A Estrela do Norte: Polaris

companheiros da estrela do norte

A Estrela do Norte, Polaris, é retratada como um sistema de estrelas triplas na concepção deste artista, com base em imagens tiradas com o Telescópio Espacial Hubble. (Crédito da imagem: Greg Bacon / STScI)

Se você saísse para a rua e perguntasse às pessoas ao acaso qual era a estrela mais brilhante do céu, a maioria diria: 'A Estrela do Norte!' Parece que a maioria das pessoas imagina arbitrariamente que a estrela mais importante no céu também deveria ser a mais brilhante, mas, na verdade, a Estrela do Norte, que atende pelo nome de Polaris, é uma estrela de brilho apenas médio. Em termos de classificação geral, existem algumas estrelas mais brilhantes do que Polaris. Na verdade, Polaris nem chega ao top 40; é o número 48 na lista das estrelas mais brilhantes.

Qual é a estrela do norte?

A razão pela qual Polaris é tão importante é porque o eixo da Terra está apontado quase diretamente para ela. Durante o curso da noite, Polaris não se levanta ou se põe, mas permanece quase no mesmo ponto acima do horizonte norte durante todo o ano, enquanto as outras estrelas giram em torno dele.



Portanto, a qualquer hora da noite, em qualquer época do ano no hemisfério norte, você pode encontrar a Polaris prontamente e ela é sempre encontrada na devida direção ao norte. Se você estivesse no Pólo Norte, a Estrela do Norte estaria diretamente acima.

Isso é verdade agora, de qualquer maneira. Mas Polaris nem sempre será a Estrela do Norte. Leia.

Notícias recentes sobre a Estrela do Norte

Polaris é uma variável cefeida, o que significa que tem um ciclo regular de clareamento e escurecimento, semelhante a outras estrelas de seu tipo. No entanto, tem ficado mais brilhante nas últimas duas décadas, por razões que ainda são mal compreendidas. Embora a estrela ainda esteja relativamente fraca, em 2014 um grupo de cientistas estimou que Polaris poderia ser cerca de 4,6 vezes mais brilhante hoje do que nos tempos antigos.

Uma pequena chuva de meteoros conhecida como Camelopardalids - que surge de um local perto de Polaris - ocasionalmente produz bons shows. A chuva foi registrada pela primeira vez em 2014, quando a Terra lavrou o fluxo de destroços do Cometa 209P / LINEAR pela primeira vez. Enquanto o primeiro show acabou sendo um fracasso, uma chuva de meteoros relativamente forte foi relatada em 2016.

Em 2008, a NASA transmitiu a música dos Beatles 'Across the Universe' para a Estrela do Norte, em homenagem a vários aniversários - os 50ºaniversário da NASA, o 50ººaniversário do Explorer 1 (o primeiro satélite dos EUA), o 45ºaniversário da Deep Space Network (que recebe sinais de sondas espaciais como a Voyager) e o 40ºaniversário da gravação da própria música.

Polaris, a Estrela do Norte, fica na extremidade da alça da Ursa Menor (canto inferior esquerdo), cujas estrelas são fracas em comparação com as da Ursa Maior (canto superior direito).

Polaris, a Estrela do Norte, fica na extremidade da alça da Ursa Menor (parte inferior esquerda), cujas estrelas são fracas em comparação com as da Ursa Maior (parte superior direita).(Crédito da imagem: Starry Night Software)

Como encontrar a Estrela Polar

Polaris está localizada na constelação da Ursa Menor, a Ursa Menor. Às vezes também atende pelo nome ' Stella Polaris. ' As sete estrelas das quais derivamos um urso também são conhecidas como Ursa Menor. Polaris, a Estrela do Norte, fica na extremidade da alça da Ursa Menor, cujas estrelas são bastante fracas. Suas quatro estrelas mais fracas podem ser apagadas com muito pouco luar ou iluminação da rua.

A melhor maneira de encontrar o caminho para Polaris é usar as chamadas estrelas de 'Ponteiro' na tigela do Ursa Maior , Dubhe e Merak. Basta traçar uma linha entre essas duas estrelas e estendê-la cerca de 5 vezes, e você finalmente chegará nas proximidades de Polaris.

Curiosamente, a Ursa Maior e a Ursa Menor estão dispostas de forma que, quando uma está em pé, a outra está de cabeça para baixo. Além disso, suas alças parecem se estender em direções opostas. Claro, a Ursa Maior é de longe a mais brilhante das duas, aparecendo como uma panela de cabo longo, enquanto a Ursa Menor se assemelha a uma concha fraca.

Open Star Cluster Messier 50

Fatos físicos da Polaris

Polaris está localizado a uma distância de 434 anos-luz da Terra e tem luminosidade quase 4.000 vezes maior que o nosso sol. Polaris brilha na 2ª magnitude. Nesta escala de astrônomos, números menores representam objetos mais brilhantes, com as estrelas e planetas mais brilhantes no céu noturno em torno de magnitude zero ou mesmo magnitudes negativas.

A Estrela do Norte é uma estrela 'pulsante', uma variável Cefeida, que parece variar ligeiramente em brilho - apenas um décimo de magnitude - em um período de tempo de pouco menos de quatro dias.

Se você tiver um pequeno telescópio e treiná-lo na Polaris, poderá notar uma minúscula estrela companheira (chamada Polaris B) brilhando na magnitude 9 com um tom azulado pálido. Este companheiro foi avistado pela primeira vez por Sir William Herschel em 1780 (apenas um ano depois, Herschel descobriria o planeta Urano). Os astrônomos acreditam que as duas estrelas - A e B - são separadas por cerca de 2.400 unidades astronômicas - uma unidade astronômica (a.u.) sendo a distância média do Sol à Terra. O período orbital das duas estrelas pode chegar a muitos milhares de anos.

Em 1929, ao estudar o espectro de Polaris, uma terceira estrela companheira (Polaris C) foi descoberta. Esta, uma anã branca, encontra-se apenas 18,5 a.u. da Polaris A (aproximadamente a mesma distância do planeta Urano do nosso sol). Sua extrema proximidade com o muito mais brilhante Polaris A explica por que ele passou tanto tempo sem ser visto.

Usando a Estrela do Norte como guia

Exatamente onde você vê Polaris no céu do norte depende da sua latitude. De Nova York, fica 41 graus acima do horizonte norte, que também corresponde à latitude de Nova York. Uma vez que 10 graus é aproximadamente igual ao seu punho cerrado mantido à distância de um braço, o Polaris de Nova York pareceria estar cerca de 'quatro punhos' acima do horizonte norte. No Pólo Norte, você o encontraria acima. No equador, Polaris pareceria sentar-se bem no horizonte. Portanto, se você viajar para o norte, a Estrela do Norte sobe progressivamente mais alto quanto mais ao norte você for. Quando você se dirige para o sul, a estrela cai mais baixo e finalmente desaparece quando você cruza o equador e segue para o hemisfério sul.

E sempre tenha este fato em mente: Polaris é mais preciso do que qualquer bússola. Uma bússola está sujeita a variações periódicas e só pode mostrar a direção das linhas da força magnética mais forte para um determinado ponto e para um determinado tempo. Mas nem mesmo a Polaris está posicionada exatamente ao norte. Apenas cerca de 0,7 grau separa Polaris do ponto pivô diretamente no norte - chamado de Pólo Celestial Norte - ao redor do qual as estrelas passam diariamente. Caso você esteja se perguntando, 0,7 grau equivale a menos do que a largura aparente de 1 & frac12; luas cheias.

Guardiães do Pólo

Além da Estrela do Norte, as duas estrelas na frente da tigela da Ursa Menor são as únicas facilmente vistas. Esses dois são freqüentemente chamados de 'Guardiões do Pólo' porque parecem marchar em torno de Polaris como sentinelas; as estrelas visivelmente brilhantes mais próximas do pólo celeste, exceto a própria Polaris. Colombo mencionou essas estrelas no registro de sua famosa jornada através do oceano e muitos outros navegadores as acharam úteis para medir a hora da noite e seu lugar no mar por sua posição em relação a Polaris.

O guardião mais brilhante é Kochab, uma estrela de segunda magnitude com uma tonalidade laranja. O outro Guardião atende por um antigo nome árabe, Pherkad - o 'Tolo dos Dois Bezerros'. Pherkad é realmente mais escuro do que Kochab, brilhando na terceira magnitude.

Não é a única estrela do norte

Há uma famosa citação de Shakespeare que diz Júlio César: 'Sou constante como a estrela do norte.' Mas, na realidade, Polaris não é realmente constante, pelo menos ao longo de um intervalo de tempo medido ao longo de séculos, pois nem sempre será nossa Estrela do Norte.

Como um pião que oscila devido a uma força chamada torque, nossa Terra girando também está sujeita ao torque causado pelas forças gravitacionais do sol e da lua. Como resultado, o eixo da Terra oscila (chamado precessão) e, como consequência, descreve um círculo no céu; a mudança gradual na direção do eixo da Terra no espaço.

Portanto, o pólo celeste norte muda com o passar dos séculos.

Polaris na verdade ainda está se aproximando do pólo e em 24 de março de 2100, será o mais próximo possível, apenas 27,15 minutos de arco ou um pouco menos do que o diâmetro aparente da lua. Uma vez que leva cerca de 25.800 anos para o eixo da Terra completar uma única oscilação, diferentes estrelas se tornaram a Estrela do Norte em momentos diferentes. Por exemplo, a estrela Thuban na constelação de Draco, o Dragão, era a Estrela do Norte por volta do ano 2600 a.C., durante a era dos construtores das pirâmides do antigo Egito. O mais brilhante Guardião, Kochab, era a Estrela do Norte na época de Platão, por volta de 400 a.C.

E por volta do ano 14.000 d.C., o eixo da Terra apontará razoavelmente perto da estrela Vega, uma das estrelas mais brilhantes do céu; talvez nossos futuros descendentes lhe conferirão o título de Estrela do Norte.

Reportagem adicional de Elizabeth Howell, contribuidora da Space.com.

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