Kepler da NASA volta com força total com 100 novos achados de exoplanetas

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A ilustração do artista mostra a nave espacial Kepler de caça a planetas da NASA operando em sua missão K2 de segunda chance. (Crédito da imagem: NASA Ames / JPL-Caltech / T Pyle)

KISSIMMEE, Flórida - A espaçonave Kepler da NASA se recuperou bem do defeito que encerrou sua caça ao exoplaneta original há mais de dois anos.

Kepler já descobriu mais de 100 planetas alienígenas confirmados durante sua missão K2 de segunda chance, os pesquisadores anunciaram hoje (5 de janeiro) aqui no 227º Encontro da Sociedade Astronômica Americana (AAS).



A missão Kepler de US $ 600 milhões, lançada em março de 2009, com a tarefa de determinar com que freqüência os planetas semelhantes à Terra ocorrem em toda a Via Láctea. O Kepler tem tido um sucesso incrível, encontrando mais de 1.000 mundos alienígenas até o momento, mais da metade de todos os exoplanetas já descobertos. [Galeria: Um mundo de planetas Kepler]

A espaçonave encontra planetas pelo 'método de trânsito', observando as diminutas quedas de brilho causadas quando um planeta cruza a face de sua estrela hospedeira da perspectiva de Kepler. Esta técnica requer um apontamento extremamente preciso, uma habilidade que Kepler perdeu em maio de 2013, quando a segunda das quatro rodas de reação de manutenção de orientação do observatório falhou.

Mas a equipe do Kepler rapidamente descobriu uma maneira de manter o telescópio estável, usando a pressão da radiação solar como uma espécie de terceira roda. Isso significava que a espaçonave poderia observar diferentes partes do céu por cerca de 80 dias em um momento para procurar planetas e outros corpos e fenômenos cósmicos. Isso é o que o Kepler tem feito em seu Missão K2 , que recebeu luz verde da NASA em maio de 2014.

Os pesquisadores expressaram esperança de que o K2 pudesse pegar alguns exoplanetas adicionais e estruturas interessantes no céu. A missão estendida certamente foi cumprida, identificando algumas dezenas de planetas confirmados, e agora a contagem aumentará dramaticamente.

As primeiras cinco campanhas do K2, cada uma olhando para uma parte diferente do céu, 'produziram mais de 100 planetas validados', disse Ian Crossfield, astrônomo da Universidade do Arizona, durante uma apresentação na reunião da AAS. 'Esta é uma validação de toda a capacidade do programa K2 de encontrar um grande número de planetas verdadeiros e genuínos.'

Crossfield disse que o Kepler observou mais de 60.000 estrelas e encontrou 7.000 sinais de trânsito durante as primeiras cinco campanhas de observação de 80 dias. Um processo de validação reduziu alguns desses sinais para candidatos a planetas e, finalmente, para planetas validados, cada um dos quais com apenas 1 por cento de chance de ser um falso positivo, acrescentou Crossfield. Ele também notou que o K2 encontrou mais falsos positivos entre planetas maiores do que em planetas pequenos.

Enquanto planejava o K2, o principal investigador do Kepler, Bill Borucki, que se aposentou em julho passado após 53 anos de carreira na NASA, disse que a nova missão poderia encontrar 'dezenas, ou talvez centenas' de exoplanetas. Agora, o K2 acumulou mais de 100, e muitos sistemas extrasolares interessantes provavelmente serão encontrados no futuro, disse Crossfield.

'Estamos apenas a um quarto do caminho, esperamos', disse ele.

Nota do editor: Este artigo foi atualizado para esclarecer onde estão os falsos positivos nos dados do K2.

Envie um e-mail para Sarah Lewin em slewin@space.com ou siga-a @SarahExplains . Siga-nos @Spacedotcom , Facebook e Google+ . Originalmente publicado em Space.com .