As megaconstelações de satélites podem ter um impacto 'extremo' na astronomia, constata o relatório

Uma imagem do Observatório Interamericano de Cerro Tololo mostra riscos deixados pelos satélites Starlink.

Uma imagem do Observatório Interamericano de Cerro Tololo mostra riscos deixados pelos satélites Starlink. (Crédito da imagem: National Optical-Infrared Astronomy Research Laboratory da NSF / CTIO / AURA / DELVE)

Enormes constelações de satélites da Internet podem mudar fundamentalmente a forma como os astrônomos estudam o céu noturno e como o restante de nós o vivencia, revela um novo relatório.

Os impactos potenciais de megaconstelações em órbita terrestre baixa (LEO), como SpaceX's Rede Starlink , 'estima-se que variam de insignificante a extremo', de acordo com um relatório do workshop Satellite Constellations 1 (SATCON1), que foi lançado terça-feira (25 de agosto).



A SpaceX já lançou cerca de 600 satélites Starlink e isso é apenas o começo. A empresa de Elon Musk tem aprovação para operar 12.000 espaçonaves Starlink e solicitou permissão para mais 30.000. E a SpaceX não está sozinha; por exemplo, a Amazon pretende lançar cerca de 3.200 satélites de banda larga para sua própria rede, conhecida como Projeto Kuiper .

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Para uma perspectiva: Existem atualmente cerca de 2.500 satélites operacionais circulando a Terra, e a humanidade tem lançou menos de 10.000 objetos desde o início da era espacial em 1957.

O impacto real desse boom populacional de LEO no céu noturno depende de uma série de fatores, incluindo a natureza e os objetivos das observações feitas; capacidade dos observadores de remover ou mascarar rastros de satélite em seus conjuntos de dados; e o número, brilho e altitude dos satélites, os autores do relatório determinaram.

Por exemplo, trilhas de satélite representarão um problema particular para telescópios que visualizam grandes áreas do céu em luz visível e infravermelha, como o próximo Observatório Vera C. Rubin, no Chile.

A observação de programas que dependem de dados coletados durante as horas do crepúsculo, como pesquisas por asteróides e cometas potencialmente perigosos, também será afetada de forma desproporcional. Isso porque os satélites LEO permanecerão iluminados pelo sol nessas horas, explica o relatório.

Mas grandes redes LEO podem representar problemas durante a noite se seus satélites constituintes estiverem altos o suficiente. Por exemplo, uma grande constelação orbitando 750 milhas (1.200 quilômetros) acima da Terra, como fazem os 74 satélites de banda larga da OneWeb, 'será visível durante toda a noite durante o verão e frações significativas da noite durante o inverno, outono e primavera, e terá impactos negativos em quase todos os programas de observação, 'o novos estados de relatório .

(OneWeb tinha a intenção de lançar pelo menos 650 satélites de Internet, mas não está claro se a constelação algum dia ficará tão grande. OneWeb declarou falência este ano e será comprado por um consórcio liderado pelo governo britânico e pela empresa indiana Bharti Global.)

Constelações que orbitam a menos de 370 milhas (600 km) acima da Terra não terão quase o mesmo impacto durante toda a noite, determinaram os autores do relatório. Starlink se enquadra nesta categoria; seus satélites voam a uma altitude de cerca de 340 milhas (550 km).

É muito cedo na construção da megaconstelação, então ainda há tempo para minimizar os efeitos deletérios dos enxames de satélites. E o novo relatório apresenta algumas recomendações para fazer exatamente isso, incluindo:

  • Implantar satélites com no máximo 370 milhas (600 km);
  • Reduza o brilho dos satélites controlando sua orientação, escurecendo-os e / ou sombreando suas superfícies reflexivas (como SpaceX está começando a fazer com embarcação Starlink);
  • Apoiar o desenvolvimento de softwares de processamento de imagens que minimizem o impacto de trilhas de satélite;
  • Disponibilize as informações orbitais dos satélites para que os astrônomos possam apontar seus telescópios para longe deles.

O relatório também recomenda o lançamento de menos ou nenhuma megaconstelação LEO, observando que esta 'é a única opção identificada que pode atingir o impacto zero'. Mas parece ingênuo pensar que esse aqui tem chance de ser seguido.

O workshop SATCON1 foi organizado pelo NOIRLab da U.S. National Science Foundation e pela American Astronomical Society e realizado virtualmente de 29 de junho a 2 de julho de 2020. Você pode leia o relatório completo gratuitamente aqui .

Mike Wall é o autor de 'Out There' (Grand Central Publishing, 2018; ilustrado por Karl Tate), um livro sobre a busca por vida alienígena. Siga-o no Twitter @michaeldwall. Siga-nos no Twitter @Spacedotcom ou Facebook.