O cometa próximo tem um grande coração, revela radar

Cometa 45P / HMP

Uma série de imagens de Doppler tardio do Cometa 45P / HMP obtidas ao longo de 2 horas de observação. (Crédito da imagem: Observatório de Arecibo / NASA / NSF)

Uma rara oportunidade de estudar um cometa usando a tecnologia de radar rendeu novas medições do tamanho, forma, geologia e taxa de rotação desta rocha espacial em viagem.

Os cometas não costumam chegar perto o suficiente da Terra para os cientistas estudarem com radar, mas o cometa 45P / Honda-Mrkos-Pajdusakovais está fazendo uma rara passagem perto do planeta. É agora o sétimo cometa a ser estudado com radar, de acordo com um comunicado da Universities Space Research Association (USRA).



Com base nas observações do Observatório de Arecibo em Porto Rico, os cientistas estimam que o núcleo gelado do Cometa 45P / Honda-Mrkos-Pajdusakova tem aproximadamente 0,8 milhas (1,3 quilômetros) de diâmetro, o que é um pouco maior do que eles haviam estimado anteriormente. O cometa é muito fraco para ser observado a olho nu, ou mesmo com binóculos. [Melhores encontros imediatos do tipo de cometa]

As observações do cometa também mostram estruturas complexas que os cientistas ainda estão investigando.

' Cometas são remanescentes do processo de formação do planeta e fazem parte de um grupo de objetos feitos de gelo de água e material rochoso que se formaram além de Netuno, 'Ellen Howell, líder da campanha de observação em Arecibo, disse no comunicado .

“O estudo desses objetos nos dá uma ideia de como os limites externos de nosso sistema solar se formaram e evoluíram ao longo do tempo”, acrescentou Howell, que trabalha no Laboratório Lunar e Planetário da Universidade do Arizona. O laboratório fez as observações em conjunto com o USRA.

As observações do radar fornecem informações detalhadas sobre um cometa, como seu tamanho, forma, geologia e rotação. Eles também permitem que os cientistas prevejam melhor para onde o cometa se moverá no futuro, pois permitem definições precisas da órbita. Além disso, o radar pode sondar o ambiente empoeirado ao redor de um cometa para ver seu núcleo. A abordagem mais próxima do cometa é de aproximadamente 32 distâncias entre a Terra e a Lua (cerca de 7,6 milhões de milhas, ou 12 milhões de quilômetros), disseram representantes do USRA no mesmo comunicado. O cometa tem um período orbital de apenas 5,3 anos, mas passa pela Terra apenas raramente porque a órbita do cometa é influenciada pelo planeta gigante Júpiter.

'Enquanto os cometas orbitam o Sol, os gelos sublimam dos sólidos aos gases e escapam do núcleo', acrescentaram os representantes do USRA. 'O núcleo encolhe gradualmente e desaparecerá completamente em menos de um milhão de anos.'

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