Sem megaestrutura alienígena: o escurecimento esquisito da estrela é provavelmente causado pela poeira

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Ilustração artística de um hipotético anel de poeira orbitando a estrela de Tabby, mais formalmente conhecido como KIC 846. (Crédito da imagem: NASA / JPL-Caltech)



Bem, sempre soubemos que a ideia da megaestrutura alienígena era um tiro no escuro.

E.T. não tem nada a ver com os eventos bizarros de escurecimento do misterioso objeto conhecido como estrela de Tabby, relata um novo estudo.





'A poeira é provavelmente a razão pela qual a luz da estrela parece diminuir e aumentar', disse a líder do estudo Tabetha Boyajian, astrônoma da Louisiana State University, em um comunicado. “Os novos dados mostram que diferentes cores de luz estão sendo bloqueadas em diferentes intensidades. Portanto, tudo o que está se passando entre nós e a estrela não é opaco, como seria de se esperar de um planeta ou megaestrutura alienígena. ' [13 maneiras de caçar alienígenas inteligentes]

A estrela de Tabby, mais formalmente conhecida como KIC 8462852, fica a cerca de 1.500 anos-luz da Terra e é um pouco maior e mais quente que o sol. A estrela tem estado muito nos noticiários desde 2015, quando uma equipe liderada por Boyajian (daí o apelido da estrela) relatou que havia diminuído drasticamente nos últimos cinco anos ou mais, uma vez em espantosos 22 por cento.



Outras observações aumentaram a intriga. Por exemplo, um outro grupo de pesquisa descobriu que a estrela de Tabby também tinha diminuído o brilho geral em cerca de 20 por cento de 1890 a 1989.

Nos últimos dois anos ou mais, os astrônomos vêm tentando descobrir o que, exatamente, está acontecendo com a estrela de Tabby. Uma série de explicações potenciais foram flutuadas, de fragmentos de cometas em órbita, a uma enorme nuvem de poeira entre a Terra e o KIC 8462852, a estruturas coletoras de energia construídas por uma civilização alienígena avançada.



Os pesquisadores sempre enfatizaram que essa última possibilidade era bastante remota. E agora parece que podemos riscá-lo inteiramente.

Para o novo estudo, Boyajian e sua equipe observaram o KIC 8462852 de março de 2016 a dezembro de 2017, usando vários telescópios terrestres operados pelo Observatório Las Cumbres. Eles identificaram e analisaram quatro eventos distintos de escurecimento, que ocorreram no verão de 2017.

Os novos resultados são consistentes com os de outro grupo de pesquisa, que no ano passado concluiu que a estrela de Tabby é provável orbitado por uma nuvem de poeira que completa uma volta a cada 700 dias terrestres.

Boyajian e sua equipe financiaram as novas observações por meio de uma campanha Kickstarter , que arrecadou mais de $ 107.000. Isso é apropriado, porque os cientistas cidadãos ajudaram Boyajian a reconhecer a estranheza da estrela de Tabby em primeiro lugar. Seu artigo de 2015 foi uma colaboração com voluntários do grupo online Planet Hunters, que vasculham os dados coletados pela NASA's Telescópio espacial Kepler , procurando por mundos alienígenas. (O Kepler identifica os pequenos eventos de escurecimento causados ​​quando os planetas em órbita cruzam a face de suas estrelas da perspectiva da espaçonave. As enormes quedas de brilho do KIC 8462852 se destacaram no conjunto de dados do Kepler como algo muito diferente.)

'Eu sou muito grato a todas as pessoas que contribuíram para isso no ano passado - os cientistas cidadãos e astrônomos profissionais', disse Boyajian. 'É muito humilhante ter todas essas pessoas contribuindo de várias maneiras para ajudar a descobrir isso.'

No entanto, ainda há trabalho a fazer: a poeira pode ser a principal explicação para o comportamento estranho do KIC 8462852, mas não é a única possibilidade.

'Esta última pesquisa exclui megaestruturas alienígenas, mas aumenta a probabilidade de outros fenômenos estarem por trás do escurecimento', disse o co-autor do estudo Jason Wright, astrônomo da Universidade Estadual da Pensilvânia, no mesmo comunicado.

'Existem modelos envolvendo material circunstelar - como exocometas, que eram a hipótese original da equipe de Boyajian - que parecem ser consistentes com os dados que temos', disse Wright. Mas, ele acrescentou, “alguns astrônomos favorecem a ideia de que nada está bloqueando a estrela - que ela fica mais escura por conta própria - e isso também é consistente com os dados deste verão.

O novo estudo foi publicado online hoje (3 de janeiro) no The Astrophysical Journal Letters.

Siga Mike Wall no Twitter @michaeldwall e Google+ . Siga-nos @Spacedotcom , Facebook ou Google+ . Originalmente publicado em Space.com .