Próximo trabalho para o avião espacial militar X-37B: Ambulância de astronauta?

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Ilustração artística do avião espacial X-37B da Força Aérea dos EUA em órbita. (Crédito da imagem: United Launch Alliance / Boeing)

O misterioso da Força Aérea dos Estados Unidos Avião espacial X-37B seria um ótimo veículo de evacuação médica para a Estação Espacial Internacional (ISS), dizem alguns pesquisadores.

O laboratório orbital não tem uma ambulância adequada para astronautas desde a aposentadoria da frota de ônibus espaciais da NASA em 2011, disse o ex-astronauta Stephen Robinson, que voou em quatro missões e atualmente preside o departamento de engenharia mecânica e aeroespacial da Universidade da Califórnia, Davis.



Nos últimos cinco anos, russo Nave espacial Soyuz têm sido os únicos meios de os membros da tripulação irem e voltarem da ISS. O Soyuz - que é lançado do Cosmódromo de Baikonur no Cazaquistão e pousa com pára-quedas nas estepes remotas daquela nação da Ásia Central - é um táxi-astronauta confiável, mas está longe de ser ideal para transportar tripulantes gravemente doentes ou feridos de volta à Terra, Robinson disse. [ O avião espacial secreto X-37B: 6 fatos surpreendentes ]

Força Aérea dos EUA

O avião espacial robótico X-37B da Força Aérea dos EUA é um ônibus espacial em miniatura capaz de realizar longas missões classificadas em órbita. Veja como o avião espacial X-37B funciona neste infográfico da Space.com.(Crédito da imagem: por Karl Tate, artista de infográficos)

'Se alguém precisa voltar para casa logo do espaço, voltar no Soyuz vai ser uma jornada bastante desafiadora - pelo menos 4,5 Gs, pouso bastante violento, e então você pode não estar muito perto do atendimento médico de que precisa em Cazaquistão ', disse ele no mês passado durante uma apresentação com o grupo de trabalho Future In-Space Operations (FISO) da NASA.

De fato, um estudo indica que as 'aterrissagens difíceis' da Soyuz na verdade ferem astronautas saudáveis ​​quase 40 por cento das vezes, disse Etan Halberg, um dos alunos de pós-graduação de Robinson na UC-Davis, que também falou durante a apresentação da FISO.

Halberg disse que um táxi de astronauta eficaz deve, entre outras coisas, ser capaz de permanecer na ISS por dois anos ou mais seguidos; ser capaz de levar as pessoas de volta à Terra rapidamente, em cerca de três horas; impor cargas G mínimas aos ocupantes; ter a capacidade de pousar perto de um hospital; e permitir que os pacientes fiquem em posição supina.

Todos esses requisitos apontam para um plano espacial em vez de uma cápsula, disse Halberg - o que significa que Cápsula de dragão e a cápsula CST-100 da Boeing, que está programada para começar a transportar astronautas da NASA de e para a ISS dentro de um ou dois anos, não seria considerada ambulância.

Outro veículo privado de transporte de tripulação que está atualmente em desenvolvimento, o avião espacial Dream Chaser da Sierra Nevada Corp., é uma opção intrigante que merece investigação adicional, disseram Robinson e Halberg. Mas seu estudo de conceito inicial focou no robótico X-37B, principalmente porque o avião espacial militar de 29 pés (8,8 metros) já acumulou milhões de milhas em órbita, enquanto o Dream Chaser ainda não foi lançado.

O X-37B é lançado verticalmente no topo de um foguete e pousa na pista, assim como o ônibus espacial costumava fazer. O programa X-37B está no meio de sua quarta missão espacial, lançada em maio de 2015. Os três primeiros voos do veículo decolaram em abril de 2010, março de 2011 e outubro de 2012; duraram 225 dias, 469 dias e 674 dias, respectivamente. Essas quatro missões foram realizadas por dois veículos X-37B diferentes, ambos construídos pela Boeing. [A Quarta Missão de Mistério do X-37B em Fotos]

Exatamente o que o X-37B faz em órbita por tanto tempo não está claro; as atividades específicas do avião espacial e muitas de suas cargas úteis são classificadas. Algumas pessoas especularam que o X-37B pode ser algum tipo de arma espacial, mas a Força Aérea sempre negou essa ideia, sustentando que o veículo está apenas testando uma variedade de tecnologias para futuras espaçonaves.

Membros da tripulação de recuperação processam o Veículo de Teste Orbital X-37B na Base da Força Aérea de Vandenberg, na Califórnia, depois que o avião espacial robótico pousou em outubro de 2014.

Membros da tripulação de recuperação processam o Veículo de Teste Orbital X-37B na Base da Força Aérea de Vandenberg, na Califórnia, depois que o avião espacial robótico pousou em outubro de 2014.(Crédito da imagem: Boeing)

O astronauta-ambulância X-37B seria um pouco diferente da versão que está circulando pela Terra em sua última missão misteriosa. Para começar, a nova variante proposta apresentaria um piloto, como um backup para o sistema autônomo que atualmente opera o avião espacial, disse Halberg. (No entanto, ainda não haveria janelas; o piloto estaria voando em um simulador em tempo real, sem a necessidade de ver o lado de fora.)

O compartimento de carga útil do X-37B também seria ampliado, de 88 pés cúbicos (2,5 metros cúbicos) para 147 pés (4,2 m cúbicos), para acomodar o piloto e duas outras pessoas - o paciente e um 'oficial médico da tripulação'. Além disso, a versão medevac também usaria combustível não tóxico, ao contrário da mistura propelente atualmente empregada de tetróxido de nitrogênio e monometil hidrazina, disse Halberg.

Robinson disse que visualiza o lançamento do X-37B em um estado desenroscado em direção à ISS, talvez carregado com carga. O veículo então ficaria no laboratório orbital por longos períodos, pronto para levar astronautas doentes ou feridos para baixo, se necessário. (Nenhuma evacuação de emergência desse tipo ainda foi necessária nos 16 anos em que os astronautas viveram a bordo da ISS. O laboratório orbital de US $ 100 bilhões é financiado atualmente até 2024.)

Mas outros detalhes - como onde exatamente o X-37B pousaria em suas missões de emergência - são vagos. Transformar o X-37B em uma ambulância de astronauta é apenas uma ideia agora, e não há planos concretos para realmente fazer isso acontecer.

'Começamos com o interior da espaçonave e agora estamos começando a trabalhar para o exterior', disse Robinson.

Siga Mike Wall no Twitter @michaeldwall e Google+ . Siga-nos @Spacedotcom , Facebook ou Google+ . Originalmente publicado em Space.com .