NASA quer construir um 'Starshade' para caçar planetas alienígenas. É assim que funcionaria

Um artista

Uma representação artística de uma sombra estelar em forma de girassol que poderia ajudar os telescópios espaciais a encontrar e caracterizar planetas alienígenas. (Crédito da imagem: NASA / JPL / Caltech)



As missões de caça a exoplanetas Starshade podem ser tecnologicamente assustadoras, mas não estão além do alcance da NASA, sugere pesquisas recentes.

Tal missão empregaria um telescópio espacial e uma nave separada voando cerca de 25.000 milhas (40.000 quilômetros) à sua frente. Esta última sonda seria equipada com uma sombra grande e plana com pétalas projetada para bloquear a luz das estrelas, potencialmente permitindo ao telescópio obter imagens diretas de mundos alienígenas em órbita tão pequenos quanto a Terra que, de outra forma, se perderiam no clarão.





(Instrumentos chamados coronógrafos, que foram instalados em vários telescópios terrestres e espaciais, funcionam com o mesmo princípio de bloqueio de luz. Mas os coronógrafos são incorporados ao próprio telescópio.)

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Não há missões starshade nos livros da NASA ainda. Para que esse projeto funcione, as duas espaçonaves precisam ser alinhadas com uma precisão incrível - a cerca de 1 metro uma da outra, disseram funcionários da NASA.

'As distâncias de que estamos falando para a tecnologia starshade são meio difíceis de imaginar', disse Michael Bottom, engenheiro do Jet Propulsion Laboratory (JPL) da NASA em Pasadena, Califórnia, em um comunicado.



'Se a starshade fosse reduzida ao tamanho de uma montanha-russa, o telescópio seria do tamanho de uma borracha de lápis, e eles seriam separados por cerca de 60 milhas [100 quilômetros],' acrescentou Bottom. 'Agora imagine que esses dois objetos estão flutuando livremente no espaço. Ambos estão experimentando esses pequenos puxões e empurrões da gravidade e outras forças, e nessa distância estamos tentando mantê-los precisamente alinhados em cerca de 2 milímetros. '

Pequenas falhas de alinhamento poderiam teoricamente ser detectadas por uma câmera dentro do telescópio espacial. Pequenas quantidades de luz estelar sempre vazarão ao redor da sombra, formando um padrão claro e escuro no escopo. A câmera detectava desalinhamentos ao reconhecer quando o padrão claro e escuro estava descentralizado.

Bottom desenvolveu um programa de computador que testou se essa técnica realmente funcionava - e os resultados foram encorajadores.

'Podemos sentir uma mudança na posição da sombra da estrela até uma polegada, mesmo sobre essas distâncias enormes', disse Bottom em a mesma declaração.

Enquanto isso, o colega engenheiro do JPL Thibault Flinois e seus colegas criaram seu próprio conjunto de algoritmos, que usam informações do programa de Bottom para determinar quando a starshade deve disparar autonomamente seus propulsores para manter o alinhamento.

Juntos, este trabalho - que é detalhado em um relatório concluído no início deste ano - sugere que as missões starshade são tecnologicamente viáveis. Na verdade, deveria ser possível manter uma grande starshade e um telescópio espacial alinhados a distâncias de até 46.000 milhas (74.000 km), disseram funcionários da NASA.

'Para mim, isso é um bom exemplo de como a tecnologia espacial se torna cada vez mais extraordinária com base em seus sucessos anteriores', disse Phil Willems, gerente da atividade de Desenvolvimento de Tecnologia Starshade da NASA, no mesmo comunicado.

'Usamos o vôo em formação no espaço toda vez que uma cápsula atraca no Estação Espacial Internacional , 'Willems acrescentou. 'Mas Michael e Thibault foram muito além disso e mostraram uma maneira de manter a formação em escalas maiores do que a própria Terra.'

O livro de Mike Wall sobre a busca por vida alienígena, ' Lá fora '(Grand Central Publishing, 2018; ilustrado por Karl Tate ), já foi lançado. Siga-o no Twitter @michaeldwall . Siga-nos no Twitter @Spacedotcom ou Facebook .