TESS: Pesquisa da NASA por planetas semelhantes à Terra

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Ilustração artística do Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS) da NASA, que irá caçar exoplanetas orbitando as estrelas mais brilhantes fora de nosso sistema solar. (Crédito da imagem: Goddard Space Flight Center da NASA)



O Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS) é uma missão da NASA que está procurando planetas orbitando as estrelas mais brilhantes do céu da Terra. Ao longo de sua vida planejada, a missão irá monitorar pelo menos 200.000 estrelas em busca de sinais de exoplanetas, que vão desde mundos rochosos do tamanho da Terra a gigantescos gigantes gasosos. Os cientistas esperam encontrar 10.000 mundos alienígenas nos primeiros dois anos de operações do TESS. O TESS foi originalmente programado para durar apenas dois anos, mas em julho de 2019 a NASA anunciou que a missão seria estendido até 2022 . Desde o início de 2019, a TESS tinha confirmou um punhado de planetas e tem centenas de outras possibilidades para sondar em seu banco de dados.

Missão principal: Procurar por 'Terras' próximas ao título aqui

O TESS foi proposto pela primeira vez em 2006 como uma missão com financiamento privado com apoio financeiro de várias instituições, incluindo a Fundação Kavli, Google e doadores do Instituto de Tecnologia de Massachusetts, de acordo com a NASA . Eventualmente, foi selecionado em 2013 como uma missão no Programa Explorer , que apresenta grandes embarcações que não excedem US $ 200 milhões em custos de lançamento.





A missão foi lançada em 18 de abril de 2018, da Estação da Força Aérea de Cabo Canaveral, na Flórida, a bordo de um foguete Falcon 9 da SpaceX. Da Terra, o TESS fez o seu caminho para uma órbita especial bem acima do planeta, onde realiza observações com o mínimo de interferência da atmosfera terrestre. Semanas após seu lançamento, ele fez uma passagem pela lua e enviou de volta sua primeira imagem de teste . Após três meses de comissionamento, o TESS começou a procurar planetas em julho. O objetivo declarado da missão é encontrar pelo menos 50 planetas que sejam próximos do tamanho da Terra (não mais do que quatro vezes o diâmetro da Terra).

O primeiro planeta candidato encontrado pela TESS em setembro de 2018 foi um espetacular evaporação 'super-Terra' que pode ser feito de água, ou pode ter um núcleo rochoso e uma atmosfera de hidrogênio e hélio. Poucos dias depois, os investigadores encontrou um candidato a planeta ligeiramente maior que a Terra que orbita uma fraca estrela anã vermelha que está a apenas 49 anos-luz de nosso planeta - um vizinho relativamente próximo.



Ambas as descobertas vieram da análise do primeiro mês de dados da TESS, que foram coletados entre julho e agosto de 2018. No início de janeiro de 2019, a TESS conquistou seu oitavo planeta confirmado (um que é um pouco menor que Netuno) e seu banco de dados de descobertas tinha centenas de candidatos planetários em potencial para investigar.

Astrofísicos envolvidos com a missão TESS esperam que o caçador de planetas encontre mais de mil planetas menores que Netuno e dezenas de planetas do tamanho da Terra, de acordo com um jornal de 2015 publicado no Journal of Astronomical Telescopes, Instruments and Systems. A equipe de pesquisa afirmou que a divulgação de dados públicos acontecerá a cada quatro meses.



Em uma foto postada no Twitter, técnicos posam com as quatro câmeras instaladas na espaçonave TESS.

Em uma foto postada no Twitter, técnicos posam com as quatro câmeras instaladas na espaçonave TESS.(Crédito da imagem: NASA)

Ferramentas de caça ao planeta

TESS ocupa uma órbita nunca antes usada bem acima da Terra, de acordo com a NASA . A órbita elíptica, chamada P / 2, é exatamente a metade do período orbital da lua, o que significa que o TESS orbita a Terra a cada 13,7 dias. Seu ponto mais próximo da Terra (67.000 milhas, ou 108.000 quilômetros) é de cerca de triplicar a distância da órbita geossíncrona , onde opera a maioria dos satélites de comunicação. Quando o TESS atinge este ponto em sua órbita, ele transmite dados para as estações terrestres em um processo que leva cerca de 3 horas. Em seguida, o TESS passa pelo Cintos de radiação Van Allen ao ponto mais alto de sua órbita, a 232.000 milhas (373.000 km).

A espaçonave movida a energia solar carrega quatro câmeras de 100 milímetros de largura que fornecem amplos campos de visão, de acordo com a NASA . As câmeras olham para uma região específica do céu por entre 27 e 351 dias cada, antes de se moverem para outra área. (O período de tempo será decidido de acordo com onde a região está no céu , Disse o MIT.) A espaçonave deve mapear o hemisfério sul em seu primeiro ano, e o hemisfério norte em seu segundo ano.

O satélite é uma continuação do telescópio espacial Kepler de grande sucesso da NASA, que encontrou milhares de exoplanetas durante uma década de trabalho após seu lançamento em 2009. (Kepler ficou sem combustível em 2018, mas seu arquivo de dados continua a ser analisado e pode produzir mais planetas).

TESS, no entanto, concentra-se em estrelas que são 30 a 100 vezes mais brilhantes do que as examinadas pelo Kepler, NASA disse . É muito mais fácil para os telescópios terrestres acompanharem as observações se as estrelas forem brilhantes e fáceis de detectar. Os exoplanetas descobertos pelo TESS também serão úteis para os próximos Telescópio espacial James Webb , que pode examinar os planetas para obter mais informações sobre sua atmosfera e composição, após seu lançamento, não antes de 2021.

Como o Kepler, o TESS examina as variações no brilho das estrelas. Se um exoplaneta passa na frente de uma estrela (chamado de trânsito planetário), ele bloqueia uma parte da luz e faz com que o brilho diminua. A missão deve coletar milhares de exoplanetas candidatos, incluindo planetas do tamanho da Terra e planetas 'super-terrestres'. Isso ajudará os astrônomos a entender melhor a estrutura dos sistemas solares fora de nossa Terra e fornecerá insights sobre como nosso próprio sistema solar se formou.

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