Surpresa! O relâmpago de Júpiter se parece muito com o da Terra

Júpiter Relâmpago

A ilustração artística da distribuição de raios no hemisfério norte de Júpiter incorpora uma foto do gerador de imagens JunoCam a bordo da espaçonave Juno da NASA com enfeites artísticos. Os dados da Juno indicam que a maior parte da atividade dos raios em Júpiter está perto de seus pólos. (Crédito da imagem: NASA / JPL-Caltech / SwRI / JunoCam)

Tempestades com relâmpagos em Júpiter são muito mais frequentes e muito menos alienígenas do que se pensava anteriormente, sugere um par de novos estudos.

A primeira evidência de um raio em Júpiter foi detectada há quase 40 anos. As correntes elétricas em raios geram uma ampla gama de frequências de rádio conhecidas como atmosféricas, ou 'sferics', para abreviar. E em 1979, a espaçonave Voyager 1 da NASA detectou emissões de rádio de frequência muito baixa do maior planeta do sistema solar - emissões que se poderia esperar de um raio.



As emissões de rádio que a Voyager 1 detectou de Júpiter - apelidadas de 'assobiadores' porque se assemelham a tons descendentes e assobiados - foram os primeiros sinais de relâmpagos na atmosfera do planeta gigante. Posteriormente, as câmeras da espaçonave Galileo em órbita de Júpiter da NASA, a sonda Cassini Saturn da agência (que cruzou Júpiter em seu caminho para o planeta anelado) e outras espaçonaves confirmaram relâmpagos em Júpiter na forma de flashes de luz. [Fotos: Júpiter, o maior planeta do sistema solar]

Para lançar luz sobre o raio de Júpiter, os cientistas examinaram dados da espaçonave Juno da NASA, que atualmente está em órbita ao redor do planeta gigante. Eles analisaram o maior banco de dados de assobiadores gerados por raios coletados em Júpiter até hoje.

Os pesquisadores detectaram mais de 1.600 ocorrências de raios, quase 10 vezes o número que a Voyager 1 registrou. Os cientistas descobriram taxas de pico de quatro descargas atmosféricas por segundo, seis vezes mais altas do que os picos detectados pela Voyager 1.

“Os relâmpagos em Júpiter podem ser tão frequentes quanto na Terra”, disse à Space.com a autora principal do estudo, Ivana Kolma & scaron; ová, da Academia Tcheca de Ciências em Praga.

'Dadas as diferenças muito pronunciadas nas atmosferas entre Júpiter e a Terra, pode-se dizer que as semelhanças que vemos em suas tempestades são espantosas', disse o co-autor do estudo William Kurth, cientista espacial da Universidade de Iowa, ao Space.com.

Kolma & scaron; ová, Kurth e seus colegas detalharam suas descobertas online hoje (6 de junho) na revista Nature Astronomy.

Júpiter visto por Damian Peach

Relâmpago que canta a mesma melodia

Anteriormente, quando uma espaçonave visitando Júpiter detectava ondas de rádio de relâmpagos, eles encontravam apenas emissões de quilohertz, ou aquelas de frequência relativamente baixa. Em contraste, os relâmpagos na Terra podem produzir ondas de rádio gigahertz, que são milhões de vezes mais altas em frequência.

Essa disparidade sugere que o relâmpago em Júpiter difere significativamente do relâmpago na Terra; por exemplo, trabalhos anteriores especularam que o relâmpago de Júpiter pode descarregar mais lentamente do que o relâmpago na Terra, ou que algo na atmosfera de Júpiter pode absorver essas frequências mais altas.

Em outro novo estudo, os pesquisadores examinaram novamente os dados de rádio de Juno, que passam quase 50 vezes mais perto de Júpiter do que a Voyager 1, potencialmente permitindo a detecção de mais ondas de rádio. Pela primeira vez, os cientistas detectaram ondas de rádio de raios de Júpiter que eram megahertz por natureza, ou milhares de vezes mais altas em frequência do que as vistas anteriormente.

'O relâmpago de Júpiter pode não ser tão diferente do relâmpago da Terra como pensávamos', disse Kurth, que também foi co-autor do segundo estudo.

Esta equipe de pesquisa também descobriu que os relâmpagos em Júpiter parecem mais comuns perto dos pólos, embora estejam ausentes no equador. Acredita-se que o relâmpago de Júpiter se origine de interações elétricas entre gotículas de água e partículas de gelo, assim como na Terra, então essas novas descobertas sugerem que o gás carregado de água na atmosfera de Júpiter circula em direção aos pólos, produzindo insights sobre a composição e circulação atmosférica de Júpiter.

'Essa distribuição de relâmpagos está de cabeça para baixo em relação ao que esperávamos na Terra', disse Kurth. 'Na Terra, as tempestades tendem a se agrupar em torno de latitudes baixas, e em Júpiter é o contrário.'

Os cientistas também descobriram que, estranhamente, os relâmpagos em Júpiter parecem mais comuns no hemisfério norte do que no sul. A razão para esta situação desigual permanece obscura, disse Kurth.

Kurth, Kolma & scaron; ová e seus colegas detalharam as evidências do segundo estudo online hoje na revista Nature.

Siga Charles Q. Choi no Twitter @cqchoi . Siga-nos @Spacedotcom , Facebook e Google+ . Originalmente publicado em Space.com .