Skylon Space Plane: The Spacecraft of Tomorrow

Skylon Spaceplane ancorado

Ilustração artística do avião espacial Skylon ancorado em uma estação espacial. (Crédito da imagem: Motores de reação)

É difícil não ficar impressionado com os foguetes gigantescos usados ​​em todo o mundo para lançar espaçonaves em órbita. Dos colossais foguetes Saturn V desenvolvidos na década de 1960 ao SpaceX Falcon 9, um dos destaques do ano passado, os foguetes são praticamente sinônimos de viagens espaciais na cultura moderna.

No entanto, foguetes também são um grande dreno financeiro em qualquer vôo espacial, sendo apenas parcialmente reutilizáveis. Não seria bom se fosse mais barato e econômico entrar em órbita? Cue o Avião espacial Skylon , atualmente agendado para iniciar voos de teste em 2019 .



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Mais de 30 anos na fabricação, Skylon é um veículo sendo desenvolvido pela empresa britânica Reaction Engines Limited , e está sendo construído como o primeiro avião espacial totalmente reutilizável do mundo (uma espaçonave que decola e pousa horizontalmente como uma aeronave convencional). Na verdade, cada avião espacial Skylon deve ser reutilizado mais de 200 vezes - uma melhoria drástica em relação a qualquer veículo espacial em uso atualmente.

O benefício mais notável disso seria uma redução dramática no custo de transporte de itens até a órbita. Com os veículos de lançamento atuais, custa mais de US $ 23.000 por quilograma para colocar a carga em órbita. Isso cobre o custo de uma grande quantidade de combustível e o preço do veículo lançador em si. Um veículo reutilizável como o Skylon reduziria esse preço para pouco mais de US $ 1.000 por quilo. Muito mais administrável! [ Galeria: Imagens conceituais do avião espacial Skylon ]

A criação de sistemas de lançamento totalmente reutilizáveis ​​tem sido uma ambição da indústria aeroespacial por mais de meio século. Apesar da abundante pesquisa e do trabalho de desenvolvimento e de uma coleção de conceitos de design, nenhum veículo desse tipo foi criado ainda. O mais próximo que a humanidade chegou até agora foi o Ônibus Espacial, onde a nave orbital e os dois motores de foguete sólidos puderam ser reutilizados - embora apenas depois de alguns meses de trabalho de reforma. O objetivo final sempre foi um veículo Single Stage To Orbit (SSTO), capaz de se lançar diretamente para o espaço a partir do nível do solo, sem a necessidade de descartar nenhum foguete propulsor no caminho.

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Os motores de reação desenvolveram uma série de módulos para demonstrar a nave espacial SKYLON proposta

Os motores de reação desenvolveram uma série de módulos para demonstrar as capacidades da nave espacial SKYLON proposta. Aqui, uma estação espacial foi montada usando módulos de acoplamento, habitação, energia, airlock e de laboratório.(Crédito da imagem: Adrian Mann)

Infelizmente, os veículos SSTO, tanto figurativa quanto literalmente, não conseguiram decolar. Atormentado por cortes de financiamento, falhas de design e má gestão do programa. O próprio Skylon é o resultado de um esforço para salvar um conceito tão fracassado.

Na década de 1980, a Rolls Royce e a British Aerospace estavam trabalhando em um veículo chamado HOTOL. Defendendo HOrizontal TakeOff and Landing, esta foi uma das primeiras tentativas sérias de uma espaçonave SSTO. Infelizmente, devido a algumas falhas graves de projeto e à falta de qualquer vantagem significativa sobre as tecnologias de foguetes na época, o financiamento foi cortado em 1988.

Após esse revés, a empresa Reaction Engines Limited foi formada, chefiada por um dos criadores do HOTOL, Alan Bond. Com financiamento privado, o trabalho tem continuado desde então, redesenhando o conceito original do HOTOL no que se tornaria o Skylon. Com um design significativamente aprimorado, o avião espacial Skylon está cheio de potencial e parece ser um dos conceitos de nave espacial mais promissores até agora neste século.

Até o momento, testes para motores de foguete SABRE de respiração aérea do Skylon provaram ser bastante bem sucedidos ; Com base em um projeto exclusivo que resfria constantemente o ar que entra, os motores SABRE têm efetivamente o dobro da eficiência dos motores a jato existentes.

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Usando um estágio superior recuperável, a nave espacial conceitual Skylon poderia enviar satélites de comunicação para a órbita geossíncrona e, em seguida, recuperar o estágio superior e devolvê-lo à Terra para ser reutilizado em novas missões.

Usando um estágio superior recuperável, a nave espacial conceitual Skylon poderia enviar satélites de comunicação para a órbita geossíncrona e, em seguida, recuperar o estágio superior e devolvê-lo à Terra para ser reutilizado em novas missões.(Crédito da imagem: Adrian Mann)

Desenvolvidos especificamente pela Reaction Engines Limited, esses motores dariam ao Skylon uma velocidade máxima de mais de 30.000 km / h, permitindo uma viagem suborbital de Londres a Sydney, Austrália em aproximadamente 4 horas. Além de serem capazes de atingir Mach 5 para transporte de superfície a superfície, esses motores permitem Skylon para deixar a atmosfera e entrar em órbita; o objetivo inicial é fornecer um sistema de transporte de cargas para transportar mercadorias até as estações espaciais até 2022, com a intenção de posteriormente modificar o veículo para transporte de passageiros.

Embora o financiamento ainda não tenha sido garantido para a conclusão do programa, as Agências Espaciais Britânicas e Européias deram luz verde ao projeto Skylon, anunciando seu confiança no veículo e afirmando que existem sem impedimentos para um maior desenvolvimento do projeto. Os Motores de Reação esperam ter um protótipo funcional voando até 2016 e pretendem construir uma frota deles na próxima década.

Com cada veículo com aproximadamente 82 metros de comprimento e custando um pouco menos de US $ 1,1 bilhão cada, se os motores de reação forem bem-sucedidos, eles podem revolucionar o transporte orbital em um futuro próximo. Embora ainda seja muito cedo para dizer algo com certeza, acho que podemos nos permitir uma certa quantidade de otimismo para Skylon. As coisas parecem muito promissoras.

Esta história foi fornecida por Discovery News .