Minúsculos 'Cubesats' ganhando papel maior

Missão Lanterna Lunar

O Cubo Lanterna Lunar da NASA, que está programado para ser lançado em 2018, lançará a luz do sol refletida em crateras lunares permanentemente sombreadas para caçar gelo de água. (Crédito da imagem: Solar System Exploration Research Virtual Institute)

Quando Jordi Puig-Suari e Bob Twiggs começaram a trabalhar no primeiro cubo em 1999, seu objetivo era bastante básico - desenvolver um satélite compacto que estudantes universitários pudessem construir e usar para conduzir experimentos científicos e testar novas tecnologias.

Dezesseis anos depois, Cubosats foram além da esfera acadêmica, tornando-se ferramentas importantes para governos que realizam uma variedade de missões e para empresas que obtêm receitas do espaço. E, para desgosto de Puig-Suari, os cubosats começaram a superar seu tamanho original de 4x4x4 polegadas (10x10x10 centímetros) '1U'.



'Estamos começando a falar muito sobre coisas maiores', disse Puig-Suari recentemente. 'As pessoas estão falando sobre 6U's e 12U's e 24U's e 27U's. E estou esperando o dia em que um Hughes 702 ou um Boeing 702 [satélite de comunicações] será chamado de espaçonave 3.045U. Espero que não cheguemos lá. ' [ Cubosats: Explicação de espaçonave minúscula e versátil (infográfico) ]

Puig-Suari fez essas observações em abril durante o 12º Workshop Anual de Desenvolvedores do Cubesat em San Luis Obispo, Califórnia. O subtítulo da conferência era 'Size Does Matter', que o professor da California Polytechnic State University insiste que significa o oposto de sua conotação usual.

“Somos satélites padronizados”, explicou. “E, nesse aspecto, o tamanho importa. Você não se encaixa no padrão, você não voa. E quando você aparece, eles têm uma boa lista de verificação, e se você estiver a mais de um milímetro de distância, eles o deixam no chão.

“Nosso propósito sempre foi tentar ser o menor possível. E há algumas coisas que não podemos fazer pequenas, mas vamos tentar. Vamos continuar tentando empurrar o envelope e ficar o mais pequeno que pudermos ', acrescentou ele.

O workshop de três dias contou com a presença de uma mistura de pesquisadores acadêmicos, vendedores comerciais e funcionários do governo. A amplitude e amplitude das missões discutidas e as tecnologias envolvidas demonstraram o quão longe a indústria avançou desde a primeira conferência, há mais de uma década.

Os oradores da conferência expuseram uma série de missões ambiciosas que seriam impensáveis ​​uma década antes. No próximo ano, por exemplo, o Laboratório de Propulsão a Jato da NASA enviará dois cubos ao espaço profundo para fornecer cobertura em tempo real da entrada, descida e pouso do módulo de pouso Mars InSight da agência espacial.

Há também a espaçonave LightSail da Planetary Society, que decolou na quarta-feira (20 de maio) a bordo do mesmo foguete que elevou o avião espacial X-37B da Força Aérea dos Estados Unidos. LightSail embala uma vela solar de 344 pés quadrados (32 metros quadrados) dentro de um cubo 3U e tem como objetivo testar tecnologias antes de um ensaio de navegação orbital mais envolvente no próximo ano.

Além disso, a missão BioSentinel da NASA é projetada para determinar quanto dano a radiação causa ao DNA além da órbita baixa da Terra. BioSentinel será lançado em 2018 no primeiro vôo do megarocket Sistema de Lançamento Espacial da NASA - assim como outros cubosats 6U Lanterna lunar e Near-Earth Asteroid Scout, que irá caçar água gelada na lua e estudar uma rocha espacial, respectivamente.

Outro esforço de cubos, NanoSwarm, é focado no estudo de partículas e campos magnéticos de corpos planetários sem ar.

A maioria dos Cubosats viajou para o espaço como cargas úteis secundárias a bordo de grandes foguetes. Os participantes da conferência ouviram como essa situação está começando a mudar à medida que novas empresas começam a desenvolver veículos lançadores de pequenos satélites.

É uma grande mudança desde os primeiros dias, quando a falta de brinquedos e os rígidos Regulamentos Internacionais de Trânsito de Armas (ITAR) da América limitavam severamente as opções de lançamento.

'Em 2003 [e] 2004, a ideia de lançar cubosats nos EUA era uma loucura', lembra Puig-Suari. 'Literalmente. E íamos lançar fornecedores e eles diziam: 'Você é louco'. E é claro que dissemos, vamos lançar na Rússia. Não, você não pode - [há] ITAR. '

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