Pesquise E.T. Deve estender-se além das 'Terras Alienígenas', afirma o astrônomo

Exoplaneta Kepler-62e

O conceito do artista descreve Kepler-62e, um planeta superterrâneo na zona habitável de uma estrela menor e mais fria que o sol, localizado a cerca de 1.200 anos-luz da Terra, na constelação de Lyra. Imagem divulgada em 18 de abril de 2013. (Crédito da imagem: NASA / Ames / JPL-Caltech)

Cientistas em busca de sinais de vida além de nosso sistema solar devem manter a mente aberta, pois planetas muito diferentes da Terra podem muito bem ser habitáveis, disse um importante pesquisador.

Embora possa parecer natural focar em 'Terras alienígenas', um foco tão estreito excluiria muitos exoplanetas potencialmente sustentadores de vida, cuja diversidade continua a surpreender os astrônomos, diz Sara Seager, do MIT.



E os pesquisadores não podem se dar ao luxo de ser tão exigentes, acrescenta ela, uma vez que serão capazes de dar uma olhada em profundidade em apenas um punhado de mundos alienígenas em um futuro previsível. [9 exoplanetas que podem hospedar vida alienígena]

'O número de planetas que poderemos ver em nossa vida - e olhar para suas atmosferas em busca de sinais de vida - é tão pequeno que somos forçados a ter a mente aberta', disse Seager ao SPACE.com.

Seager discute a habitabilidade dos exoplanetas em um artigo de revisão publicado online hoje (2 de maio) na revista Science.

Uma deslumbrante diversidade de mundos alienígenas

Os cientistas descobriram o primeiro planeta alienígena em torno de uma estrela semelhante ao Sol em 1995. Desde então, a contagem cresceu para mais de 700 (ou mais de 800, dependendo de quem a lista é consultada), com milhares de candidatos esperando para serem confirmados pelo acompanhamento observações.

Alguns desses mundos alienígenas são amplamente semelhantes aos planetas de nosso próprio sistema solar. Mas muitos outros são realmente alienígenas - enormes 'Júpiteres quentes' que giram em torno de suas estrelas-mãe a uma distância extremamente curta, por exemplo, ou ' planetas desonestos 'aquele cruzeiro pelas profundezas frias do espaço sozinho, sem nenhuma estrela-mãe.

“Se há uma lição importante com os exoplanetas, é que tudo é possível dentro das leis da física e da química”, escreve Seager no artigo da Science. 'Planetas de quase todas as massas, tamanhos e órbitas foram detectados, ilustrando não apenas a natureza estocástica da formação do planeta, mas também uma migração subsequente através do disco planetário do local de origem do planeta.' [ Os mais estranhos planetas alienígenas ]

Curiosamente, vários planetas foram avistados orbitando dentro da chamada 'zona habitável' - aquela faixa exata de distâncias de uma estrela onde a água líquida é possível na superfície de um mundo. (A água é necessária para a vida como a conhecemos aqui na Terra e, portanto, estimulou os astrobiólogos a 'seguir a água' em outros planetas, escreve Seager.)

A localização exata dessa zona habitável para cada planeta depende de uma série de fatores, principalmente o brilho da estrela hospedeira e a composição atmosférica do planeta.

'É realmente tudo sobre os gases de efeito estufa', disse Seager ao SPACE.com. 'Os gases de efeito estufa são como um cobertor que modera a temperatura na superfície.'

Artista

Extensão da zona habitável

A definição convencional da zona habitável assume uma atmosfera aproximadamente semelhante à da Terra, dominada por nitrogênio, dióxido de carbono e vapor de água. Mas a enorme diversidade de mundos alienígenas defende uma nova maneira de pensar, escreve Seager, que literalmente escreveu o livro sobre atmosferas de exoplanetas ('Exoplanet Atmospheres: Physical Processes', Princeton University Press, 2010).

Por exemplo, mundos alienígenas grandes e / ou frios poderiam concebivelmente depender de seu hidrogênio molecular gasoso, que há muito escapou de pequenos planetas como a Terra, Vênus e Marte.

O hidrogênio é um poderoso gás de efeito estufa que pode tornar a água líquida possível em vários mundos muito além da borda externa da zona habitável tradicional - e talvez até mesmo em planetas invasores aparentemente frígidos, escreve Seager.

Da mesma forma, a zona habitável pode se estender para dentro, em direção à estrela hospedeira, em planetas rochosos 'secos' cujas atmosferas têm muito menos vapor de água do que a da Terra. Portanto, é melhor considerar o potencial dos planetas alienígenas para sustentar vida individualmente, caso a caso, diz Seager.

Procurando a vida

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Cartaz de Infográfico de Mundos Estrangeiros 20 'x 60'. Compre aqui (Crédito da imagem: Loja Space.com)

Seager e outros enfatizam que uma melhor compreensão da habitabilidade dos exoplanetas é a chave para a próxima fase da caça à vida alienígena, que busca procurar nas atmosferas de candidatos promissores o vapor de água e os gases que podem ter sido produzidos pela vida.

Os astrônomos já escanearam o ar de algumas dezenas de planetas usando o telescópio espacial Hubble da NASA e outros instrumentos, disse Seager. Mas aqueles eram Júpiteres quentes com atmosferas grandes e fofas - alvos relativamente fáceis que não são intrigantes de uma perspectiva astrobiológica.

Os cientistas planejam fazer o mesmo com mundos menores e potencialmente habitáveis ​​em breve, disse Seager. Eles usarão o Transiting Exoplanet Survey Satellite, que a NASA aprovou recentemente para um lançamento em 2017, para identificar candidatos promissores relativamente perto da Terra. Então, da NASA Telescópio espacial James Webb (que está programado para decolar em 2018) seguirá, dando uma olhada em profundidade no ar desses mundos.

Embora o JWST seja projetado para ser incrivelmente poderoso, o instrumento de US $ 8,8 bilhões provavelmente só será capaz de investigar a atmosfera de exoplanetas que se encontram a algumas dezenas de anos-luz da Terra, acrescentou Seager.

Seager disse que espera que seu artigo de revisão na Science ajude seus colegas astrônomos a aproveitar ao máximo esse pequeno grupo de candidatos observáveis.

“Espero que as pessoas percebam que tantos tipos de mundos podem ser habitáveis ​​e que nossa chance de encontrar um é maior quando aceitamos isso”, disse ela ao SPACE.com.

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