Richard Branson: magnata da música e empresário do turismo espacial

Sir Richard Branson fala à AFP durante uma entrevista antes do lançamento oficial da Virgin Galactic

Foto de Sir Richard Branson falando à AFP durante uma entrevista antes do lançamento oficial da SpaceShipTwo da Virgin Galactic, a primeira espaçonave comercial tripulada do mundo, no Mojave Air and Space Port em Mojave, Califórnia, em 7 de dezembro de 2009. (Crédito da imagem: Getty / ROBYN BECK)

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Richard Branson é um empresário britânico que fundou várias empresas, incluindo um empreendimento espacial privado, a Virgin Galactic.

Branson tem a reputação de assumir riscos e se autopromover. Ele chegou a conferências de imprensa em trajes espaciais; dirigiu um tanque na Quinta Avenida de Nova York; cruzou o Canal da Mancha em um carro anfíbio; e a base saltou do topo de um hotel. E para sua última façanha, ele pretende voar para o espaço neste domingo (11 de julho) a bordo do avião espacial VSS Unity da empresa.



Branson está fortemente envolvido em suas empresas e atua como seu principal porta-voz, freqüentemente aparecendo em seus comerciais. Como empresário, Branson busca captar tendências logo no início. Ele registrou o nome Virgin Galactic em 1999, enquanto o Ansari X-Prize para voos espaciais suborbitais ainda estava em andamento. E como um dublê sem remorso, Branson inicialmente inscreveu a si mesmo e seus filhos para o primeiro vôo comercial da empresa ao espaço antes de decidir se juntar ao vôo de teste histórico deste mês.

Vida pregressa

Branson teve uma inclinação empreendedora desde jovem, que inicialmente desafiou os desejos de seu pai. Ted Branson disse a seu filho para ser advogado.

'Mais tarde, me senti péssimo porque havia dito a ele exatamente o que meu pai havia me dito. Então, no próximo fim de semana, eu o levei para cima e para baixo no gramado mais uma vez e disse a ele para esquecer tudo o que eu disse, 'o pai de Branson supostamente dito , de acordo com um obituário de 2011 no Daily Telegraph,

Mas o Branson mais jovem tinha outros objetivos em mente. Ele largou o colégio e abriu um negócio musical em 1972. Ele teria dado o nome de 'Virgin' porque a maioria de seus funcionários eram novos no ramo.

'Em 1977, assinamos os Sex Pistols e continuamos a assinar com muitos nomes conhecidos, do Culture Club aos Rolling Stones, ajudando a tornar a Virgin Music uma das seis maiores gravadoras do mundo,' Branson escreveu na autobiografia de seu blog .

Ao longo das décadas, Branson acrescentou negócios com a marca Virgin em áreas como aeroespacial, telefones celulares, cosméticos e trens. Por seus 'serviços ao empreendedorismo', Branson foi nomeado cavaleiro pelo Príncipe Charles em 2000.

O interesse de Branson pelo espaço também começou cedo. Ele tinha apenas 19 anos quando a Apollo 11 pousou na lua. De acordo com o site da Virgin Galactic, Branson assistiu aos pousos na televisão junto com sua família. Ele 'determinou que um dia também experimentará as maravilhas do espaço', escreveu a Virgin Galactic.

No entanto, chegar ao espaço exigiria uma mudança na tecnologia e bolsos profundos por parte de Branson. Em março de 2012, a Forbes estima que Branson tem uma fortuna de US $ 4,2 bilhões de seus vários empreendimentos. As mudanças na tecnologia simplesmente demoraram.

Sir Richard Branson está pendurado na janela de sua réplica em tamanho real da SpaceShipTwo segurando um modelo em escala do LauncherOne.

Sir Richard Branson está pendurado em uma janela de sua réplica em tamanho real da SpaceShipTwo segurando um modelo em escala do LauncherOne.(Crédito da imagem: Farnborough International)

Inspiração espacial

Em 1995, o lançamento de foguetes comerciais para satélites ainda era uma indústria jovem, e os voos espaciais humanos pareciam estar muito longe - a menos que você trabalhasse para uma agência governamental.

Ainda assim, Branson estava pensando em como levar humanos para o espaço. De acordo com a Virgin Galactic, Branson conversou com o astronauta da Apollo 11 Buzz Aldrin sobre qual tecnologia seria a melhor.

Os dois concordaram que enviar a espaçonave a partir do lançamento de um avião - ao invés do solo - seria mais barato e seguro. Branson então instruiu os funcionários da Virgin a ficarem de olho nos avanços da tecnologia espacial.

Avançando para 1996, o mercado começou a mudar. O Ansari X-Prize foi lançado com o objetivo de conceder US $ 10 milhões à primeira organização não governamental capaz de enviar uma espaçonave reutilizável - com pessoas a bordo - ao espaço duas vezes em duas semanas.

Branson registrou o nome 'Virgin Galactic' em 1999, enquanto buscava tecnologia que pudesse levar sua marca ao espaço.

The X Prize

Três anos depois, Branson percebeu que havia encontrado um vencedor. Alguns de seus funcionários contaram com entusiasmo sobre a Scaled Composites, que estava construindo SpaceShipOne para concorrer ao X-Prize.

Na época, a Scaled Composites recebia financiamento exclusivamente de Paul Allen, um dos fundadores da Microsoft. Branson concordou rapidamente em trabalhar com a firma de Allen, Mojave Aerospace Ventures, para licenciar a tecnologia da SpaceShipOne em preparação para uma frota comercial de espaçonaves.

No final de setembro de 2004, Branson anunciou que a Virgin patrocinaria os voos do SpaceShipOne X-Prize. Não apenas isso, mas se a Scaled Composites vencesse, a Virgin estava preparada para apoiar a construção de naves comerciais da empresa.

'A Virgin Galactic estava agora em posição de iniciar um programa de trabalho que resultaria nos primeiros voos turísticos espaciais acessíveis do mundo em dois ou três anos', o empresa anunciada . Inscrições abertas imediatamente.

Em poucos dias, a competição do X-Prize acabou. A SpaceShipOne retornou com segurança à Terra pela segunda vez em 4 de outubro de 2004. Era hora de começar a trabalhar naquela linha espacial.

A SpaceShipOne, com Brian Binnie nos controles, fez o segundo vôo suborbital em uma semana em 2004 para capturar a bolsa de vôo Ansari X Prize de US $ 10 milhões.

A SpaceShipOne, com Brian Binnie nos controles, fez o segundo vôo suborbital em uma semana em 2004 para capturar a bolsa de vôo Ansari X Prize de US $ 10 milhões.(Crédito da imagem: Brian Binnie / Mike Mills)

Acidentes e atrasos

Em dezembro de 2005, o estado do Novo México ofereceu oficialmente à Virgin Galactic uma instalação de US $ 225 milhões financiada pelo contribuinte, chamada Spaceport America, onde a empresa poderia colocar sua sede mundial e realizar voos de teste e voos espaciais.

A construção e o desenvolvimento ocuparam a atenção da Virgin nos anos seguintes. Mas o vôo espacial, e especialmente o vôo espacial com classificação humana, é um negócio complicado. Uma explosão fatal e atrasos no desenvolvimento atrasaram várias vezes a data do vôo espacial tripulado.

Ao longo dos atrasos, Branson projetou uma imagem positiva do voo espacial. Seus clientes têm persistido; apenas alguns desistiram do projeto, e há pelo menos 530 pessoas que fizeram depósitos para sua passagem de $ 200.000 para o espaço.

Branson também entregou atualizações regulares do progresso, muitas vezes viajando para ver a espaçonave conforme ela toma forma. Ele convida periodicamente os clientes pagantes da Virgin Galactic a participarem de eventos ou de conferências de imprensa, tanto para mantê-los informados quanto para oferecer a visão de atendimento ao cliente.

Relacionado: Como funciona a SpaceShipTwo da Virgin Galactic (infográfico)

O primeiro vôo de teste com foguete da SpaceShipTwo ocorreu em abril de 2013 e outro em setembro de 2013, depois outro em janeiro de 2014. Cada vôo correu bem, com a Enterprise voando alto no céu mais rápido do que a velocidade do som.

Mas a tragédia aconteceu durante o quarto vôo movido a foguete, em 31 de outubro de 2014, quando o veículo quebrou . O incidente matou o co-piloto Michael Alsbury e o piloto ferido Peter Siebold.

PARA postagem de blog de Branson no início de janeiro de 2015, disse que brevemente tinha dúvidas sobre se seria uma boa ideia continuar com o desenvolvimento da SpaceShipTwo após o acidente - mas seu compromisso foi renovado quando ele retornou ao deserto de Mojave, na Califórnia.

Richard Branson, ao centro, chega com o governador do Novo México Bill Richardson, à direita, em um evento que comemora a conclusão da pista do Virgin Galactic Spaceport America em Upham, Novo México, EUA, na sexta-feira, 22 de outubro de 2010.

Richard Branson, ao centro, chega com o governador do Novo México Bill Richardson, à direita, em um evento que comemora a conclusão da pista do Virgin Galactic Spaceport America em Upham, Novo México, EUA, na sexta-feira, 22 de outubro de 2010.(Crédito da imagem: Getty / Bloomberg)

Voo espacial

A empresa continuou com uma série de voos de teste de planagem sem motorização, o que significa que a espaçonave é liberada de sua nave e desliza para o solo (incluindo um 2017 primeiro teste bem-sucedido do novo sistema de reentrada ) até 5 de abril de 2018, quando a empresa ligou os motores de um veículo SpaceShipTwo pela primeira vez em 3,5 anos. Este vôo motorizado viu o VSS Unity voar a uma altitude máxima de 84.271 pés (25.686 m). Durante a descida, a tripulação implantou com sucesso o sistema de penas antes de pousar com segurança na pista do espaçoporto.

'@virgingalactic de volta aos trilhos', fundador da Virgin Galactic Richard Branson tweetou após o teste . 'Voo motorizado bem-sucedido, Mach 1.6. A revisão dos dados está por vir e depois para o próximo voo. O espaço parece tentadoramente próximo agora.

Em fevereiro de 2021, a Virgin Galactic anunciou que, embora voos de teste adicionais estivessem sujeitos a mais atrasos, a empresa planeja levar seus primeiros turistas ao espaço no início de 2022. No mesmo anúncio, a empresa revelou seu primeiro SpaceShip III , a próxima geração de seus veículos turísticos que deve começar a ser testada juntamente com o lançamento dos primeiros voos comerciais da Unidade VSS.

Recursos adicionais

Este artigo foi atualizado em 8 de julho de 2021 pela editora de referência da Space.com, Kimberly Hickok.