Nave espacial da NASA no trecho inicial da viagem a Plutão

Conceito de artistas da NASA

Um conceito artístico da espaçonave New Horizons conforme ela visita Plutão em 2015. Instrumentos irão mapear Plutão e suas luas, fornecendo detalhes não apenas sobre a superfície do planeta anão, mas também sobre sua forma, que pode revelar se existe um oceano ou não sob o gelo. (Crédito da imagem: NASA / Laboratório de Física Aplicada da Universidade Johns Hopkins / Instituto de Pesquisa do Sudoeste)

Uma sonda super-rápida da NASA marca seis anos de voos espaciais hoje (19 de janeiro), iniciando a última etapa de sua jornada ao pequeno e distante mundo de Plutão.

A nave espacial New Horizons foi lançada em 19 de janeiro de 2006, com a missão de se tornar a primeira sonda a visitar o planeta anão Plutão e suas luas. Esse encontro sem precedentes está programado para começar em janeiro de 2015, então a New Horizons agora entrou na reta final de sua viagem de nove anos, disseram os pesquisadores.



'Está realmente virando a esquina', disse o principal investigador da New Horizons, Alan Stern, do Southwest Research Institute em Boulder, Colorado. 'Estamos cada vez mais empolgados.'

Entrando na fase de 'cruzeiro tardio'

A equipe da New Horizons divide o voo da espaçonave para Plutão em três segmentos de três anos, disse Stern - cruzeiro inicial, cruzeiro intermediário e cruzeiro tardio.

'Estamos agora virando a esquina do cruzeiro intermediário para o cruzeiro tardio', disse Stern ao SPACE.com. 'Estamos realmente nos estágios finais.' [ Fotos de Plutão e suas luas ]

O cruzeiro tardio deve ser um momento agitado para cientistas e engenheiros da missão, enquanto eles verificam os sistemas da espaçonave e se preparam para sobrevoar Plutão e suas quatro luas conhecidas. Esse encontro começa tecnicamente em janeiro de 2015, disse Stern, embora a abordagem mais próxima ocorra em julho, quando a New Horizons chegar a cerca de 6.000 milhas (9.600 quilômetros) de Plutão.

Durante o sobrevôo, a New Horizons estudará Plutão e suas luas com sete instrumentos diferentes, realizando o primeiro reconhecimento em profundidade desses objetos frígidos e distantes.

Na verdade, disseram os pesquisadores, a missão dará aos cientistas a primeira boa visão de qualquer planeta anão - uma classe de corpos suspeitos de serem muito mais numerosos em nosso sistema solar do que os planetas terrestres e gigantes combinados.

Impressão artística de como a superfície de Plutão pode parecer. A imagem mostra manchas de metano puro na superfície.

Impressão artística de como a superfície de Plutão pode parecer. A imagem mostra manchas de metano puro na superfície.(Crédito da imagem: ESO / L. Calçada)

1 bilhão de milhas para ir

Plutão é encontrado no Cinturão de Kuiper, o anel de objetos gelados além da órbita de Netuno. A partir de hoje, a New Horizons colocou cerca de 2,14 bilhões de milhas (3,45 bilhões de km) em seu hodômetro, com cerca de mais 1 bilhão de milhas (1,6 bilhões de km) restantes para percorrer antes do encontro imediato.

O trabalho da sonda não será concluído depois de voar pelo sistema de Plutão em 2015. A equipe da missão quer que a New Horizons estude um ou dois outros objetos do Cinturão de Kuiper também.

A NASA classificou a New Horizons como a espaçonave mais rápida já lançada da Terra. De acordo com a equipe da missão, a sonda agora está viajando pelo espaço a 55.404 km / h em relação ao sol.

Embora a New Horizons passe a maior parte de seu tempo de cruzeiro hibernando, ela está acordada por enquanto. Cientistas e engenheiros estão realizando vários testes na espaçonave ao longo de janeiro, disse Stern, acrescentando que a espaçonave está com boa saúde.

'Uma história americana'

A empolgação da equipe da New Horizons foi temperada com alguma tristeza neste mês, enquanto os cientistas lamentam a morte de Patsy Tombaugh, a viúva do descobridor de Plutão.

Plutão foi descoberto em 1930 pelo astrônomo americano Clyde Tombaugh, que morreu em 1997. Patsy faleceu em 12 de janeiro aos 99 anos.

Patsy Tombaugh estava muito entusiasmada com a missão Novos Horizontes, e a equipe sentirá muita falta dela, disse Stern.

'Ela era uma mulher maravilhosa', disse Stern. 'Foi triste vê-la passar sem conseguir ver como o planeta de seu marido realmente se parecia.'

Mas os dois filhos dos Tombaughs, Annette e Alden, devem ver o que a New Horizons descobre. Eles serão os convidados de honra da equipe da missão quando a sonda chegar mais perto de Plutão em julho de 2015, disse Stern.

Além de suas ambições técnicas e científicas, a New Horizons também faz parte de 'uma história muito pessoal, uma história americana', disse Stern. - Acho que isso só torna as coisas boas.

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