Observe quatro cães cósmicos no céu noturno este mês

A Via Láctea de inverno corre entre os dois cães celestiais, Canis Major e Canis Minor. Essas constelações de cães são companheiros fiéis do céu para os observadores do céu no inverno.

A Via Láctea de inverno corre entre os dois cães celestiais, Canis Major e Canis Minor. Essas constelações de cães são companheiros fiéis do céu para os observadores do céu no inverno. (Crédito da imagem: Starry Night Software)



Amantes do cão, olhem para cima! Os observadores do céu agora podem localizar quatro constelações caninas rondando o céu noturno enquanto a escuridão cai.

Sírius , a 'Estrela do Cachorro', é a estrela mais brilhante da constelação chamada Canis Major, que significa o Cachorro Maior em latim. É também o governante inquestionável em sua própria seção do céu, um objeto verdadeiramente deslumbrante. A uma distância de 8,7 anos-luz, Sirius é a quinta estrela mais próxima conhecida. Entre as estrelas a olho nu, é a mais próxima de todas, com exceção de Alpha Centauri . A cor de Sirius parece um branco brilhante tingido com um tom azulado distinto.





Um admirador de Sirius uma vez comparou seu brilho ao de um diamante brilhante. Seu nome parece derivar diretamente da palavra grega para 'espumante' ou 'escaldante. Pode-se entender como a estrela recebeu esses títulos ao observar Sírius conforme ele se põe, o que ocorre por volta das 12h30 no horário local. [Veja fotos incríveis do céu noturno de observadores do céu em março de 2014]

Quando a estrela está em baixa altitude, a camada mais espessa de ar perto do horizonte faz com que a luz de Sirius cintile rapidamente, fazendo com que pareça que está piscando com todas as cores do arco-íris. É quando Sirius parece atrair mais atenção. As pessoas às vezes ligam para os planetários locais perguntando sobre um 'OVNI estranho e colorido que estava dançando acima do horizonte oeste-sul.'



Constelações de outono

O resto das estrelas de Canis Major podem se assemelhar um pouco a um cachorro, com um pouco de imaginação. Em seu clássico guia do céu, 'As estrelas: uma nova maneira de vê-los' (HMH Books for Young Readers, 1976), o falecido H.A. Rey (1898-1977) usou Sirius como uma etiqueta de cachorro.



A antítese do padrão complexo do Big Dog aparece em Canis Minor, o Little Dog. É composto por apenas duas estrelas (talvez em vez do cachorrinho, devêssemos chamá-lo de 'cachorro-quente').

A mais brilhante dessas duas estrelas é a 'Estrela do Cachorro', conhecida como Procyon , a oitava estrela mais brilhante do céu. É uma estrela branco-amarelada, seis vezes mais luminosa que o sol.

Os observadores do céu usam o nome Procyon desde os dias da Grécia antiga. É o equivalente da palavra latina 'Antecanis' ou 'Antes do Cachorro', uma alusão ao fato de que Procyon se eleva cerca de 20 minutos antes de Sírius (nas latitudes médio-norte) e, portanto, anuncia o aparecimento da grande Estrela Cachorro.

No alto no céu leste-nordeste por volta das 22h. o horário de verão local são os cães de caça, conhecidos como Canes Venatici. Localizados a cerca de um terço do final do cabo da Ursa Maior e abaixo dela, esses cães foram colocados no céu para auxiliar Boötes, o Motorista do Urso, em sua tarefa diária de perseguir o Urso Grande (Ursa Maior) ao redor do mastro dos céus.

Como Canis Minor, os cães de caça consistem em apenas duas estrelas, a mais brilhante das quais é Cor Caroli, conhecida como 'o Coração de Charles. Uma história popular diz que Edmund Halley deu à estrela este nome em homenagem ao rei Carlos II da Inglaterra . Isso foi supostamente feito por sugestão do médico da corte Sir Charles Scarborough, que afirmou que a estrela 'brilhou com um brilho especial na véspera do retorno do rei a Londres em 29 de maio de 1660'. [ Melhores eventos do céu noturno de abril de 2014: Stargazing Sky Maps (Galeria) ]

No entanto, um mergulho mais profundo na história desta estrela revela que seu nome original era ' Coração do Rei Carlos Mártir ' homenageando o executado Charles I.

Cor Caroli marca a posição de 'Chara', um dos dois cães de caça no esboço mitológico do constelação . O outro cão é chamado de 'Asterion' e é marcado por outra estrela mais fraca.

Esta região do céu também hospeda alguns objetos de espaço profundo interessantes que valem uma olhada. Um deles é o Messier 3, um belo, brilhante e condensado aglomerado de estrelas globulares. Charles Messier a descobriu em 1764 e pode ser vista como uma 'estrela' nebulosa de sexta magnitude em binóculos (a sexta magnitude está no limite da visibilidade a olho nu).

Três galáxias tênues também ocupam esta região do céu, localizada entre Canes Venatici e o cabo da Ursa Maior. Logo ao norte e formando um triângulo isósceles com as duas estrelas do cachorro está Messier 94, uma galáxia espiral muito compacta. Fotografias do M94, que está a cerca de 20 milhões de milhas (32 milhões de quilômetros) da Terra, se assemelham fortemente a um furacão sem olho.

Messier 63, a cerca de 35 milhões de anos-luz de distância da Terra, parece quase duas vezes o tamanho de M94. As fotos mostram um padrão muito estreito de braços espirais que se assemelham a uma vasta flor celestial. Por esse motivo, a galáxia ganhou o nome popular de 'Girassol'. No entanto, em um telescópio modesto, ele aparece apenas como uma névoa oval.

Perto está Messier 51, a famosa galáxia Whirlpool, localizada a 35 milhões de anos-luz de distância da Terra. Em 1845, Messier 51 se tornou a primeira nebulosa em que uma estrutura espiral foi observada. Lord Rosse viu a forma com seu refletor gigante de 2 metros em Parsonstown, Irlanda. Um pequeno telescópio o mostra como um par de pontos nebulosos; cada uma é o centro de uma galáxia, e essas duas galáxias estão conectadas.

Nota do editor : Se você tiver uma foto incrível de observação do céu que gostaria de compartilhar para uma possível história ou galeria de imagens, entre em contato com o editor administrativo Tariq Malik em spacephotos@space.com .

Joe Rao atua como instrutor e palestrante convidado no Hayden Planetarium de Nova York. Ele escreve sobre astronomia para a revista Natural History, o Farmer's Almanac e outras publicações, e também é meteorologista para o News 12 Westchester, N.Y. Siga-nos @Spacedotcom , Facebook e Google+ . Artigo original em Space.com .