Um foguete SpaceX Falcon Heavy lançará a missão Europa Clipper da NASA para a lua gelada de Júpiter

A missão altamente antecipada da NASA à lua oceânica de Júpiter, Europa, agora tem uma viagem de foguete.

A nave espacial Europa Clipper de US $ 4,25 bilhões será lançada sobre um SpaceX Falcon Heavy foguete, oficiais da NASA anunciaram na sexta-feira (23 de julho). O valor total do contrato é de cerca de US $ 178 milhões, acrescentaram.

Se tudo correr de acordo com o planejado, Clipper decolará em outubro de 2024 do Centro Espacial Kennedy da NASA na Flórida e chegará em órbita ao redor de Júpiter em abril de 2030. A sonda estudará Europa em profundidade durante quase 50 sobrevôos da lua ao longo do curso de cerca de quatro anos terrestres, disseram membros da equipe de missão.



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NASA escolheu SpaceX

A NASA escolheu o foguete Falcon Heavy da SpaceX para lançar a missão Europa Clipper à lua gelada de Júpiter.(Crédito da imagem: NASA / JPL-Caltech)

Europa abriga um enorme oceano de água líquida sob sua casca gelada e é considerada uma das melhores apostas do sistema solar para hospedar vida alienígena . Clipper irá, entre muitas outras tarefas, caracterizar o oceano e a camada de gelo e procurar lugares bons e seguros para pousar uma nave de superfície Europa caçadora de vidas, que o Congresso ordenou que a NASA desenvolvesse. (A missão do módulo de pouso continua sendo um conceito por enquanto; ela não tem financiamento e ainda não está nos livros da NASA.)

O anúncio de hoje encerra um longo limbo de lançamento da missão Europa Clipper. O Congresso originalmente instruiu a NASA a lançar o Clipper e o futuro módulo de pouso no Sistema de Lançamento Espacial (SLS), o foguete gigante que a agência está construindo para lançar pessoas e sondas a destinos no espaço profundo.

Mas o desenvolvimento do SLS foi prejudicado por atrasos e custos excessivos ao longo dos anos. O megarocket ainda não voou, e suas primeiras missões já são dedicadas ao programa Artemis de exploração lunar da NASA, que visa pousar pessoas na Lua já em 2024 e estabelecer uma presença humana sustentável lá até o final da década.

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O foguete Falcon Heavy decolando da plataforma de lançamento 39A da NASA

Um foguete SpaceX Falcon Heavy decolando da plataforma de lançamento 39A no Kennedy Space Center da NASA em 6 de fevereiro de 2018.(Crédito da imagem: SpaceX)

Portanto, não ficou claro quando um SLS estaria disponível para o Europa Clipper. Algum espaço de manobra para a missão se abriu no verão passado, quando a Câmara dos Representantes dos EUA disse em sua proposta Orçamento 2021 que a NASA deveria lançar o Clipper em 2025 e o futuro módulo de pouso em 2027, e usar o SLS para ambos 'se disponível'.

O texto deu luz verde à possibilidade de uma alternativa comercial ao SLS, e a equipe do Clipper começou a planejar as duas contingências - uma tarefa dupla que afetou negativamente o amadurecimento da missão, disseram membros da equipe.

Então, em janeiro passado, a equipe do Europa Clipper finalmente conseguiu a clareza que queria, na forma de um memorando do Escritório do Programa de Missões Planetárias da NASA. Ele disse aos membros da equipe da missão para parar de planejar um possível lançamento SLS porque Clipper viajaria para o espaço em um foguete comercial .

E agora sabemos qual será o foguete. ( Anúncio da NASA hoje não declarou quais lançadores Falcon Heavy venceram no contrato do Clipper.)

A viagem de Clipper até a Europa será mais tortuosa com um lançamento do Falcon Heavy do que teria sido a bordo do SLS, que a NASA considera o foguete mais poderoso já desenvolvido. SLS teria enviado Clipper em uma trajetória direta para Júpiter, chegando ao planeta gigante menos de três anos após a decolagem.

O uso de um foguete comercial exigirá que Clipper realize voos de aumento de velocidade de Marte e da Terra em fevereiro de 2025 e dezembro de 2026, respectivamente, disse o cientista do projeto Bob Pappalardo, do Laboratório de Propulsão a Jato da NASA no sul da Califórnia, no início deste ano.

O Falcon Heavy voou três vezes até o momento, mais recentemente em junho de 2019, quando lançou uma missão para o Programa de Teste Espacial dos EUA.

Mike Wall é o autor de ' Lá fora '(Grand Central Publishing, 2018; ilustrado por Karl Tate), um livro sobre a busca por vida alienígena. Siga-o no Twitter @michaeldwall. Siga-nos no Twitter @Spacedotcom ou Facebook.