New Horizons da NASA espia alvo alongado Ultima Thule à frente de Flyby

Vista de Ultima Thule por New Horizons

Pouco mais de 24 horas antes de sua abordagem mais próxima ao objeto do Cinturão de Kuiper, Ultima Thule, a espaçonave New Horizons enviou de volta as primeiras imagens que começam a revelar a forma de Ultima. As imagens originais têm um tamanho de pixel de 6 milhas (10 quilômetros), não muito menor do que o tamanho estimado de Ultima de 20 milhas (30 km), então Ultima tem apenas cerca de 3 pixels de diâmetro (painel esquerdo). No entanto, as técnicas de nitidez de imagem combinando várias imagens mostram que ele é alongado, talvez duas vezes mais longo do que largo (painel direito). A New Horizons estava a aproximadamente 1,2 milhão de milhas (1,9 milhão de km) de Ultima quando esta imagem foi tirada em 30 de dezembro de 2018. (Crédito da imagem: NASA / Laboratório de Física Aplicada da Universidade Johns Hopkins / Instituto de Pesquisa do Sudoeste)

LAUREL, Md. - Depois de meses olhando para apenas um único pixel de seu alvo, os membros da equipe da missão Novos Horizontes da NASA agora têm muito mais para ver. Na véspera de seu sobrevoo histórico, a espaçonave enviou para casa uma imagem que confirma que seu alvo distante, Ultima Thule, tem uma forma alongada.

'Sabemos que não é redondo', disse John Spencer, um vice-cientista do projeto da New Horizons, aos repórteres hoje (segunda-feira, 31 de dezembro).



Embora a imagem forneça uma nova aparência ao Ultima Thule, ela carece de detalhes. Por exemplo, a equipe da missão ainda não consegue dizer se Ultima é um objeto único ou binário. [ Flyby histórico de Ultima Thule da New Horizons: cobertura completa ]

“Simplesmente não temos os detalhes para ver ainda”, acrescentou Spencer, que trabalha no Southwest Research Institute (SwRI), no Colorado.

Quando a New Horizons foi lançada em 2006, ela tinha Plutão em vista. Após o sobrevôo daquele planeta anão em julho de 2015, a espaçonave tinha combustível suficiente para visitar pelo menos mais um objeto. O objeto Kuiper Belt (KBO) 2014 MU69, apelidado de Ultima Thule, foi selecionado em parte porque estava perto o suficiente para a nave espacial visitar antes de ficar sem combustível.

Mas o novo alvo está tão longe e tão fraco que o telescópio espacial Hubble da NASA foi o único instrumento que poderia vê-lo. Como resultado, Ultima Thule nem foi descoberto até 2014. Ao estudar como o KBO bloqueou a luz fluindo em direção à Terra a partir de três estrelas distantes , os astrônomos poderiam extrair um pouco mais de informações sobre sua forma, bem como seu caminho ao redor do sol. Mas até que entrou na visão da New Horizons, Ultima permaneceu pouco mais do que um ponto distante pouco diferente das estrelas atrás dele.

Em agosto de 2018, a espaçonave foi finalmente capaz de capturar uma imagem de pixel de seu próximo alvo. Na imagem recém-lançada, que a equipe recebeu no domingo (30 de dezembro), o Ultima tem alguns pixels de largura. Uma versão processada da foto bruta mostra o objeto como uma mancha alongada.

'Há muita conversa na sala da equipe de ciências', disse Spencer. 'Estamos fazendo tudo o que podemos com tão poucas informações.'

Mas os membros da equipe de ciência no palco se recusaram a especular sobre a verdadeira natureza do Ultima.

'Nós sabemos que qualquer coisa que dissermos vai dar errado amanhã', disse Spencer. A equipe espera que as imagens que sairão nos próximos dias sejam bem mais complexas, com a imagem mais detalhada sendo distribuída na quinta-feira (3 de janeiro).

Isso não significa que a equipe não esteja dando atenção total à nova imagem.

'Nunca vi tanta gente tão animada com dois pixels', disse Stern, seu rosto anunciando sua própria empolgação.

'Nós só tivemos um pixel antes', acrescentou Spencer.

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