NASA aprimorando planos para sua missão Mars Ice Mapper

Camadas superiores de dióxido de carbono congelado derreteram para mostrar camadas de gelo de água congelada no Pólo Sul de Marte nesta imagem obtida pela NASA

Camadas superiores de dióxido de carbono congelado derreteram para mostrar camadas de gelo de água congelada no Pólo Sul de Marte nesta imagem obtida pelo Mars Reconnaissance Orbiter da NASA. (Crédito da imagem: NASA / JPL-Caltech / University of Arizona)

Quando o governo do presidente Donald Trump apresentou seu pedido de orçamento da NASA para este ano fiscal em fevereiro, os documentos continham uma surpresa para os cientistas planetários: o anúncio de uma nova missão apelidada de Mars Ice Mapper .

Mas os documentos de solicitação de orçamento não estão cheios de detalhes da missão e a NASA manteve-se calada sobre o novo projeto, para compreender a história de marchar Ice Mapper tem sido difícil. Os detalhes continuam escassos, mas os funcionários da NASA ofereceram um pouco mais de visão sobre as origens e objetivos da missão durante uma reunião realizada no mês passado, chamando o Mars Ice Mapper uma tentativa de aproveitar uma oportunidade específica e inesperada com implicações para uma série de prioridades da NASA.



'Mars Ice Mapper origina-se dos objetivos de nível de agência da NASA,' Lori Glaze, diretora da Divisão de Ciência Planetária da agência, disse durante uma reunião do Comitê Consultivo de Ciência Planetária da NASA realizada virtualmente em 30 de novembro. 'Explorar as reservas de gelo de Marte surgiu como um necessidade de foco e, portanto, uma necessidade, não apenas para o valor científico, mas também na preparação para a exploração humana. '

Fotos: A busca por água em Marte

E a NASA teve sorte: o Agência Espacial Canadense (CSA) revelou que estava interessado em fornecer um instrumento de radar de abertura sintética para um orbitador de Marte. Essa tecnologia usa uma antena móvel e geometria complexa para criar mapas detalhados que mostram a atividade geológica e as mudanças ambientais, entre outras características.

Tal instrumento não seria a primeira capacidade de radar orbitando o Planeta Vermelho: tanto os europeus Mars Express a espaçonave e o Mars Reconnaissance Orbiter da NASA carregam instrumentos de radar rasos. E Vênus em particular já foi alvo de instrumentos de radar de abertura sintética antes, porque sua espessa atmosfera torna difícil estudar a superfície à distância.

'A NASA está trabalhando atualmente para estabelecer a estrutura para permitir parcerias comerciais internacionais em potencial para a implementação do Mars Ice Mapper como parte do plano da agência', disse Glaze. 'Tivemos que identificá-los para entender como a arquitetura da missão realmente se parece.'

O vice-diretor da Glaze, Eric Ianson, falou com mais detalhes sobre a missão durante a mesma apresentação, observando que, além da CSA, os parceiros internacionais na conversa sobre o Mars Ice Mapper incluem a Agência de Exploração Aeroespacial do Japão (JAXA) e a Agência Espacial Italiana ( ASI), e que a missão pode ter como alvo um lançamento já em 2026.

Esse cronograma é vital para as prioridades da agência, disse Ianson. 'Encontrar gelo terrestre acessível é um recurso in situ crítico para a exploração e realmente ajudará a informar quais são os melhores lugares para pousar em Marte', disse ele. 'Se estamos planejando a exploração humana em meados da década de 2030, precisamos começar a obter informações já em meados da década de 2020 sobre onde devemos planejar essas missões futuras.'

A próxima missão da NASA a Marte, o rover apelidado de Perseverança, pousará no Planeta Vermelho em fevereiro, mas a incursão subsequente da agência ainda está um tanto incerta. A NASA e sua contraparte europeia estão planejando lançar uma campanha multispacecraft para buscar amostras armazenadas em cache pelo Perseverance mais tarde na década de 2020, mas esse esforço seguirá necessariamente seu antecessor. E além do trabalho de retorno de amostra, a agenda da NASA para Marte, antes do Mapeador de Gelo, era desconhecida.

Se o Mapeador de Gelo de Marte realmente começar a estudar o Planeta Vermelho no final desta década, a missão preencherá essa lacuna, oferecendo informações valiosas para cientistas e possíveis visitantes de Marte. 'Muitos estudos identificaram o gelo próximo à superfície - ou seja, os 10 metros [33 pés] superiores - como crítico tanto para a ciência quanto para a preparação para a exploração humana', disse Ianson. 'Pode nos dizer muito sobre astrobiologia, história geológica e climática e processos modernos.'

Além do próprio satélite de mapeamento de gelo, a missão pode levar à implantação de novos satélites de comunicações construídos por empresas comerciais para a órbita de Marte. Esses companheiros não seriam necessários para o próprio Mars Ice Mapper ter sucesso, mas resolveriam a escassez geral de suporte de comunicação para as missões de Marte, acrescentou Ianson, e é um projeto que a agência acredita que interessaria aos parceiros comerciais.

'O conceito básico é que há uma espaçonave de reconhecimento de radar de abertura sintética que voará em uma órbita polar baixa de Marte, mas também há um planejamento potencial para uma constelação de satélites de retransmissão em torno de Marte, operando em uma órbita equatorial de alta altitude,' Ianson disse. 'Esta seria uma oportunidade de realmente fornecer excelentes recursos de retransmissão, não apenas para o Mapeador de Gelo, mas também para outros recursos que estão atualmente em Marte.'

Glaze e Ianson não se aprofundaram na questão das comunicações de Marte em mais detalhes, mas é uma área onde os recursos já são escassos - e pode se tornar ainda mais escassos se outra parte do mesmo pedido de orçamento que revelou o Mars Ice Mapper vier a acontecer. No mesmo documento, a administração Trump propôs cortando fundos para o Mars Odyssey de 2001 , que serve como um satélite retransmissor para as missões de superfície da NASA, além de conduzir seu próprio trabalho científico.

Apesar das contínuas incertezas, o processo de planejamento da missão ainda está se movendo mais rápido do que o processo de orçamento que primeiro trouxe o Mars Ice Mapper à cena. A solicitação de orçamento divulgada em fevereiro foi para o ano fiscal de 2021, que começou em 1º de outubro.

As duas casas do Congresso concordou com um orçamento final para o ano apenas no final de ontem (20 de dezembro) e teve que passar um terceiro paliativo 'resolução contínua' para estender o financiamento do governo por um último dia para dar tempo para as formalidades burocráticas de enviar o texto final para Trump.

Envie um e-mail para Meghan Bartels em mbartels@space.com ou siga-a no Twitter @meghanbartels. Siga-nos no Twitter @Spacedotcom e no Facebook.