O novo planeta caçador da NASA acaba de encontrar seu primeiro mundo alienígena - uma 'Super-Terra' em evaporação

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Ilustração artística do Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS) da NASA. (Crédito da imagem: Goddard Space Flight Center da NASA)

A mais nova missão de caça a planetas da NASA relatou ter detectado seu primeiro mundo alienígena - uma 'super-Terra' que provavelmente está evaporando sob o calor de sua estrela, descobriu um novo estudo.

O Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS) foi lançado na órbita da Terra em 18 de abril no topo de um foguete SpaceX Falcon 9. O telescópio espacial está analisando várias centenas de milhares das estrelas mais brilhantes na vizinhança do Sol, procurando por pequenas quedas de brilho causadas pela passagem (ou 'trânsito') de planetas em órbita tão pequenos quanto a Terra nas faces dessas estrelas.



Os cientistas usaram TESS dados para descobrir um novo planeta em torno da estrela Pi Mensae, também conhecido como HD 39091, que está localizado a cerca de 59,5 anos-luz da Terra na constelação Mensa, a tabela. Pi Mensae é uma estrela anã amarela como o sol e a segunda mais brilhante entre as estrelas conhecidas por terem exoplanetas em trânsito. [ Missão de caça a exoplanetas TESS da NASA em fotos ]

Pesquisas anteriores já haviam detectado um gigante gasoso em torno de Pi Mensae que é cerca de 10 vezes mais massivo do que Júpiter. Este exoplaneta, chamado Pi Mensae b, tem uma órbita 'excêntrica' ​​altamente oval que o transporta até 3 unidades astronômicas (UA) de sua estrela. (Uma UA é a distância média entre a Terra e o Sol - cerca de 93 milhões de milhas, ou 150 milhões de quilômetros.)

Agora, os cientistas detectaram um novo mundo em torno de Pi Mensae - um com cerca de 2,14 vezes o diâmetro da Terra e 4,82 vezes a massa da Terra. Esta super-Terra, h apelidada de Pi Mensae c, orbita cerca de 0,07 UA de sua estrela, ou mais de 50 vezes mais perto do que Mercúrio está do sol. (Como o nome indica, as Super-Terras são planetas um pouco maiores que o nosso, abrigando cerca de 2 a 10 massas terrestres.)

Pi Mensae c é uma super-Terra, uma classe de planetas ligeiramente maiores e mais massivos do que nosso próprio mundo.

A densidade de Pi Mensae c é consistente com uma imagem em que 'todo o planeta é feito de água', disse a autora principal do estudo, Chelsea Huang, do Instituto de Tecnologia de Massachusetts, à Space.com. No entanto, 'é mais provável que tenha um núcleo rochoso e uma atmosfera estendida feita de hidrogênio e hélio', disse ela. 'Também achamos que este planeta pode estar evaporando agora, devido à intensa irradiação que recebe de sua estrela hospedeira.'

Pesquisas futuras podem investigar a configuração estranha dos dois planetas conhecidos de Pi Mensae. A órbita oval de Pi Mensae b, semelhante a Júpiter, contrasta fortemente com a órbita circular de Júpiter. Isso sugere que 'algo deve ter acontecido na história deste sistema planetário para excitar a órbita do distante planeta semelhante a Júpiter', disse Huang. 'Se sim, como o sistema interno sobreviveu? Essas questões ainda precisam ser investigadas, e entendê-las nos dirá muito sobre a teoria da formação de planetas. '

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TESS segue os passos do ícone da NASA Telescópio espacial Kepler , que descobriu cerca de 70 por cento dos 3.800 exoplanetas conhecidos até agora, também usando o método de trânsito. O TESS excederá o alcance do exoplaneta do Kepler se tudo correr de acordo com o planejado, disseram os membros da equipe do TESS.

Os cientistas detalharam suas descobertas online em 16 de setembro em um artigo submetido ao The Astrophysical Journal Letters. Você pode ler no site de pré-impressão online arXiv.org .

Siga Charles Q. Choi no Twitter @cqchoi . Siga-nos @Spacedotcom , Facebook e Google+ . Originalmente publicado em Space.com .