Avião espacial secreto da Força Aérea aproxima-se do recorde orbital

O avião espacial não tripulado X-37B construído pela divisão Phantom Works da Boeing está passando por testes de voo orbital para a Força Aérea dos EUA.



O secreto avião espacial robótico X-37B está prestes a estabelecer seu próprio recorde de resistência espacial em um projeto secreto operado pelo Escritório de Capacidades Rápidas da Força Aérea dos EUA.

A nave, também conhecida como Orbital Test Vehicle-2, foi impulsionada para a órbita da Terra no topo de um foguete Atlas 5 do Cabo Canaveral, Flórida, em 5 de março. Amanhã (30 de novembro), o Nave espacial X-37B marcará seu 270º dia de vôo - uma vida no espaço que foi anunciada no passado como o limite superior do veículo para voos espaciais por funcionários do projeto.





'Ainda está lá', disse a Maj. Tracy Bunko da Força Aérea dos Estados Unidos, do Gabinete de Imprensa da Força Aérea no Pentágono, ao SPACE.com, observando que os funcionários do projeto planejaram uma missão de mais de 9 meses, 'então estamos perto de isso agora. '

O poder de permanência do X-37B é viabilizado por seu sistema de energia solar implantável, desenrolado do compartimento de carga do veículo. [ Fotos: 2ª missão secreta X-37B da Força Aérea ]



Construída pela Phantom Works da Boeing, a espaçonave X-37B tem cerca de 29 pés (8,8 metros) de comprimento e 15 pés (4,5 metros) de largura. Ele tem um compartimento de carga do tamanho de uma caçamba de caminhonete.

O X-37B se assemelha a uma versão em miniatura do ônibus espacial da NASA. Dois X-37Bs podem caber no compartimento de carga de 18 metros de um ônibus espacial.



Este infográfico do SPACE.com mostra que o Veículo de Teste Orbital X-37B é um veículo de teste espacial não tripulado para a USAF. Veja como funciona o drone espacial não tripulado aqui.

Este infográfico do SPACE.com mostra que o Veículo de Teste Orbital X-37B é um veículo de teste espacial não tripulado para a USAF. Veja como funciona o drone espacial não tripulado aqui.(Crédito da imagem: Karl Tate, SPACE.com)

O Escritório de Capacidades Rápidas da Força Aérea dos EUA 'acelera o desenvolvimento e a colocação em campo de sistemas selecionados de suporte de combate e armas do Departamento de Defesa, aproveitando os esforços de desenvolvimento de tecnologia de defesa e capacidades operacionais existentes', de acordo com um informativo do escritório.

'Atualmente, a RCO está trabalhando no Veículo de Teste Orbital X-37B para demonstrar uma plataforma de teste espacial não tripulada confiável, reutilizável para a Força Aérea dos Estados Unidos', explica o folheto informativo.

Vôo prolongado

Como relatado pela primeira vez por SPACE.com no início de outubro, o vôo estendido da nave estava nas cartas desde o início, disse o tenente-coronel da Força Aérea Tom McIntyre, diretor do programa de sistemas X-37.

McIntyre disse que os controladores do X-37B inicialmente planejaram uma missão de 9 meses, mas tentariam estendê-la 'conforme as circunstâncias permitirem'. Ele acrescentou que mais tempo de voo daria aos funcionários do programa oportunidades adicionais de experimentação e permitiria aos seus operadores extrair o máximo valor da missão, disse ele.

“A equipe do X-37B OTV tem o prazer de anunciar que atingimos um marco de 270 dias em órbita, um dos nossos objetivos de teste originais”, disse McIntyre ao SPACE.com. 'Este vôo bem-sucedido é importante na progressão do programa X-37B, levando-nos adiante em nosso esforço para provar a utilidade e o custo-benefício de uma espaçonave não tripulada, de longa duração e reutilizável. Estamos ansiosos para tentar expandir o envelope da plataforma, estendendo ainda mais a missão. Estamos extremamente orgulhosos desta conquista ... Estou extremamente orgulhoso dos homens e mulheres que trabalharam tanto para tornar esta missão um tremendo sucesso. '

A viagem inaugural do primeiro X-37B alado ocorreu em 2010, uma missão que durou 225 dias. Essa jornada inaugural começou em 22 de abril e terminou em 3 de dezembro em uma pista de pouso especialmente preparada na Base Aérea de Vandenberg, na Califórnia. O veículo que orbita agora é a segunda nave desse tipo a ser construída pela Boeing.

O X-37B é operado sob a direção do 3º Esquadrão de Experimentação Espacial do Comando Espacial da Força Aérea, uma unidade de controle espacial localizada na Base Aérea Schriever, no Colorado.

A carga útil dentro do veículo voando no espaço é classificada.

Usos futuros

Quando este segundo vôo do X-37B terminar, ele será projetado para realizar um pouso automático na pista de pouso guiado de entrada e rodas, provavelmente na Base da Força Aérea de Vandenberg, com a Base da Força Aérea Edwards servindo como backup.

Se o avião espacial que se aproxima se desviar de sua trajetória de piloto automático ao passar sobre o Oceano Pacífico, a nave terá um mecanismo de autodestruição.

Quanto ao futuro da série X-37B, derivados do veículo têm sido propostos como possibilidades para voar carga e até mesmo tripulação para a Estação Espacial Internacional.

Arthur Grantz, da Boeing Space and Intelligence Systems, esboçou uma série de usos futuros para o projeto do avião espacial em uma reunião recente do Instituto Americano de Aeronáutica e Astronáutica.

Grantz disse, por exemplo, que o X-37B projetado agora pode voar para a estação espacial e fornecer serviços de carga atracando no mecanismo de atracação comum da instalação. Um roteiro da Boeing, ele acrescentou, inclui um veículo alado X-37C, bem como uma versão capaz de transportar até sete astronautas para a órbita terrestre.

Leonard David tem reportado sobre a indústria espacial por mais de cinco décadas. Ele é o vencedor do Prêmio National Space Club Press deste ano e ex-editor-chefe das revistas Ad Astra e Space World da National Space Society. Ele escreve para SPACE.com desde 1999.