NASA lança telescópio de observação do sol para sondar segredos solares

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O telescópio de observação do sol IRIS da NASA é lançado em direção ao espaço em um foguete Pegasus XL da Orbital Sciences logo após sua separação de um porta-aviões L-1011 sobre o Oceano Pacífico em 27 de junho de 2013. (Crédito da imagem: NASA TV)



O mais novo observatório solar da NASA foi lançado ao espaço na noite de quinta-feira (27 de junho), iniciando uma jornada de dois anos para sondar alguns dos maiores mistérios do sol.

Um foguete Pegasus XL da Orbital Sciences Corp e o novo telescópio solar - chamado de satélite Interface Region Imaging Spectrograph, ou IRIS - deixaram a Base Aérea de Vandenberg da Califórnia embaixo de uma aeronave especialmente modificada às 21h30. EDT quinta-feira (18h30 hora local; 01h30 GMT sexta-feira).





Quase uma hora depois, às 22h27 EDT (19h27 hora local), o avião lançou sua carga útil 39.000 pés (11.900 metros) acima do Oceano Pacífico, cerca de 100 milhas (160 quilômetros) a noroeste de Vandenberg. Após uma queda livre de cinco segundos, o foguete Pegasus ganhou vida e carregou o IRIS, observador do sol, para a órbita terrestre. [Missão do Observatório Solar IRIS da NASA em imagens]

'Estamos emocionados. Estamos muito entusiasmados ', disse o diretor de lançamento da NASA, Tim Dunn, logo após a decolagem bem-sucedida. “Recebemos bons dados de volta. Os painéis solares começaram a ser implantados e tudo está indo bem no caminho certo. '



Os cientistas esperam que as observações do IRIS os ajudem a entender melhor como a energia e o material se movem ao redor do sol. Eles querem saber, por exemplo, por que a atmosfera externa do Sol é mais de 1.000 vezes mais quente do que a superfície da estrela.

Mistérios solares



O IRIS faz parte do programa Small Explorer da NASA, que limita o custo de uma missão espacial em US $ 120 milhões. Como seu orçamento, a espaçonave é pequena, pesando apenas 400 libras (181 kg) e medindo 2,1 por 3,7 m (7 por 12 pés) com seus painéis solares de geração de energia implantados.

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Conceito artístico do satélite Interface Region Imaging Spectrograph (IRIS) em órbita. O telescópio de observação do sol será lançado em junho de 2013.(Crédito da imagem: NASA)

Após um período de verificação de 60 dias em órbita, a IRIS iniciará sua campanha científica. A sonda irá olhar para uma fatia misteriosa do sol entre a superfície solar e sua atmosfera externa, ou coroa.

Os pesquisadores esperam que uma melhor compreensão desta região de interface, que tem apenas 3.000 a 6.000 milhas (4.800 a 9.600 quilômetros) de largura, ajude a explicar por que as temperaturas saltam de 10.000 graus Fahrenheit (5.500 graus Celsius) na superfície do Sol para 1,8 milhões de graus F (1 milhões de graus C) ou mais na coroa.

'O que causa esse aumento? Como a energia é transferida da superfície, a superfície fria, para esta atmosfera externa quente? ' Jeffrey Newmark, cientista do programa IRIS na sede da NASA em Washington, D.C., disse terça-feira (25 de junho) durante um briefing da missão de pré-lançamento. 'Estas são as questões que a IRIS, a ciência da IRIS, vai abordar.'

Um olhar mais focado para o sol

Enquanto outras espaçonaves solares da NASA - como o Solar Dynamics Observatory (SDO) e as duas sondas STEREO (Solar TErrestrial RElations Observatory) - registram vistas de todo o sol, o espectrógrafo IRIS irá focar em apenas 1 por cento da nossa estrela de cada vez, resolução de recursos de até 150 milhas (240 km) de diâmetro.

A visão relativamente estreita do IRIS deve complementar bem a visão mais ampla de outras sondas solares, disseram os cientistas da missão.

'Relacionar as observações do IRIS a outros observatórios solares abrirá a porta para pesquisas cruciais sobre questões básicas e não respondidas sobre a corona', disse Joe Davila, cientista do projeto IRIS no Goddard Space Flight Center da NASA em Greenbelt, Maryland, em um comunicado.

Membros do público na NASA

Membros do público no Ames Research Center da NASA em Moffett Field, Califórnia, assistem a um vídeo ao vivo do telescópio solar IRIS da agência enquanto ele voa em direção ao espaço a partir de um ponto de queda sobre o Oceano Pacífico em 27 de junho de 2013.(Crédito da imagem: NASA Ames Research Center)

O IRIS estava originalmente programado para ser lançado na quarta-feira (26 de junho), mas uma queda de energia na costa central da Califórnia derrubou elementos-chave dos sistemas de rastreamento e telemetria de Vandenberg, causando um atraso de um dia.

Poderoso tempestades de sol pode causar estragos nas redes elétricas aqui na Terra. Portanto, o atraso foi apropriado de certa forma, destacando a importância da missão da IRIS, disse Pete Worden, diretor do Centro de Pesquisa Ames da NASA em Moffett Field, Califórnia, que é responsável pelas operações da missão IRIS e sistemas de dados terrestres.

'Quanto melhor podemos entender a física em curso, melhor podemos entender a atividade [solar], o melhor que podemos potencialmente prever e mitigar alguns desses problemas', disse Worden terça-feira.

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