'Unidade de lançamento' padrão pode facilitar o envio de pequenas cargas úteis para o espaço

Nave espacial de abastecimento Cygnus carregada em sala limpa

Uma nave espacial Orbital ATK Cygnus é carregada com carga em uma sala limpa antes do lançamento. A Aerospace Corporation deseja encontrar uma maneira de tornar os lançamentos mais eficientes, rápidos e acessíveis para provedores de pequenas cargas úteis. (Crédito da imagem: NASA via Youtube )

A indústria de voos espaciais precisa de uma unidade de medida acordada para cargas com destino ao espaço? Uma organização sem fins lucrativos chamada The Aerospace Corporation pensa que a resposta é sim e montou um grupo de trabalho para propor uma 'unidade de lançamento' padrão.

À medida que os avanços tecnológicos tornam possível embalar mais recursos de satélite em pacotes cada vez menores, o número de empresas, universidades e outras instituições que tentam enviar satélites ao espaço está aumentando. Mas a maioria dessas pequenas cargas ainda precisam pegue uma carona com cargas úteis maiores . A Aerospace Corporation acredita que a organização desses 'rideshares' com base em uma unidade padrão para o tamanho da carga tornaria mais fácil colocar mais cargas no espaço e tornaria possível adicionar pequenas cargas a um lançamento em curto prazo.



'O desenvolvimento de uma unidade de lançamento padrão, ou Launch-U, para pequenas empresas de médio porte - aproximadamente do tamanho entre uma torradeira e uma geladeira pequena - permitirá que as unidades compartilhadas sejam configuradas de forma mais rápida e eficiente, resultando em mais oportunidades de lançamento a um custo menor, 'Representantes aeroespaciais disse em um comunicado . 'A Aerospace [Corporation] está conduzindo a conversa sobre o Launch-U, reunindo representantes da indústria, academia e governo para definir o padrão para pequenas empresas de médio porte.' [ Em fotos: minúsculos satélites lançados da estação espacial ]

Pegando uma carona para o espaço

Embora existam algumas empresas tentando fazer pequenos foguetes que pode fazer viagens dedicadas ao espaço para pequenas cargas, o compartilhamento de foguetes deve continuar, dizem os especialistas. Foguetes grandes, como os produzidos pela SpaceX e United Launch Alliance , pode transportar milhares a dezenas de milhares de libras de carga. Isso normalmente significa que eles carregam uma carga útil principal grande e, em seguida, permitem que os clientes com cargas úteis menores comprem o espaço restante.

'Isso funcionou bem, mas oferece uma solução única para a missão', disse Carrie O'Quinn, engenheira de projeto sênior da The Aerospace Corporation, à Space.com por e-mail. O provedor de lançamento e a empresa (ou grupo) que fornece a carga útil menor trabalham juntos para descobrir como a carga útil menor caberá a bordo e como será implantada ou chegará ao seu destino, disse ela.

'No entanto, agora o pequeno satélite secundário está casado com essa missão', disse O'Quinn. 'Se o satélite principal estiver atrasado ou o veículo lançador apresentar uma falha, o lançamento do satélite secundário pequeno será atrasado até que esses problemas sejam resolvidos. Se o pequeno satélite tiver problemas de desenvolvimento e estiver atrasado, eles podem perder a oportunidade de lançamento e terão que iniciar o processo novamente com outro veículo de lançamento. '

E se, em vez disso, o provedor de pequenos satélites simplesmente tivesse que garantir que sua carga caísse dentro de uma caixa com um volume pré-estabelecido, semelhante à forma como os contêineres padronizados são usados ​​para enviar cargas através dos oceanos? O provedor de lançamento pode anunciar à comunidade que um local - igual a um certo número de unidades - foi aberto no veículo.

'Se o pequeno satélite e as interfaces do veículo de lançamento forem construídos de acordo com o padrão Launch-U, o pequeno satélite pode procurar outro passeio que atenda aos seus requisitos, e a missão original também pode procurar uma nova correspondência que atenda ao padrão Launch-U ', Disse O'Quinn.

Ao eliminar o emparelhamento especializado de pequenas cargas e lançamentos de foguetes específicos, os fornecedores também poderiam obter pequenas cargas a bordo de lançamentos de foguetes em um prazo muito mais curto do que o que é atualmente possível, disseram representantes aeroespaciais. E, adicionar mais clientes a cada lançamento pode reduzir o custo por cliente.

O modelo cubos

Já existe uma unidade padrão para satélites em miniatura, chamada cubosats: um cubo de 1U tem 10 centímetros (cerca de 4 polegadas) de cada lado. Pessoas que desejam enviar tecnologia de satélite ou experimentos ao espaço podem construir essas coisas em um satélite com o tamanho padrão de cubos (ou múltiplos inteiros desse tamanho); os cubosats de 10x10x10 cm podem então ser embalados juntos de uma maneira eficiente ao máximo, ao invés de tentar embalar satélites de tamanhos e formatos variados.

'A definição CubeSat padronizou a interface de lançamento e definir classes intermediárias de smallsat com o Launch-U pode ter um impacto revolucionário semelhante na indústria espacial', disseram representantes da empresa no comunicado. A criação do grupo de trabalho Launch-U começou com uma 'sessão de hack' envolvendo um grupo de pessoas discutindo maneiras de lidar com problemas difíceis na indústria de voos espaciais. 'A premissa para o Launch U foi:' Por que não posso conseguir um slot e lançar amanhã? '' Randy Villahermosa, diretor executivo de inovação da The Aerospace Corporation, disse em um e-mail. 'Durante a sessão de hack, aprendemos que o fator de forma CubeSat 1U não era ideal para veículos de lançamento. Isso levou ao conceito de criar uma unidade comparável para lançamento. '

A Aerospace Corporation estabeleceu um grupo de trabalho que consiste de 'representantes da indústria, academia e governo', de acordo com o comunicado. Villahermosa disse que o grupo 'reuniu contribuições de toda a indústria (fornecedores de veículos de lançamento, desenvolvedores de satélites, integradores e agregadores, bem como do governo e da academia) para desenvolver um rascunho do padrão.

“Temos um cronograma agressivo com o qual esperamos ter um rascunho para a indústria na primavera para comentários”, continuou ele. 'Idealmente, gostaríamos de apresentar os resultados no próximo mês de agosto Conferência SmallSat 2018 . '

Representantes da The Aerospace Corporation disseram ter recebido uma resposta positiva da comunidade de pequenos satélites, mas para que a iniciativa Launch-U funcione, os fornecedores de lançamentos em grande escala também terão que participar.

Eric Stallmer é presidente da Commercial Spaceflight Federation (CSF), uma organização membro que representa mais de 70 empresas de voos espaciais. Parte da missão do CSF ​​é '[lançar] a base para uma economia espacial sustentável e [democratizar] o acesso ao espaço para cientistas, estudantes, civis e empresas.'

Depois de conversar com alguns membros do CSF ​​sobre a proposta, Stallmer disse que acha que 'geralmente parece haver apoio para ela' e que esses membros apreciam o fato de a Aerospace ter trazido representantes de todos os lados da indústria de lançamentos para seu grupo de trabalho.

Ao mesmo tempo, Stallmer disse que não acha que os grandes fornecedores de lançamento buscam necessariamente esse tipo de padronização para cargas úteis de pequeno a médio porte; a necessidade dessa padronização reside principalmente nos provedores de pequena carga útil. Mas a tendência geral de encolhimento dos satélites significa que há um incentivo comercial para os fornecedores de lançamento prestarem atenção à proposta agora que ela foi informada, disse ele.

“Acho que é uma visão boa e inovadora de como tornar o aspecto de lançamento das coisas ou a carga útil um pouco mais eficiente”, disse Stallmer. 'Sempre ficamos intrigados com isso.'

Siga Calla Cofield @callacofield . Siga-nos @Spacedotcom , Facebook e Google+ . Artigo original em Space.com .