Devemos nos preocupar com os foguetes russos?

Soyuz MS-10

Uma visão da espaçonave Soyuz MS-10, que foi lançada em 11 de outubro de 2018, quando experimentou uma anomalia que levou ao aborto. A tripulação pousou de volta na Terra e foi recuperada com sucesso. (Crédito da imagem: NASA / Bill Ingalls)

O lançamento fracassado da espaçonave Soyuz MS-10 com dois aviadores espaciais a bordo adiciona um novo capítulo a uma já longa história de contratempos e falhas que afetam a indústria espacial russa, de acordo com especialistas em segurança espacial.

O incidente que aconteceu ontem (11 de outubro) foi o primeiro lançamento abortado de uma cápsula tripulada Soyuz em mais de três décadas. No entanto, ele aponta para sérios problemas subjacentes que minam a confiança no poder espacial, disse Tommaso Sgobba, presidente da Associação Internacional para o Avanço da Segurança Espacial, ao Space.com.



Em março deste ano, o site Parabolic Arc calculado que nos últimos 30 anos, os lançadores russos falharam 60 vezes - em média, duas falhas por ano. [Em fotos: Aterrorizante aborto da tripulação da estação espacial após falha no lançamento de Soyuz]

Entre os fiascos mais proeminentes da última década estão três perdas da robótica Veículo Progress M que fornece suprimentos para a Estação Espacial Internacional, dois satélites para a constelação europeia de navegação por satélite Galileo colocado em uma órbita incorreta e o desastre de Phobos Grunt - uma ambiciosa missão de retorno de amostra a Marte que caiu no Oceano Pacífico dois meses após o lançamento.

Todas as três perdas do veículo de carga Progress M, ocorridas em 2011, 2015 e 2016, foram posteriormente atribuídas a problemas com o terceiro estágio do foguete Soyuz. Os dois Galileos ficaram presos em uma órbita inútil após uma falha parcial do estágio superior Fregat, comumente usado com os foguetes russos Soyuz e Zenit. Um Fregat defeituoso também estava por trás do fracasso de Phobos Grunt em deixar a órbita da Terra.

De acordo com Michal Vaclavik do Escritório Espacial da República Tcheca, um ex-satélite soviético que agora é membro da Agência Espacial Europeia, o foguete Soyuz FG, que é usado para voos tripulados, é uma versão mais avançada do foguete Soyuz comumente usado para lançar satélites. O FG foi o foguete usado no lançamento fracassado ontem (11/10).

Desde seu vôo inaugural em 2001, o foguete realizou 55 lançamentos bem-sucedidos e foi, em combinação com a cápsula Soyuz, o único meio de transporte de astronautas para a Estação Espacial Internacional desde a aposentadoria da frota de ônibus espaciais da NASA em 2011.

'Dá-se mais atenção à confiabilidade durante a fabricação de hardware para voos tripulados', disse Vaclavik ao Space.com. 'Há mais inspeções durante a montagem, mais testes.'

Sgobba concorda: 'Quando comparamos a confiabilidade da versão tripulada Soyuz com a versão não tripulada Soyuz, que é claro compartilha várias partes comuns, então vemos que a taxa de falha foi muito maior para a versão não tripulada.'

Na verdade, disse Sgobba, os russos não perderam nenhum cosmonauta desde 1971. Em comparação, as falhas do programa do ônibus espacial da NASA mataram um total de 14 astronautas a bordo dos orbitadores Challenger e Columbia em 1986 e 2003.

Houve, no entanto, várias chamadas para os russos, Sgobba disse, incluindo um aborto de lançamento em 1983 em uma plataforma de lançamento e uma falha em 2008 de uma cápsula Soyuz de reentrada para se separar no tempo de seu módulo de serviço. Como resultado, a cápsula atingiu a atmosfera no ângulo errado e a tripulação teve que suportar um retorno muito mais acidentado à Terra do que o normal.

'Se olharmos para o histórico dos últimos quase 40 anos, podemos considerar este um sistema bastante confiável', disse Sgobba.

Ele acrescentou que está pessoalmente mais preocupado com o buraco que foi encontrado na cápsula Soyuz anterior - MS-09 - que atracou na Estação Espacial Internacional neste verão. Os controladores terrestres detectaram uma queda na pressão do ar dentro da cápsula em 30 de agosto. Originalmente, os funcionários pensavam que a cápsula tinha sido perfurada por um fragmento espacial ou um micrometeorito. Uma investigação, no entanto, mostrou que o buraco provavelmente foi feito pelo homem e criado em algum momento durante a fabricação.

'Não está claro o que aconteceu, mas aparentemente eles não o encontraram durante as inspeções e testes no terreno', disse Sgobba.

Esse incidente, disse ele, aponta para um grande problema - a falta de procedimentos adequados de garantia de qualidade nas instalações de fabricação espaciais russas.

'Os russos não parecem ter feito a transição para métodos modernos de controle de qualidade', disse Sgobba. 'Eles não parecem ter procedimentos escritos adequados que impeçam erros de serem cometidos. A velha e experiente geração de engenheiros aposentou-se e não parece haver nenhum treinamento sistemático para os jovens e procedimentos a serem seguidos.

Sgobba disse que as empresas emergentes de voos espaciais comerciais deveriam aprender com a história russa de falhas e tornar o gerenciamento da segurança e o controle de qualidade uma parte inerente de suas práticas de fabricação.

'Às vezes, são necessárias medidas burocráticas para estabelecer uma política de boa qualidade e segurança dentro da empresa e prevenir a ocorrência de acidentes e avarias', afirmou.

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