NASA Eyes Ambitious Mission to Jupiter's Icy Moon Europa em 2025

Europa Espessa Crosta de Gelo

Sob uma espessa crosta de gelo, Europa pode ter um oceano aquecido por interações das marés com Júpiter. Essa flexão das marés também poderia produzir um núcleo geologicamente ativo que, por sua vez, poderia criar fontes hidrotermais no fundo do oceano. (Crédito da imagem: NASA / JPL / Ted Stryk)

A NASA espera lançar uma missão à lua de Júpiter, Europa, talvez a melhor aposta do sistema solar para hospedar vida alienígena, daqui a uma década ou mais, anunciaram as autoridades na terça-feira (4 de março).

Da casa branca Pedido de orçamento federal de 2015 , que foi lançado na terça-feira, aloca US $ 15 milhões para ajudar a desenvolver uma missão à Europa, que abriga um oceano de água líquida potencialmente sustentável sob sua casca gelada.



'Europa é uma missão muito desafiadora operando em um ambiente de radiação realmente alta, e há muito o que fazer para se preparar para isso', disse o diretor financeiro da NASA, Beth Robinson, a repórteres na terça-feira. 'Estamos procurando um lançamento em meados da década de 2020'. [ Fotos: Europa, misteriosa lua gelada de Júpiter ]

Os cientistas estão ansiosos para saber se Europa

Os cientistas estão ansiosos para saber se o enorme oceano subterrâneo de Europa abriga vida alienígena. Veja como funciona a lua gelada de Júpiter, Europa, neste infográfico do SPACE.com.(Crédito da imagem: por Karl Tate, artista de infográficos)

Os US $ 15 milhões - que representam uma pequena fração dos US $ 17,5 bilhões alocados à agência espacial no pedido de 2015 - financiariam o trabalho de 'pré-formulação' muito precoce para uma missão Europa potencial, acrescentou Robinson.

'Sei que algumas pessoas perguntaram sobre o tamanho total [da possível missão] e, francamente, não temos certeza neste momento', disse ela, acrescentando que funcionários da agência entrarão em contato com a comunidade científica para ajudar a mapear a missão .

Um artista

Uma ilustração artística da lua gelada de Júpiter, Europa, com um gêiser de água em erupção em primeiro plano, enquanto Júpiter aparece como pano de fundo. Imagens do Telescópio Espacial Hubble sugerem que Europa pode ter plumas de água como a lua Enceladus de Saturno. Imagem divulgada em 12 de dezembro de 2013.(Crédito da imagem: K. Retherford, Southwest Research Institute)

Embora a proposta de 2015 marque a primeira vez que Europa foi incluída em uma solicitação de orçamento federal, a NASA recebeu financiamento para estudar uma possível missão à lua de 1.900 milhas (3.100 quilômetros) no passado. O Congresso alocou a agência espacial um total de $ 155 milhões para esse fim nos últimos dois anos.

Embora as declarações de Robinson e outros oficiais da NASA sugiram que o espaço da missão Europa está totalmente aberto neste ponto, o melhor candidato para decolar em 2025 ou mais pode ser um conceito chamado de Europe Clipper .

Os pesquisadores da NASA vêm desenvolvendo a ideia do Europa Clipper há anos. A sonda orbitaria Júpiter, mas faria dezenas de voos sobrevoando Europa, usando uma variedade de instrumentos científicos para estudar a camada de gelo da lua e o oceano subterrâneo.

O Europa Clipper poderia cruzar as plumas de vapor d'água em erupção do pólo sul da lua - características intrigantes que foram descobertas no final do ano passado e ajudaram a criar impulso para uma missão Europa, uma vez que oferecem uma maneira possível de amostrar o oceano à distância.

Provavelmente custaria cerca de US $ 2 bilhões para tirar o Europa Clipper do solo, estimam as autoridades. Esse é um preço muito alto nestes tempos fiscais difíceis, portanto, pode ser necessário repensar para levar o Clipper - ou algo parecido - do conceito à realidade.

O Europa Clipper 'é o que chamaríamos de uma nave principal, e agora o horizonte de orçamento é tal que estamos adiando esse tipo de missão para o final da década', disse Jim Green, chefe da divisão de ciência planetária da NASA, em dezembro em a reunião anual de outono da American Geophysical Union em San Francisco.

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