutura que permitirá à Força Aérea 'pousar, recuperar, reformar e relançar o teste orbital X-37B de forma eficiente Vehicle (OTV), 'de acordo com Boeing.

O trabalho está em andamento para preparar o KSC como local de pouso para o X-37B, mas Vandenberg ainda está sendo mantido como local de pouso, com a Base da Força Aérea de Edwards na Califórnia servindo como local de backup.

No final do mês passado, a Internet estava agitada sobre um possível desembarque do OTV-4 na KSC. O KSC Public Weather Channel em 31 de julho publicou uma previsão de pouso de operações X-37B e critérios de confirmação de pouso.

Mas acontece que as atividades de 31 de julho foram apenas parte de uma sessão de treinos.

'A Força Aérea dos EUA continua a trabalhar para defender a Flórida e o KSC como um local de pouso potencial para o X-37B, potencialmente em meados de 2016', disse a capitã da Força Aérea Annmarie Annicelli na mesa de imprensa da Força Aérea do Pentágono.

'O exercício foi um dos vários ensaios que o programa está conduzindo em coordenação com a 45th Space Wing e o Kennedy Space Center para pousar o X-37B com segurança', disse Annicelli ao Space.com.

Papel vital

Em um ficha informativa online , a Força Aérea diz que o esforço é um programa de teste experimental 'para demonstrar tecnologias para uma plataforma de teste espacial não tripulada confiável, reutilizável para a Força Aérea dos EUA. Os objetivos principais do X-37B são duplos: tecnologias de espaçonaves reutilizáveis ​​para o futuro da América no espaço e experimentos operacionais que podem ser devolvidos e examinados na Terra. '

Um recém-emitido Vídeo do Relatório Técnico da Força Aérea sobre o X-37B caracteriza o avião espacial como uma 'espaçonave movida a energia solar não tripulada', mas seus trabalhos em órbita são marcados como 'ultrassecretos'.

O X-37B realiza missões de reconhecimento, pergunta o narrador do vídeo, ou interfere nos satélites inimigos? É um bombardeiro espacial? Ou todas as opções acima se aplicam?

'Não sabemos exatamente o que ele faz, mas é seguro supor que o X-37B terá um papel vital no futuro da guerra da Força Aérea', conclui o narrador.

Leonard David tem reportado sobre a indústria espacial por mais de cinco décadas. Ele é ex-diretor de pesquisa da Comissão Nacional do Espaço e é co-autor do livro de Buzz Aldrin de 2013 'Missão a Marte - Minha Visão para Exploração Espacial' publicado pela National Geographic com uma nova versão atualizada lançada em maio de 2015. Siga-nos @Spacedotcom , Facebook ou Google+ . Originalmente publicado em Space.com .