Dawn Probe da NASA termina a missão primária, pode visitar o terceiro objeto cósmico

Vista em cores falsas do planeta anão Ceres

Esta imagem em cor falsa de Ceres da sonda Dawn da NASA destaca as diferenças nos materiais da superfície do planeta anão. (Crédito da imagem: NASA / JPL-Caltech / UCLA / MPS / DLR / IDA)

A espaçonave Dawn da NASA completou sua missão primária histórica, durante a qual a sonda se tornou a primeira a visitar um planeta anão e a primeira a orbitar dois corpos diferentes além do sistema Terra-Lua.

A missão principal de Dawn chegou ao fim na quinta-feira (30 de junho). Mas a espaçonave não está desligando; Dawn ainda está estudando o planeta anão Ceres da órbita, e a sonda pode em breve sair para visitar um terceiro objeto cósmico, se a NASA aprovar uma missão estendida proposta.



A missão Dawn de $ 467 milhões lançada em setembro de 2007 para estudar Vesta e Ceres, os dois maiores objetos no cinturão de asteróides entre Marte e Júpiter.

Uma olhada nos números da sonda Dawn

Uma olhada nos números da missão principal da sonda Dawn, que terminou em 30 de junho de 2016.(Crédito da imagem: NASA / JPL-Caltech)

Dawn orbitou o Vesta de 330 milhas de largura (530 quilômetros) de julho de 2011 a setembro de 2012, e a sonda tem circulado Ceres de 590 milhas de largura (950 km) desde março de 2015.

As observações de Dawn estão ajudando os pesquisadores a entender melhor como esses dois mundos muito diferentes se formaram e evoluíram, disseram membros da equipe da missão.

'Dawn revelou que, embora Vesta seja um corpo seco, Ceres pode ter até 25 por cento de gelo de água em massa', funcionários da NASA disse em um comunicado . 'Dawn também descobriu muitas características intrigantes em ambos os corpos - Vesta é o lar de uma montanha cuja altura é mais do que o dobro do Monte Everest, e Ceres tem uma cratera chamada Occator com misteriosas feições brilhantes que continuam a despertar investigações científicas.'

Durante o curso de sua missão principal, Dawn viajou mais de 3,5 bilhões de milhas (5,6 bilhões de km), orbitou Vesta e Ceres um total de 2.450 vezes e enviou para casa um total de 69.000 imagens de ambos os corpos, disseram funcionários da NASA.

O trabalho da nave ainda não terminou. Dawn ainda está observando Ceres, e membros da equipe da missão recentemente propuseram voar com a sonda para um terceiro objeto no cinturão de asteróides em uma missão estendida. (Os cientistas da Dawn não revelaram a identidade do corpo visado.)

A NASA deve decidir em breve se aprova ou não a extensão; se Dawn não deixar Ceres até 12 de julho, a espaçonave não terá combustível de hidrazina suficiente para fazer a jornada para o terceiro objeto, Voo espacial agora relatado ontem (30 de junho).

Se Dawn permanecer em Ceres, deve haver hidrazina suficiente para continuar operando até o início de 2017, disseram oficiais da missão.

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