Minúscula espaçonave alemã preparada para pousar saltitante no asteróide Ryugu

Um minúsculo asteróide alemão deve pousar em seu alvo na terça-feira, 2 de outubro (EDT). A nave está em uma missão para enviar de volta dados sobre a superfície do misterioso Ryugu, cuja composição precisa continua a iludir os investigadores mais de três meses depois que o japonês Hayabusa2, que vai entregar MASCOT à superfície, chegou à rocha espacial.

O módulo de pouso, denominado MASCOT (Mobile Asteroid Surface Scout), deve se separar de sua espaçonave Hayabusa2 às 21h58. EDT (0158 GMT) na terça-feira, funcionários do Centro Aeroespacial Alemão (DLR) disse em um comunicado . Será o terceiro módulo de pouso lançado no asteróide Ryugu por Hayabusa2, que pousou com sucesso duas pequenas sondas MINERVA-II1 mês passado. MASCOT é um projeto da DLR e da agência espacial francesa CNES.

O local exato de pouso do MASCOT não pode ser previsto, porque a espaçonave vai saltar até 200 metros (660 pés) de sua localização inicial de aterrissagem no hemisfério sul do asteróide, disseram as autoridades. [ Uau! Asteróide Ryugu's Rubbly Surface aparece na melhor foto de todos os tempos]



DLR chamou a próxima jornada de MASCOT de uma 'descida ao desconhecido'. Essa descrição ecoou alguns dos sentimentos que a Agência Espacial Europeia e os controladores DLR certamente sentiram em 2014, depois de liberar a sonda Philae da nave espacial Rosetta em órbita de cometa perto do Cometa 67P / Churyumov-Gerasimenko.

O Centro Aeroespacial Alemão

O módulo de pouso MASCOT do Centro Aeroespacial Alemão, visto aqui na ilustração de um artista, pousará no asteróide Ryugu após ser implantado da espaçonave japonesa Hayabusa2. MASCOT se moverá em torno de Ryugu saltando.(Crédito da imagem: Centro Aeroespacial Alemão (DLR))

Aterrissagem de Philae não foi exatamente como planejado . Os arpões de segurança da nave nunca dispararam e a sonda saltou duas vezes, voando por 2 horas antes de parar em um local sombreado. Bloqueado longe do sol, o módulo de pouso movido a energia solar morreu em poucos dias. Demorou dois anos para Rosetta rastrear exatamente onde Philae caiu. Incrivelmente, porém, Philae enviou dados científicos durante seu tempo limitado na superfície com a energia da bateria.

O Japão também está tentando ter mais sorte após sua missão de asteróide predecessor, Hayabusa. Essa missão deveria implantar um módulo de pouso chamado MINERVA (Micro / Nano Experimental Robot Vehicle for Asteroid) quase exatamente 14 anos atrás, em novembro de 2004. O pequeno módulo de pouso, no entanto, se afastou para o espaço e nunca pousou em seu alvo, o asteróide Itokawa . Os recentes pousos do MINERVA-II1 da Hayabusa2 foram uma espécie de justificativa para a Agência Japonesa de Exploração Aeroespacial.

Em queda livre

Esta imagem do asteroide Ryugu

Esta imagem do hemisfério sul do asteroide Ryugu, obtida pela espaçonave japonesa Hayabusa2, mostra o local de pouso alvo do módulo MASCOT do Centro Aeroespacial Alemão.(Crédito da imagem: Centro Aeroespacial Alemão (DLR))

MASCOT terá uma missão curta, mas está de acordo com o planejado. É projetado para durar cerca de 16 horas na superfície. Mas isso presumindo que o módulo de pouso chegue com segurança e seja capaz de enviar dados de volta para a Terra.

A zona-alvo do MASCOT está no hemisfério sul de Ryugu, em uma área lisa com um ciclo diurno e noturno suave que não deve prejudicar o módulo de pouso. As temperaturas lá variarão entre 116 e 89 graus Fahrenheit negativos (47 graus e 67 graus Celsius negativos).

Para chegar lá, Hayabusa2 primeiro dará um mergulho. A espaçonave orbitou Ryugu de uma altura de cerca de 12 milhas (20 quilômetros). Mas, para lançar o MASCOT, a Hayabusa se reduzirá a 60 metros de roer as unhas.

MASCOT irá então cair sozinho em direção a Ryugu, descontrolado e sem energia. Mas este não é um mergulho suicida; devido à baixa gravidade do asteróide, a descida do MASCOT chegará a apenas 20 centímetros por segundo. Um humano adulto típico anda sete vezes mais rápido do que isso, disseram funcionários do DLR.

Não mais do que 10 minutos após deixar Hayabusa2, o MASCOT fará seu primeiro toque na superfície de Ryugu. O módulo de pouso irá pular várias vezes antes de parar. Esses serão alguns momentos perigosos; O MASCOT pode ficar preso em uma fenda. Ou, se saltar muito alto, o módulo de pouso pode ser perdido para sempre, alertou o gerente de projeto Tra-Mi Ho.

'Uma descida suave é crucial; caso contrário, o MASCOT irá ricochetear do asteróide como uma bola de borracha devido à baixa atração gravitacional e se perder no espaço ', disse Ho na mesma declaração.

O módulo MASCOT, a bordo da sonda japonesa Hayabusa2, está prestes a pousar no asteróide Ryugu.

O módulo MASCOT, a bordo da sonda japonesa Hayabusa2, está prestes a pousar no asteróide Ryugu.(Crédito da imagem: DLR)

Trabalhando por conta própria

O MASCOT inicialmente operará por conta própria, passando por sequências de comandos preparadas. O plano é que a espaçonave fique em pé automaticamente e faça medições por si mesma por algumas horas.

Se tudo correr bem, os cientistas do centro de controle MASCOT em Colônia, Alemanha, podem pedir ao módulo de pouso para dar mais um salto na superfície para ter um ponto de vista diferente, disseram as autoridades. Se isso acontecer, o MASCOT navegará a apenas cerca de 10 m de distância. Isso está sendo feito para preservar a vida da bateria para a coleta de dados científicos.

O minúsculo, 22 libras. (10 quilogramas) O MASCOT coletará dados usando quatro instrumentos e enviará seus dados científicos e imagens para casa alguns dias após o pouso. Esses dados incluirão medições da mineralogia do asteróide, temperatura da superfície e campo magnético.

A espaçonave enviará apenas algumas atualizações para a Terra, porque as janelas de comunicação são limitadas e a Hayabusa2 enviará de volta 'enormes quantidades de dados' na época do pouso e das operações do MASCOT, acrescentaram os funcionários do DLR.

Embora a missão MASCOT tenha um período de tempo limitado, Hayabusa2 passará os próximos meses implantando mais landers. Ele até fará alguns touchdowns próprios em Ryugu. Hayabusa2 então deixará o asteróide em 2019, com as amostras em mãos, para um retorno planejado à Terra em dezembro de 2020.

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