Vazamento de refrigerante na estação espacial: 10 perguntas (e respostas)

Estação Espacial Internacional vista do ônibus espacial da NASA.

Esta imagem de uma missão do ônibus espacial da NASA mostra a Estação Espacial Internacional em órbita. A estação espacial tem o tamanho de um campo de futebol e abriga seis astronautas. Imagem tirada em 10 de fevereiro de 2010. (Crédito da imagem: NASA)

Astronautas a bordo da Estação Espacial Internacional notaram um sério vazamento de líquido refrigerante de amônia na quinta-feira (9 de maio). A NASA ainda está investigando o problema e uma solução potencial. Aqui está o que sabemos agora:

Quando este problema começou?



Um vazamento de refrigerante de amônia foi descoberto pela primeira vez na estação em 2007. Naquela época, o vazamento era tão lento que não exigia ação imediata. Durante uma caminhada no espaço em novembro de 2012, dois astronautas da NASA religaram as linhas de refrigerante e instalaram um radiador sobressalente na tentativa de parar o vazamento, que pareceu funcionar por um tempo.

Quando os astronautas perceberam que o vazamento piorou?

Na quinta-feira (9 de maio), por volta das 11h30 EDT (15h30 GMT), a tripulação na Estação Espacial Internacional notou um fluxo de flocos brancos - refrigerante de amônia congelado - proveniente da mesma área do vazamento original. [ Gráfico: Como funciona o sistema de resfriamento da estação espacial ]

Os astronautas estão em perigo?

Funcionários da NASA dizem que o vazamento não representa perigo para a tripulação de seis pessoas da estação espacial.

O que pode ser feito para parar o vazamento?

Os astronautas da NASA Tom Marshburn e Chris Cassidy podem se aventurar fora da estação em uma caminhada espacial de emergência no sábado (11 de maio) para investigar o problema e tentar um conserto. Funcionários da NASA ainda não tomaram uma decisão oficial sobre a caminhada no espaço e ainda estão investigando opções.

Onde está localizado o vazamento?

O vazamento parece vir da estrutura da Porta 6 da estação espacial, parte da estrutura em formato de andaime do laboratório em órbita.

Para que é usado o refrigerante de amônia?

A amônia líquida é usada para resfriar os sistemas de energia em cada um dos oito painéis solares gigantes da estação espacial, que devem permanecer resfriados para funcionar. Esses sistemas convertem a energia do sol em eletricidade para alimentar o posto avançado orbital. O sistema de refrigeração é oficialmente denominado Sistema de Controle Térmico Fotovoltaico (PVTCS).

Como funciona o sistema de refrigeração?

A amônia líquida é um fluido transportador eficiente de calor. É usado na Estação Espacial Internacional para absorver o calor gerado por equipamentos eletrônicos e transferi-lo para os painéis do radiador que dissipam o calor para o espaço. Isso mantém os sistemas eletrônicos de energia nos painéis solares resfriados, para que possam converter a energia absorvida do sol em eletricidade utilizável para a estação espacial

É o mesmo vazamento observado em 2007?

No momento, não está claro se o mesmo vazamento que foi tratado na caminhada no espaço de 2012 piorou ou se o mesmo circuito de refrigerante de amônia gerou um novo vazamento.

O que pode causar vazamentos de refrigerante?

No caso do vazamento anterior, os engenheiros da NASA suspeitaram que o sistema poderia ter sido danificado por um impacto de micrometeoróide. Pequenos pedaços de rocha ou detritos em órbita podem ser perigosos devido à sua grande velocidade.

O sistema de refrigeração já funcionou antes?

Em um problema não relacionado em julho de 2010, um curto-circuito elétrico desligou uma das duas bombas de 780 libras (353 kg) que movem o líquido refrigerante de amônia através de circuitos ao redor da estação. Durante uma série de caminhadas espaciais complexas, os astronautas substituíram a bomba defeituosa por uma sobressalente, o que corrigiu o problema.

Siga Clara Moskowitz no Twitter e Google+ . Siga-nos @Spacedotcom , Facebook e Google+ . Artigo original em SPACE.com.