NASA saúda a aterrissagem histórica da cápsula Starliner da Boeing, mas as próximas etapas ainda são obscuras

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A primeira espaçonave CST-100 Starliner da Boeing no solo em White Sands Missile Range, no Novo México, logo após pousar em 22 de dezembro de 2019. (Crédito da imagem: NASA / Bill Ingalls)

Hoje é um grande dia para voos espaciais humanos, disseram funcionários da NASA, mas ainda não está claro o que o amanhã trará.

A cápsula CST-100 Starliner da Boeing pousou com segurança no White Sands Missile Range, no Novo México, esta manhã (22 de dezembro), encerrando sua missão de estreia truncada, o teste de voo orbital sem rosca (OFT).



O Starliner reutilizável tornou-se assim o primeiro veículo da tripulação a pousar em solo americano após uma viagem orbital desde que os ônibus espaciais se aposentaram em julho de 2011, e a primeira cápsula a fazê-lo. (As cápsulas Apollo e Orion da NASA pousaram no oceano, assim como a espaçonave Crew Dragon da SpaceX.)

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'Foi um alvo absoluto, melhor do que eu acho que alguém previu', disse o administrador da NASA Jim Bridenstine sobre o pouso durante uma coletiva de imprensa hoje. 'Isso é bom para a agência, é bom para a Boeing; isso é bom para os Estados Unidos da América. '

Mas nem tudo correu bem no OFT. A missão deveria durar oito dias e incluir um encontro automatizado e acoplamento com o Estação Espacial Internacional (ISS), demonstrando a capacidade da Starliner de transportar astronautas de e para o laboratório orbital e abrindo caminho para um vôo de teste com tripulação no próximo ano.

Mas um erro no sistema de cronometragem a bordo da Starliner, que se manifestou logo após a decolagem na manhã de sexta-feira (20 de dezembro), anulou o plano original. O problema de sincronismo impediu que a cápsula executasse adequadamente uma queima do motor central, prendendo Starliner na órbita errada , Disseram representantes da NASA e da Boeing.

Assim, Starliner acabou circulando a Terra por conta própria por cerca de 48 horas e depois voltou para casa, deixando alguns objetivos da missão original não alcançados. Mas isso não significa necessariamente que a cápsula terá que refazer o OFT antes que os astronautas possam subir a bordo, disseram funcionários da NASA.

Na verdade, indo direto para o Teste de voo da tripulação (CFT), que levará três astronautas de e para a ISS, definitivamente ainda está na mesa, disse o vice-gerente do Programa de Tripulação Comercial da NASA, Steve Stich, durante a coletiva de imprensa de hoje.

'Para mim, há bons dados por aí que sugerem que, uma vez que analisamos isso, talvez seja aceitável ir, a próxima etapa, fazer o Teste de Voo da Tripulação', disse Stich. 'Mas temos que examinar os dados primeiro.'

Esses bons dados incluem um lançamento e pouso nominais, os dois marcos mais importantes a serem verificados em um vôo espacial humano, disseram Stich e Bridenstine. E o Starliner parece ter se saído muito bem em órbita, disse Jim Chilton, vice-presidente sênior da Divisão de Espaço e Lançamento da Boeing, durante uma coletiva de imprensa ontem (21 de dezembro). E hoje, Chilton estimou que o Starliner pode acabar atingindo cerca de 85% dos objetivos originais do OFT, depois que todas as análises de dados forem concluídas.

Mas os três homens enfatizaram que as equipes da NASA e da Boeing precisam realizar essas análises antes que qualquer decisão possa ser tomada sobre o próximo vôo do Starliner.

'Acho que estamos em janeiro, bem no início de janeiro, antes que todos tenham um entendimento completo' dos dados do OFT, Chilton disse hoje.

Atualmente, a CFT deve ser lançada no próximo ano. Se for decidido que a Starliner deve voar outra versão do OFT primeiro, o cronograma do CFT provavelmente mudará para a direita em pelo menos três meses. Essa é a quantidade mínima estimada de tempo que levaria para a Boeing se preparar para outro OFT, disse Chilton hoje.

(O veículo Starliner que pousou hoje não voará CFT, a propósito. Esta cápsula executará a primeira missão da tripulação ISS contratada pela Boeing para a NASA. E a tripulação dessa missão, que será comandada pelo astronauta da NASA Suni Williams, chamou a cápsula de 'Calypso,' após o navio do explorador oceânico Jacques Cousteau.)

A Boeing está desenvolvendo o Starliner com financiamento do Programa de Tripulação Comercial da NASA, mais notavelmente um contrato de US $ 4,2 bilhões que foi anunciado em setembro de 2014. Esse negócio também paga por seis voos operacionais com tripulação de e para a ISS.

A SpaceX conseguiu um contrato semelhante de US $ 2,6 bilhões ao mesmo tempo. A cápsula Crew Dragon da empresa sediada na Califórnia superou sua versão do OFT, chamado Demo-1 , em março passado. A SpaceX agora está se preparando para um teste-chave em vôo do sistema de fuga de emergência do Crew Dragon no próximo mês; se tudo correr bem com essa demonstração, Crew Dragon será liberado para realizar um vôo de teste tripulado para o laboratório orbital.

Colocar um desses veículos particulares em funcionamento acabará com a dependência da NASA de Nave russa Soyuz para viagens tripuladas à ISS, que tem sido total desde que os ônibus espaciais foram aterrados, há mais de oito anos. E ter ambos operacionais é vital para garantir acesso estável e ininterrupto ao espaço, disse Bridenstine.

“Precisamos ter redundâncias diferentes para a forma como os astronautas voam para o espaço”, disse ele.

A NASA também quer ser apenas um dos muitos clientes que usam espaçonaves americanas privadas para ir e vir da órbita baixa da Terra, acrescentou Bridenstine.

“Queremos ter vários fornecedores competindo entre si em custo e inovação, reduzindo custos e aumentando o acesso”, disse ele. 'E hoje foi realmente um grande marco nessa eventualidade.'

O livro de Mike Wall sobre a busca por vida alienígena, ' Lá fora '(Grand Central Publishing, 2018; ilustrado por Karl Tate ), já foi lançado. Siga-o no Twitter @michaeldwall . Siga-nos no Twitter @Spacedotcom ou Facebook .

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