Explosões de supernovas podem ter ajudado a moldar a história do clima da Terra

Esta fotografia do remanescente da supernova Tycho foi tirada pelo Observatório de Raios-X Chandra. Os raios X de baixa energia (vermelho) na imagem mostram os fragmentos em expansão da explosão da supernova e os raios X de alta energia (azul) mostram a onda de choque, uma camada de elétrons extremamente energéticos.

Esta fotografia do remanescente da supernova Tycho foi tirada pelo Observatório de Raios-X Chandra. Os raios X de baixa energia (vermelho) na imagem mostram os fragmentos em expansão da explosão da supernova e os raios X de alta energia (azul) mostram a onda de choque, uma camada de elétrons extremamente energéticos. (Crédito da imagem: raio-X: NASA / CXC / Rutgers / K. Eriksen et al.; Ótico: DSS)



As explosões de estrelas podem ter desempenhado um papel maior na história do clima da Terra do que os cientistas pensavam.

Próximo supernovas deixaram uma série de possíveis impressões digitais no registro de anéis de árvores aqui na Terra nos últimos 40.000 anos, potencialmente perturbando o clima do nosso planeta várias vezes ao longo deste período, relata um novo estudo.





'Esses são eventos extremos, e seus efeitos potenciais parecem coincidir com os registros de anéis de árvores', autor do estudo Robert Brakenridge, pesquisador associado sênior do Instituto de Pesquisa Ártica e Alpina da Universidade de Colorado Boulder, disse em um comunicado .

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Brakenridge compilou uma lista de 18 supernovas - explosões violentas que marcam a morte de certos tipos de estrelas - que ocorreram a cerca de 4.900 anos-luz da Terra. Ele então comparou o tempo estimado desses eventos cósmicos com picos de carbono-14, conforme observado em o registro do anel da árvore .

O carbono-14 é um isótopo radioativo de carbono que contém oito nêutrons em seu núcleo atômico, em vez dos seis usuais. O carbono-14 é raro na Terra e não ocorre aqui naturalmente sem alguma influência externa - ou seja, radiação de alta energia fluindo do espaço profundo, que pode converter parte do carbono 'normal' em nossa atmosfera em carbono-14 (o que explica por que esse isótopo também é conhecido como radiocarbono).



'Geralmente há uma quantidade constante ano após ano', disse Brakenridge. 'Árvores apanha dióxido de carbono , e parte desse carbono será radiocarbono. '

A quantidade de radiocarbono nem sempre é estável, no entanto. Os cientistas identificaram picos no registro de anéis de árvores, que geralmente foram atribuídos a poderosos raios de nosso próprio sol . Mas Brakenridge suspeitou que supernovas poderiam estar envolvidas, então ele investigou uma possível ligação.

E ele encontrou um tentador, mas provisório: oito dos supernovas mais próximos em sua lista ocorreram na mesma época que um breve pico de radiocarbono. A associação foi especialmente forte para quatro supernovas, incluindo uma 13.000 anos atrás que acabou com a vida de uma estrela na constelação de Vela a cerca de 815 anos-luz da Terra.

Pouco depois dessa explosão, os níveis de radiocarbono subiram brevemente cerca de 3% na atmosfera da Terra, descobriu Brakenridge.

Os resultados não são conclusivos, dadas as várias incertezas envolvidas. Por exemplo, é difícil datar supernovas com precisão; o momento inferido da explosão do Vela pode estar atrasado em até 1.500 anos, disse Brakenridge. Mas ele acha que os novos resultados, que foram publicados online na semana passada no International Journal of Astrobiology , mostram que mais pesquisas sobre uma ligação supernova-radiocarbono são necessárias.

O que me faz continuar é quando olho para o registro terrestre e digo: 'Meu Deus, os efeitos preditos e modelados parecem estar lá', disse Brakenridge.

Ele não é o único cientista a sugerir que as supernovas podem ter afetado significativamente a vida na Terra. Outros estudos postularam que explosões de estrelas próximas causou ou contribuiu para algumas extinções em massa , alterando a atmosfera do nosso planeta e causando mudanças climáticas.

Mike Wall é o autor de ' Lá fora '(Grand Central Publishing, 2018; ilustrado por Karl Tate), um livro sobre a busca por vida alienígena. Siga-o no Twitter @michaeldwall. Siga-nos no Twitter @Spacedotcom ou Facebook.