O plano da NASA para táxis espaciais privados não conquistou os legisladores

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A cápsula espacial Dragon da SpaceX é mostrada após seu primeiro voo orbital bem-sucedido, reentrada e recuperação em dezembro de 2010. (Crédito da imagem: SpaceX / Mike Altenhofen)

Os custos e benefícios projetados de ajudar a desenvolver espaçonaves comerciais, parte do plano da NASA de se concentrar na exploração ao invés do transporte, atraiu ceticismo hoje (26 de outubro) de membros de um painel da Câmara.

Enquanto os líderes de várias empresas espaciais comerciais falaram sobre as perspectivas de sua indústria na frente do Comitê de Ciência, Espaço e Tecnologia, os legisladores questionaram se haverá mercado suficiente no transporte espacial e turismo para justificar o investimento do contribuinte em veículos novos e privados. Esses navios precisarão de mais clientes além dos astronautas da NASA para serem lucrativos, disseram os legisladores.



'A NASA aparentemente assume a posição de' Construa e eles virão '', disse o presidente do comitê, Ralph M. Hall (R-Texas). 'Do meu ponto de vista, o caso de negócios não é muito convincente.'

Resgate no espaço?

Se não houver clientes além da NASA para comprar assentos nessas novas espaçonaves, isso 'poderia colocar o governo na posição de apoiar, ou resgatar, empresas comerciais' a fim de preservar a capacidade de transporte espacial nacional, disse Hall.

Em resposta, Elon Musk, o bilionário fundador e CEO da Space Exploration Technologies Corp. (SpaceX), disse que 'garantirá pessoalmente' que os contribuintes não terão de socorrer sua empresa. [As 10 melhores naves espaciais de fantasia rumo à realidade]

Outros executivos comerciais, representando a Boeing, Sierra Nevada Space Systems, ATK Space Launch Systems e United Launch Alliance, disseram que seus negócios teriam sucesso mesmo se a NASA fosse o único cliente para seus serviços de transporte espacial.

Mas eles também mencionaram outras prováveis ​​fontes de renda para seus táxis espaciais privados, como transporte de carga e serviços de satélite, bem como a venda de viagens para cidadãos e astronautas de países sem seus próprios programas espaciais.

'Foi demonstrado que há indivíduos que pagariam para voar até a estação espacial', disse John Elbon, vice-presidente e gerente geral da Divisão de Exploração Espacial da Boeing. 'Existem também outros países no mundo que gostariam de ter seu próprio programa espacial, mas não podem pagar pela infraestrutura associada a ele.'

Alternativas mais baratas

Os legisladores acrescentaram que essas espaçonaves privadas, assim que estiverem disponíveis para viagens à Estação Espacial Internacional, podem não ser significativamente mais baratas do que o atual meio de transporte: a espaçonave russa Soyuz. Na verdade, eles eventualmente podem ser mais caros, afirmaram.

A Rússia atualmente cobra cerca de US $ 63 milhões por assento para uma viagem em sua Soyuz, e os preços devem subir para US $ 80 milhões no futuro. O custo de uma viagem em táxis espaciais americanos não ficará claro até que os veículos estejam totalmente construídos.

'Certamente parece que estamos pagando muito mais por assento do que pagamos aos russos agora', disse o deputado Brad Miller (D-N.C.). 'Parece que é muito mais caro do que o negócio que temos agora.'

Bill Gersteinmaier, administrador associado da NASA para Exploração e Operações Humanas, disse espaçonave comercial provavelmente será capaz de oferecer uma alternativa mais barata ao Soyuz.

Musk chegou a dizer oficialmente que sua empresa poderia reduzir o preço do bilhete por astronauta para US $ 20 milhões.

Qualquer que seja o preço final dos assentos de táxi espacial, ele virá além dos cerca de US $ 6 bilhões que a NASA terá gasto para financiar o desenvolvimento das naves.

“Temos que decidir se vale a pena pagar um prêmio de US $ 6 bilhões em dólares do contribuinte para disponibilizar um sistema de transporte interno ISS”, disse o deputado Eddie Bernice Johnson (D-Texas). 'Eu também prefiro não pagar aos russos, mas acho difícil de justificar.'

Subsidiar um monopólio

A deputada Donna Edwards (D-Md.) Levantou outra preocupação sobre o programa de tripulação comercial: Por que os contribuintes devem financiar o desenvolvimento de veículos privados que pertencerão a empresas privadas e não ao governo dos EUA?

'Parece-me que estamos seguindo um curso de, eventualmente, os contribuintes subsidiando um monopólio', disse Edwards. Ela disse que o país poderia acabar arcando com uma conta ainda maior ao alugar serviços de empresas que dependiam de dinheiro significativo do contribuinte para desenvolver seus produtos.

Gerstenmaier respondeu que essas empresas também estariam investindo muito de seu próprio dinheiro. “O retorno para o contribuinte é termos um serviço a um preço menor”, ​​disse ele. 'O retorno para a empresa é que eles têm um produto' que podem então vender para tantos clientes quanto puderem encontrar.

Ainda com a mente aberta

Nem todos os palestrantes foram tão duros com as empresas espaciais privadas.

'Fui surpreendido por uma série de coisas em meus 24 anos aqui no Congresso, mas uma das coisas que mais me surpreendeu é a hostilidade que parece ser expressa' em relação às empresas espaciais comerciais, disse a Rep. Dana Rohrabacher (R-Calif.). 'Considero este um momento histórico para o nosso país. Essa atitude anti-comercial espacial que vejo, acho que pode ter consequências muito graves. '

E apesar de sua oposição a aspectos do plano, muitos legisladores expressaram apoio ao que as empresas pretendem fazer.

'As empresas que estão diante de nós estão fazendo um trabalho empolgante e são um grande exemplo da capacidade de inovação da indústria americana', disse Johnson.

'Apesar de todo o meu aparente ceticismo, estou disposto a me convencer de que estou errado', disse Hall, 'e espero estar errado.'

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