Preso em órbita: o que vem por aí para a cápsula Starliner da Boeing

O CST-100 Starliner da Boeing não chegará à Estação Espacial Internacional (ISS) neste fim de semana como planejado, mas a nova cápsula da tripulação ainda tem alguns dias agitados pela frente.

Starliner decolou no topo de um foguete Atlas V da United Launch Alliance no início desta manhã (20 de dezembro), dando início a uma missão crítica de teste sem parafusos para a ISS chamada Orbital Flight Test (OFT). O lançamento correu bem no início, mas um problema com o sistema de cronometragem interno da cápsula evitou que o Starliner fizesse a queima do motor necessária para se encontrar com o laboratório orbital, disseram funcionários da NASA e representantes da Boeing.

'É seguro tirar da mesa neste momento, dada a quantidade de combustível que queimamos', disse o administrador da NASA Jim Bridenstine durante uma coletiva de imprensa hoje, referindo-se às operações de encaixe e encontro da ISS que eram uma parte essencial do OFT original plano.



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O problema de sincronização aparentemente fez com que a Starliner acreditasse, erroneamente, que estava realizando uma queima de inserção orbital, acrescentou Bridenstine. Essa manobra requer uma orientação precisa, de modo que a Starliner acionou seus propulsores de controle de reação para manter essa atitude - e continuou a dispará-los por um tempo.

'No momento em que descobrimos isso, tínhamos queimado combustível suficiente que se tivéssemos feito uma queima de inserção orbital para chegar ao Estação Espacial Internacional , pode não ter sido o suficiente ', disse Bridenstine.

Mas nem tudo está perdido, frisou Bridenstine. Starliner está em uma órbita estável e permanece saudável, então a equipe NASA-Boeing está aprendendo muito sobre como a cápsula se comporta no espaço e marcando alguns marcos do OFT também.

Um grande marco que os manipuladores da Starliner pretendem alcançar é uma aterrissagem segura e controlada. A equipe NASA-Boeing ainda planeja derrubar Starliner suavemente em White Sands Missile Range no Novo México e já está tomando medidas para que isso aconteça.

Na verdade, os manipuladores da Starliner planejaram duas queimaduras de motor para hoje. Essas manobras, que estão marcadas para 13h40. EST e 14h25. EST (1840 e 1925 GMT), aumentará a órbita da cápsula 'para otimizar o pouso em White Sands', disse Steve Stich, vice-gerente do Programa de Tripulação Comercial da NASA, durante entrevista coletiva de hoje.

A órbita não circular atual da Starliner leva-a tão perto da Terra quanto 116 milhas (186 quilômetros) e tão longe quanto 134 milhas (216 km), acrescentou Stich. (Para uma perspectiva: a ISS circunda nosso planeta a uma altitude de cerca de 250 milhas, ou 400 km.)

A primeira oportunidade de pouso para o Starliner viria no domingo (22 de dezembro), por volta das 7h30 EST (12h30 GMT), disse Stich. Isso é seis dias antes do cronograma original do OFT, que previa um touchdown em 28 de dezembro.

Mas um retorno em 22 de dezembro não está definido em pedra. A equipe pode decidir manter o Starliner em órbita por um pouco mais de tempo para atingir mais alguns marcos, como o desempenho da estação, disseram Bridenstine e outros. A equipe ainda está avaliando a situação - o que exatamente deu errado e qual deveria ser o caminho a seguir - então o pensamento atual pode muito bem mudar.

E é muito cedo para mapear os próximos passos para a campanha de teste do Starliner, disse Bridenstine. Por exemplo, não está claro se a NASA - que financiou o desenvolvimento do Starliner por meio do Programa de Tripulação Comercial - vai querer que a cápsula atinja uma segunda versão do OFT antes que os astronautas entrem no veículo. No plano original, o OFT deveria ser seguido por uma missão de demonstração com tripulação à ISS em meados de 2020, que abriria o caminho para voos operacionais contratados.

'Acho que é muito cedo para fazer essa avaliação', disse Bridenstine.

Ele também observou que, se os astronautas estivessem a bordo do Starliner hoje, eles poderiam muito bem ter solucionado o problema de cronometragem e colocar a cápsula no caminho pretendido. (Bridenstine enfatizou ainda que a anomalia de hoje não representaria um risco de segurança para a tripulação.)

O Starliner não é o único táxi privado de astronauta em desenvolvimento. A SpaceX também tem um acordo comercial com a tripulação da NASA, que será cumprido com sua cápsula Crew Dragon. Crew Dragon voou com sucesso sua versão OFT, que foi chamada Demo-1 , em março. (Essa cápsula foi destruída no mês seguinte, no entanto, durante um teste de solo de seus sistemas de propulsão.)

A SpaceX está se preparando para outro marco crucial no próximo mês, um teste de aborto em vôo (IFA) que irá demonstrar o sistema de fuga de emergência do Crew Dragon. Se tudo correr bem com o IFA, a SpaceX estará livre para prosseguir com o Demo-2, seu vôo de demonstração com tripulação para o laboratório orbital.

O livro de Mike Wall sobre a busca por vida alienígena, ' Lá fora '(Grand Central Publishing, 2018; ilustrado por Karl Tate ), já foi lançado. Siga-o no Twitter @michaeldwall . Siga-nos no Twitter @Spacedotcom ou Facebook .

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