Um minúsculo asteróide acaba de atingir a Terra, lançando uma bola de fogo na África do Sul (vídeo)

Um pequeno asteróide do tamanho de uma pedra atingiu a atmosfera da Terra no sábado (2 de junho), incinerando-se em uma bola de fogo brilhante registrada em vídeo.

Os cientistas descobriram o asteróide, denominado 2018 LA, no início do sábado. Depois de um olhar mais atento sobre a trajetória da rocha espacial, ela 'foi determinada para estar em um rota de colisão com a Terra , com impacto a apenas algumas horas de distância ', disseram oficiais da NASA em um comunicado. O asteróide atingiu a atmosfera da Terra sobre o país do sul da África, Botswana, às 12h44. EDT (1644 GMT) enquanto se arremessa para baixo a uma velocidade impressionante de 38.000 mph (61.155 km / h). Isso é 10 milhas (ou 17 quilômetros) a cada segundo!

Astrônomos com o Catalina Sky Survey perto de Tucson, Arizona, foram os primeiros a descobrir o asteróide. A rocha espacial era muito tênue, com observações sugerindo que tinha apenas 2 metros de largura - pequena o suficiente para queimar completamente durante seu mergulho na atmosfera, disseram funcionários da NASA. [ Ameaça de asteróide: rochas espaciais potencialmente perigosas nas fotos ]



'A descoberta do asteróide 2018 LA é apenas a terceira vez que um asteróide foi descoberto em uma trajetória de impacto', Paul Chodas, gerente do Centro de Estudos de Objetos Próximos à Terra (CNEOS) no Laboratório de Propulsão a Jato da NASA (JPL) em Pasadena, Califórnia, disse no comunicado . 'Também é apenas a segunda vez que a alta probabilidade de um impacto foi prevista bem antes do próprio evento.'

A morte do asteróide foi filmada pelos espectadores, que mais tarde postaram suas imagens no YouTube. Em um vídeo , de uma fazenda entre Ottosdal e Hartebeesfontein na África do Sul, o asteróide aparece como uma linha brilhante que se transforma em uma espetacular bola de fogo no horizonte.

O asteróide 2018 LA estava quase tão longe quanto a Lua (que normalmente fica a cerca de 239.000 milhas, ou 384.600 km, da Terra) quando foi descoberto no sábado, disseram funcionários da NASA. Parecia pouco mais do que uma seqüência em imagens de longa exposição do telescópio Catalina.

Essas imagens mostram a descoberta do asteróide 2018 LA pelo Catalina Sky Survey em 2 de junho de 2018. O asteróide atingiu a Terra 8 horas depois que essas imagens foram tiradas, queimando na Terra

Essas imagens mostram a descoberta do asteróide 2018 LA pelo Catalina Sky Survey em 2 de junho de 2018. O asteróide atingiu a Terra 8 horas depois que essas imagens foram tiradas, queimando na atmosfera superior da Terra sobre Botswana, na África.(Crédito da imagem: NASA / JPL-Caltech / CSS-Univ. Do Arizona)

'Este era um objeto muito menor do que o que temos de detectar e alertar', disse Lindley Johnson, oficial de defesa planetária da NASA, no comunicado. 'No entanto, este evento do mundo real nos permite exercitar nossas capacidades e nos dá alguma confiança de que nossos modelos de previsão de impacto são adequados para responder ao impacto potencial de um objeto maior.'

Astrônomos do Catalina Sky Survey relataram a descoberta do asteróide ao Minor Planet Center em Cambridge, Massachusetts, que conseguiu calcular uma trajetória preliminar para o asteróide. Esse gráfico de trajetória foi a primeira pista de que 2018 LA poderia atingir a Terra.

O Minor Planet Center, em seguida, relatou o asteróide para CNEOS. O sistema de reconhecimento automatizado do JPL, que rastreia asteróides, confirmou 2018 LA estava em rota de colisão com a Terra e enviou alertas de observação para observadores de asteróides para tentar localizá-lo.

Embora esta não seja a primeira vez que um pequeno asteróide foi avistado pouco antes de atingir a Terra, certamente não é tão comum. Apenas duas outras ocorrências vêm à mente, de acordo com o JPL.

Em 7 de outubro de 2008, o asteróide 2008 TC3 de 13 pés (4 m) atingiu a Terra sobre o norte do Sudão. Esse asteróide foi localizado 19 horas antes do impacto, tempo suficiente para os cientistas traçarem uma trajetória precisa para a queda da rocha espacial. Expedições posteriores usaram essa trajetória para encontrar fragmentos de meteorito de 2008 TC3.

O segundo evento ocorreu em 1º de janeiro de 2014, quando o asteróide 2014 AA foi avistado poucas horas antes de cair sobre o Oceano Atlântico.

Todos os três asteróides foram descobertos pelo Catalina Sky Survey enquanto o astrônomo Richard Kowalski supervisionava as observações, disseram funcionários da NASA. Cientistas e astrônomos da NASA ao redor do mundo observam regularmente o céu em busca de quaisquer sinais de asteróides potencialmente perigosos que possam representar uma ameaça de impacto para a Terra.

Nem o asteroide 2018 LA nem seus dois predecessores eram grandes o suficiente para causar o tipo de dano visto em 2013, quando um asteroide com cerca de 56 pés (17 m) de largura explodiu sobre a cidade russa de Chelyabinsk . A bola de fogo estilhaçou janelas e danificou milhares de edifícios, deixando mais de 1.200 feridos.

Envie um e-mail para Tariq Malik em tmalik@space.com ou siga-o @tariqjmalik . Siga-nos @Spacedotcom , Facebook e Google+ . Artigo original em Space.com .