O minúsculo planeta Mercúrio está encolhendo rapidamente

Levantamento da nave espacial MESSENGER da superfície de Mercúrio

A nave espacial MESSENGER da NASA capturou o levantamento mais abrangente da superfície de Mercúrio. (Crédito da imagem: NASA / Laboratório de Física Aplicada da Universidade Johns Hopkins / Instituição Carnegie de Washington)



A superfície de Mercúrio está encolhendo mais rápido do que se pensava, revelam fotos de uma espaçonave da NASA orbitando o minúsculo planeta.

A primeira pesquisa abrangente da superfície de Mercúrio pela espaçonave MESSENGER da NASA mostra que a crosta do planeta se contraiu à medida que esfriou em até 4,4 milhas (7 quilômetros), significativamente mais do que as estimativas anteriores. As descobertas esclarecem um conflito de longa data entre a compreensão dos cientistas sobre a produção e perda de calor e a contração de Mercúrio.





'Esses novos resultados resolveram um paradoxo de décadas entre os modelos de história térmica e as estimativas das contrações de Mercúrio', disse o principal autor do estudo, Paul Byrne, do Carnegie Institution for Science em um comunicado. [Fotos mais recentes de Mercúrio da Sonda MESSENGER da NASA]

Escarpas semelhantes a penhascos se formam quando a crosta do planeta se contrai, empurrando a crosta para cima e sobre si mesma. A escarpa Fram Rupes (centro da imagem) fica perto da divisão entre o dia e a noite, com quase 1,5 km de altura.



Escarpas semelhantes a penhascos se formam quando a crosta do planeta se contrai, empurrando a crosta para cima e sobre si mesma. A escarpa Fram Rupes (centro da imagem) fica perto da divisão entre o dia e a noite, com quase 1,5 km de altura.(Crédito da imagem: NASA / Laboratório de Física Aplicada da Universidade Johns Hopkins / Instituição Carnegie de Washington)

O incrível planeta encolhendo



o superfície de mercúrio é composta por apenas uma placa continental que cobre todo o planeta. Seu enorme núcleo de ferro, estimado em cerca de 2.500 milhas (4.040 km) de diâmetro, deixa apenas 260 milhas (420 km) para um manto e crosta - uma camada extremamente fina para o menor planeta do sistema solar. O manto da Terra, para comparação, tem cerca de 1.800 milhas (2.900 km) de espessura, enquanto a crosta acima tem em média 25 milhas (40 km) de espessura.

E como se isso não bastasse para o pequeno Mercúrio, o minúsculo planeta está encolhendo.

Ao longo dos bilhões de anos desde sua formação no nascimento do sistema solar, o planeta esfriou lentamente, um processo que todos os planetas sofrem se não tiverem uma fonte interna de renovação de calor. Conforme o núcleo de ferro líquido se solidifica, ele esfria e o volume geral de Mercúrio diminui.

Quando a missão Mariner 10 da NASA circulou o planeta na década de 1970, ela capturou imagens de características de superfície criadas pelo encolhimento. O planeta em contração empurrou a crosta para cima e sobre si mesmo, formando escarpas que podem se estender por quilômetros abaixo da superfície do planeta. Ao mesmo tempo, o encolhimento da superfície fazia com que a crosta se enrugasse, formando as chamadas 'cristas enrugadas'.

Um cinturão de cristas e escarpas se estende por 336 milhas (540 km) através da superfície de Mercúrio. As cores correspondem à elevação, com o amarelo-esverdeado revelando os pontos mais altos e o azul revelando os baixos.

Um cinturão de cristas e escarpas se estende por 336 milhas (540 km) através da superfície de Mercúrio. As cores correspondem à elevação, com o amarelo-esverdeado revelando os pontos mais altos e o azul revelando os baixos.(Crédito da imagem: NASA / Laboratório de Física Aplicada da Universidade Johns Hopkins / Instituição Carnegie de Washington)

Byrne e sua equipe usaram a espaçonave MESSENGER da NASA para identificar 5.934 cumes e escarpas criadas pelo planeta em contração, variando de 5 a 560 milhas (9 a 900 km) de comprimento. Isso criou uma amostra substancialmente maior do que as coletadas do Mariner 10, que visualizou apenas 45% da superfície. MESSENGER foi capaz de mapear toda a superfície.

A sonda MESSENGER da NASA (o nome é abreviação de MErcury Surface, Space ENvironment, GEochemistry, and Ranging) foi lançada em 2004 e está atualmente no meio de uma longa missão ao redor Mercúrio .

Do Mariner 10 para o MESSENGER

As escarpas e cristas enrugadas identificadas pela Mariner 10 permitiram aos cientistas estimar que o planeta havia perdido cerca de 1 a 2 km, em raio global, achado que contrastava com o seu entendimento da perda de calor que o planeta sofreu ao longo do tempo. As descobertas de Byrne de uma contração de até 7 km (4,4 milhas) se encaixa muito mais claramente com os modelos atuais.

'A discrepância entre teoria e observação, um grande enigma por quatro décadas, foi finalmente resolvida', disse o investigador principal do MESSENGER, Sean Solomon, no mesmo comunicado.

'É maravilhosamente afirmativo ver que nossa compreensão teórica é finalmente igualada por evidências geológicas.'

O artigo de Byrne foi publicado online hoje (16 de março) no jornal Nature Geoscience .

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