Água salgada flui em Marte hoje, aumentando suas chances de vida

Estrias escuras misteriosas em Marte

Estrias estreitas e escuras chamadas de linhas de declive recorrentes (RSL) emanam das paredes da cratera Garni de Marte nesta imagem do Mars Reconnaissance Orbiter da NASA. Essas RSL têm até algumas centenas de metros de comprimento. Acredita-se que sejam formados pelo fluxo de água salgada líquida. (Crédito da imagem: NASA / JPL / Universidade do Arizona)



A água líquida flui em Marte hoje, aumentando as chances de que possa existir vida no Planeta Vermelho, sugere um novo estudo.

o estrias escuras enigmáticas em Marte - chamadas de linhas de declive recorrentes (RSL) - que aparecem sazonalmente em encostas íngremes e relativamente quentes de Marte são causadas por água líquida salgada, disseram os pesquisadores.





'Água líquida é um requisito fundamental para a vida na Terra', disse a autora principal do estudo, Lujendra Ojha, do Instituto de Tecnologia da Geórgia em Atlanta, ao Space.com por e-mail. 'A presença de água líquida na superfície atual de Marte, portanto, aponta para ambientes que são mais habitáveis ​​do que se pensava'. [ Água corrente em Marte: a descoberta em fotos ]

Ojha fazia parte da equipe que descobriu a RSL em 2011, ao estudar imagens capturadas pela câmera High Resolution Imaging Science Experiment (HiRISE) a bordo da NASA Mars Reconnaissance Orbiter (MRO).



Essas estrias estreitas e escuras de 100 metros de comprimento (chamadas de linhas de declive recorrentes) estão fluindo colina abaixo em Marte, e infere-se que foram formadas por água corrente contemporânea. Recentemente, cientistas planetários detectaram sais hidratados nessas encostas na cratera de Hale, corroborando sua hipótese original de que as faixas são de fato formadas por água líquida. Acredita-se que a cor azul vista na encosta acima das estrias escuras não esteja relacionada à sua formação, mas sim à presença do mineral piroxênio.

Essas estrias estreitas e escuras de 100 metros de comprimento (chamadas de linhas de declive recorrentes) estão fluindo colina abaixo em Marte, e infere-se que foram formadas por água corrente contemporânea. Recentemente, cientistas planetários detectaram sais hidratados nessas encostas na cratera de Hale, corroborando sua hipótese original de que as faixas são de fato formadas por água líquida. Acredita-se que a cor azul vista na encosta acima das estrias escuras não esteja relacionada à sua formação, mas sim à presença do mineral piroxênio.(Crédito da imagem: NASA / JPL / Universidade do Arizona)



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RSL ocorre em muitos locais diferentes em Marte, desde regiões equatoriais até as latitudes médias do planeta. Essas faixas têm apenas 0,5 a 5 metros de largura, mas podem se estender por centenas de metros na encosta abaixo.

RSL aparecem durante o tempo quente, mas desaparecem quando as temperaturas caem, levando muitos pesquisadores a especular que a água líquida está envolvida em sua formação. O novo estudo, que foi publicado online hoje (28 de setembro) na revista Nature Geoscience , apoia fortemente essa hipótese, disseram os membros da equipe.

Ojha e seus colegas examinaram dados coletados em cerca de quatro locais diferentes de RSL por outro instrumento MRO, o Compact Reconnaissance Imaging Spectrometer for Mars (CRISM).

'Usando este instrumento, podemos deduzir a composição mineralógica dos materiais da superfície de Marte', disse Ojha. 'O que descobrimos foi que às vezes e em lugares quando vemos o maior RSL na superfície de Marte, também encontramos evidências espectrais de sais hidratados nas encostas onde se formam o RSL.'

Os sais hidratados precipitam da água líquida, portanto, detectá-los é um grande negócio - especialmente porque as circunstâncias tornam improvável que o CRISM possa detectar água RSL diretamente. (O CRISM observa o Planeta Vermelho no horário mais seco do dia marciano, por volta das 3 da tarde, quando qualquer água superficial líquida provavelmente teria evaporado, disse Ojha.)

O original

'Devido a isso, acho que nunca encontraremos o RSL ainda em sua forma líquida às 15h, então acho que essa assinatura hidratada dos sais é definitivamente uma' arma fumegante '', disse ele.

Um estudo anterior de RSL no enorme sistema de cânions Valles Marineris de Marte sugere que as características não são exatamente córregos borbulhantes, disse o co-autor do estudo Alfred McEwen, da Universidade do Arizona.

'Estamos lidando com solo úmido, finas camadas de solo úmido, e não com água parada', disse McEwen hoje durante uma entrevista coletiva da NASA sobre a nova descoberta.

Os sais associados à RSL parecem ser percloratos, uma classe de substâncias que contêm cloro amplamente difundida em Marte. Esses sais reduzem o ponto de congelamento da água de 32 graus Fahrenheit (0 graus Celsius) para menos 94 F (menos 70 C), disse Ojha.

“Essa propriedade aumenta enormemente a estabilidade da salmoura [água salgada] em Marte”, disse ele.

Percloratos podem absorver a água atmosférica, disse Ojha. Mas não está claro se o ar de Marte é a fonte da água nos fluxos de salmoura. Outras possibilidades incluem o derretimento do gelo superficial ou próximo à superfície ou descargas de aqüíferos locais.

“É concebível que o RSL esteja se formando em diferentes partes de Marte por meio de diferentes mecanismos de formação”, escreve a equipe de estudo no novo artigo.

Observações da NASA Rover curiosidade e outras espaçonaves mostraram que, bilhões de anos atrás, o Planeta Vermelho era um mundo relativamente quente e úmido que poderia ter sustentado vida microbiana, pelo menos em algumas regiões.

Marte está extremamente frio e seco hoje, e é por isso que a descoberta de sítios RSL gerou tanto entusiasmo nos últimos quatro anos: As características apontam para a possibilidade de que formas de vida simples possam existir na superfície do planeta agora.

Mas os novos resultados não implicam que a vida prospere em Marte hoje, ou mesmo que esta seja uma proposição provável, Ojha enfatizou. As salmouras de perclorato têm uma 'atividade de água' muito baixa, disse ele, o que significa que a água dentro delas não está facilmente disponível para uso potencial por organismos.

'Se RSL são salmouras saturadas com perclorato, então a vida como a conhecemos na Terra não poderia sobreviver em uma atividade de água tão baixa', disse Ojha.

A descoberta do RSL também tem implicações para a futura exploração humana de Marte, disseram os pesquisadores. A NASA planeja colocar botas no Planeta Vermelho até o final da década de 2030, e a presença de água líquida - mesmo muito salgada - na superfície pode ajudar nesse esforço ambicioso.

A água indígena 'pode diminuir o custo e aumentar a resiliência da atividade humana no Planeta Vermelho', disse a co-autora do estudo Mary Beth Wilhelm, do Centro de Pesquisa Ames da NASA em Moffett Field, Califórnia, durante a coletiva de imprensa de hoje. 'Olhando para o futuro, é fundamental que entendamos melhor a origem da água para esses recursos, bem como a quantidade.'

Esta história foi atualizada às 13h. EDT.

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