A nave espacial privada Cygnus é lançada na viagem da estação espacial Maiden

Lançamento da Antares-Cygnus, 18 de setembro de 2013

O foguete Antares da Orbital Sciences decola com a primeira nave de reabastecimento da estação espacial Cygnus da empresa, da Wallops Flight Facility da NASA, na Virgínia, em 18 de setembro de 2013. (Crédito da imagem: collectSPACE.com / Robert Z. Pearlman)

WALLOPS ISLAND, Virgínia - Uma espaçonave comercial não testada decolou em sua primeira jornada para a Estação Espacial Internacional hoje (18 de setembro), dando início a uma grande missão de demonstração para seus construtores baseados na Virgínia e NASA.

A espaçonave Cygnus não tripulada e seu foguete Antares entraram em órbita com um estrondo tremendo às 10:58 am EDT (1458 GMT) de hoje da instalação de vôo Wallops da NASA aqui - um grande sucesso para a empresa de voos espaciais comerciais Orbital Sciences Corp., que construiu os dois veículos . A espaçonave agora está perseguindo a estação espacial e deve chegar no início do domingo (22 de setembro), quando será capturada por astronautas usando o braço robótico do posto avançado.



'Antares é o maior foguete que já desenvolvemos e esta será a primeira carga útil que desenvolvemos para se encontrar direta e autonomamente deste tamanho', disse Frank Culbertson, vice-presidente executivo da Orbital. 'Foi um longo caminho para chegar a este ponto.' [ Veja as fotos do primeiro lançamento da espaçonave Cygnus ]

O lançamento foi atrasado um dia devido a uma falha técnica durante a viagem do foguete à sua plataforma à beira-mar. Mas a decolagem de quarta-feira pareceu correr suavemente, e Cygnus e Antares subiram em um céu azul claro.

Durante a contagem regressiva, a NASA teve que evacuar quatro casas ao redor da área de lançamento como precaução de segurança na chance improvável do foguete Antares explodir durante a decolagem e estourar suas janelas.

Uma nave espacial privada sobe

Ciências Orbitais vem desenvolvendo a espaçonave Cygnus do tamanho de um ônibus desde 2008, quando a NASA escolheu a empresa com sede em Dulles como uma das duas empresas privadas de voos espaciais a participar de seu programa de Serviços de Transporte Orbital Comercial. Sob esse programa, a Orbital recebeu $ 288 milhões para desenvolver Cygnus e Antares. Mais tarde, a empresa garantiu um contrato de US $ 1,9 bilhão para fornecer oito voos completos de entrega para a estação espacial da NASA usando a espaçonave.

'Esta é realmente uma nova maneira de fazer negócios para a NASA', disse Alan Lindenmoyer, gerente de programa da NASA para tripulação comercial e carga. 'É um custo compartilhado. Tornamo-nos investidor e consultor da Orbital. '

Com a aposentadoria da frota de ônibus espaciais da NASA em 2011, a agência está dependendo de novas espaçonaves comerciais como a Orbital's Cygnus para manter a estação espacial abastecida com suprimentos. A NASA planeja eventualmente usar espaçonaves privadas para transportar astronautas americanos de e para a estação espacial.

Cygnus é a segunda espaçonave comercial a ser lançada em direção à estação espacial da NASA. A primeira nave espacial privada a visitar a estação espacial foi a cápsula espacial robótica Dragon construída pelo bilionário Elon Musk's SpaceX, uma empresa com sede em Hawthorne, Califórnia.

A SpaceX tem um acordo de US $ 1,6 bilhão para fornecer 12 voos de entrega de carga para a estação para a NASA usando a cápsula Dragon e seus foguetes Falcon 9. Duas dessas missões já voaram, a última delas em março deste ano. As cápsulas espaciais Dragon da SpaceX têm um escudo térmico que lhes permite devolver a carga à Terra. [Veja as fotos da 2ª missão de entrega de carga do Dragon]

Uma espaçonave descartável

Ao contrário do Dragon da SpaceX, as espaçonaves Cygnus são veículos descartáveis ​​projetados para viagens de entrega unilateral à estação espacial. No final de suas missões, eles serão preenchidos com lixo e ordenados a queimar na atmosfera da Terra sobre o Oceano Pacífico.

O primeiro Cygnus deve passar pelo menos 30 dias na estação espacial antes de ser descartado em meados de outubro. Orbital chamou a espaçonave de Nave espacial G. David Low depois de um ex-astronauta da NASA que supervisionou as licitações bem-sucedidas da Orbital para seus contratos com a NASA. Low morreu de câncer em 2008.

Construído para Orbital pela Thales Alenia Space na Itália, o modelo Cygnus básico tem cerca de 5 metros de comprimento e pode transportar até 4.409 libras (2.000 quilogramas) de carga para a estação espacial. Uma versão maior da nave, chamada de design 'aprimorado', deverá transportar ainda mais suprimentos.

Mas para este primeiro vôo de demonstração da Cygnus (que a Orbital apelidou de missão Orb-D1), a espaçonave está carregando pouco mais de 1.500 libras (700 kg) de alimentos, roupas e peças sobressalentes para apoiar a tripulação da Expedição 37 da estação espacial.

'Não está totalmente embalado para esta missão de demonstração, mas certamente tem alguns suprimentos importantes', disse Lindenmoyer a repórteres aqui na terça-feira (17 de setembro).

Culbertson disse que a NASA provavelmente incluiu um pequeno pacote de bônus em meio à carga para a tripulação da estação espacial.

'Na verdade, não abrimos os sacos para olhar para eles', brincou Culbertson na terça-feira. - Mas, sim, há algumas guloseimas para os astronautas a bordo.

Lançamento da estação espacial da Virgínia

O lançamento do Cygnus de hoje marcou um primeiro lançamento único para a NASA: o primeiro lançamento para a estação espacial da costa leste da Virgínia.

O foguete Antares transportando Cygnus decolou do Pad 0A no Mid-Atlantic Regional Spaceport, um espaçoporto comercial operado pela Virginia Commercial Spaceflight Authority na Wallops Flight Facility da NASA. Funcionários da NASA esperavam quase 1.000 pessoas nas instalações da Wallops para assistir ao lançamento, com milhares mais esperados para ver o lançamento de locais de observação próximos e ao longo da costa leste dos EUA.

O lançamento de hoje vem na esteira do Orbital's espetacular lançamento noturno da sonda lunar LADEE da NASA em 6 de setembro, que surpreendeu os espectadores tão ao norte quanto a cidade de Nova York e até mesmo o Maine. Os lançamentos recentes estão atraindo multidões para a área, disseram autoridades do espaçoporto.

'Não vejo nada além de positivo', disse o diretor do espaçoporto Dale Nash aos repórteres na terça-feira. 'As pessoas reclamam do trânsito, mas tudo bem.'

SPACE.com está fornecendo cobertura completa do primeiro vôo de teste Cygnus da Orbital para a Estação Espacial Internacional. Visite SPACE.com para atualizações sobre a missão. A parceira do SPACE.com, a Spaceflight, agora também está oferecendo atualizações por meio de seu Cygnus Centro de status da missão , que também incluirá um webcast de lançamento.

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