O planeta nove provavelmente será encontrado dentro de uma década

Um planeta gigante semelhante a Urano ou Netuno pode orbitar o sol no sistema solar

Ilustração artística do hipotético planeta Nove, que pode não ter sido descoberto no sistema solar exterior. (Crédito da imagem: Caltech / R. Hurt (IPAC))

Planeta Nove provavelmente será detectado dentro de uma década ou mais, se o mundo putativo realmente existe, sugere um novo estudo.

Três anos atrás, os astrônomos do Caltech Konstantin Batygin e Mike Brown estimaram que a hipótese do Planeta Nove - também conhecido como Planeta X, Planeta Gigante Cinco ou Planeta Próximo - talvez seja 10 vezes mais massivo que a Terra e galope ao redor do sol a uma distância média de 600 unidades astronômicas (UA). (Uma UA é a distância Terra-Sol - cerca de 93 milhões de milhas, ou 150 milhões de quilômetros.)



Mas em um artigo de revisão longo e detalhado, Batygin, Brown e dois outros pesquisadores determinaram que o planeta putativo é provavelmente menor e menos extenso do que isso.

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Órbitas de objetos distantes do Cinturão de Kuiper e o hipotético Planeta Nove. As órbitas renderizadas em roxo são controladas principalmente pelo Planeta Nove

Órbitas de objetos distantes do Cinturão de Kuiper e o hipotético Planeta Nove. As órbitas representadas em roxo são controladas principalmente pela gravidade do Planeta Nove e exibem um agrupamento orbital compacto. As órbitas verdes são fortemente acopladas a Netuno e exibem uma dispersão orbital mais ampla. Cálculos orbitais atualizados sugerem que o Planeta Nove é um planeta de aproximadamente 5 massas terrestres que reside em uma órbita ligeiramente excêntrica com um período de cerca de 10.000 anos.(Crédito da imagem: James Tuttle Keane / Caltech)

Evidências observacionais e trabalho de modelagem por computador indicam que 10 massas da Terra é um limite superior para o Planeta Nove, de acordo com o novo estudo. De fato, 5 massas da Terra e uma distância orbital média de 400 a 500 UA, provavelmente, estão mais perto das marcas reais, descobriram os cientistas.

E isso significa que o Planeta Nove é provavelmente mais fácil de localizar do que os cientistas suspeitavam.

'Talvez contra a intuição, o aumento no brilho devido a uma distância heliocêntrica menor mais do que compensa a diminuição no brilho devido a um raio físico ligeiramente diminuído, sugerindo que o Planeta Nove é mais facilmente detectável por pesquisas ópticas convencionais do que se pensava anteriormente,' Batygin e seus colegas escreveram no jornal. O estudo foi publicado online este mês na revista Relatórios de Física . Você pode ler gratuitamente no site de pré-impressão online arXiv.org .

De fato, o projeto do Telescópio de Levantamento Panorâmico e Sistema de Resposta Rápida (Pan-STARRS) no Havaí poderia imaginar o Planeta Nove a qualquer momento. E mesmo que o mundo hipotético esteja no lado mais fraco e distante, provavelmente ainda será detectável pelo Grande Telescópio de Pesquisa Sinótica, que está programado para entrar em operação no Chile no início da década de 2020, disseram os pesquisadores.

'Portanto, o Planeta Nove - se existir como descrito aqui - provavelmente será descoberto dentro de uma década', escreveram eles no estudo.

O artigo recém-publicado também resume a existência do Planeta Nove, organizando as observações disponíveis em quatro linhas principais de evidências. Todos os quatro lidam com peculiaridades nas órbitas de pequenos objetos nas vastidões frígidas além da órbita de Netuno.

Essas peculiaridades são mais bem explicadas pela existência de um grande e distante 'perturbador', cuja gravidade guiou os objetos em seus caminhos atuais, escreveram os pesquisadores. (A magnitude desse efeito de escultura é determinada pela massa do perturbador e pela distância do sol. Portanto, um planeta Nove menor do que se pensava teria que estar mais perto do sol para produzir os resultados observados.)

'Embora esta análise não diga nada diretamente sobre se o Planeta Nove está lá, ela indica que a hipótese repousa sobre uma base sólida,' Brown disse em um comunicado .

Essa base é, de fato, muito sólida, disse Batygin. Em uma conversa com a Space.com no outono passado, ele calculou a probabilidade da existência do mundo em 'mais de 90%'. Outro jogador-chave na caça ao Planeta Nove, Scott Sheppard do Carnegie Institution for Science, é similarmente otimista, colocando as chances na faixa de 80 a 90 por cento.

Pode parecer estranho que um objeto consideravelmente maior que a Terra possa permanecer escondido em nosso próprio sistema solar por tanto tempo. Mas a vizinhança do Planeta Nove é extremamente distante; para perspectiva, Plutão orbita o sol a uma distância média de apenas 39,5 UA. Portanto, é provável que o Planeta Nove seja bastante tênue e seu caminho orbital é enorme, o que significa que os astrônomos têm muito solo celestial para pesquisar.

'Nós cobrimos muito pouco do céu até a profundidade que precisava ser coberta para encontrar algo tão fraco,' Sheppard disse à Space.com no outono passado . 'Você pode esconder uma coisa muito grande no sistema solar exterior com muita facilidade.'

O livro de Mike Wall sobre a busca por vida alienígena, ' Lá fora '(Grand Central Publishing, 2018; ilustrado por Karl Tate ), já foi lançado. Siga-o no Twitter @michaeldwall . Siga-nos no Twitter @Spacedotcom ou Facebook .