A Missão Europa da NASA pode pousar na Lua de Júpiter, potencialmente hospedeira de vida

Júpiter

A lua gelada de Júpiter, Europa, vista pela espaçonave Galileo da NASA. (Crédito da imagem: NASA / JPL-Caltech / SETI Institute)

SÃO FRANCISCO - Há uma boa chance de que a tão esperada missão Europa da NASA faça muito mais do que apenas voar pela lua de Júpiter, que abriga o oceano.

A NASA já selecionou os nove instrumentos científicos primários para o Europa nave espacial, cuja missão principal envolve a realização de dezenas de sobrevôos para avaliar o potencial de hospedagem de vida do satélite Jupiteriano. Mas a sonda deve ser capaz de acomodar 550 libras adicionais. (250 quilogramas) de carga útil, e a NASA prefere não permitir que esse 'excesso' seja desperdiçado.



'Há uma variedade de coisas que podemos fazer', disse Jim Green, chefe da divisão de Ciência Planetária da NASA, na terça-feira (15 de dezembro), durante uma apresentação na prefeitura na reunião anual de outono da American Geophysical Union (AGU). 'Talvez sondas de pluma, talvez penetradores, ou mesmo uma pequena sonda.' [ Europa May Harbor formas de vida simples (vídeo) ]

Os pesquisadores estão estudando essas várias possibilidades e apresentarão suas descobertas à sede da NASA 'no período de janeiro', acrescentou Green.

Os cientistas estão ansiosos para saber se Europa

Os cientistas estão ansiosos para saber se o enorme oceano subterrâneo de Europa abriga vida alienígena. Veja como funciona a lua gelada de Júpiter, Europa, neste infográfico do SPACE.com.(Crédito da imagem: por Karl Tate, artista de infográficos)

Não há garantia de que quaisquer instrumentos ou minissondas adicionais chegarão a bordo da espaçonave Europa. Mas o dinheiro inteligente pode estar em um ou dois que serão selecionados.

'Estamos ansiosos para fazer algo', disse Green ao Space.com após sua apresentação.

O Europa de 1.900 milhas (3.100 quilômetros) é considerado uma das melhores apostas do sistema solar para hospedar vida alienígena. Embora Europa seja coberta por uma camada de gelo de talvez 80 km de espessura, o satélite também abriga um enorme oceano subterrâneo que contém mais água do que todos os mares da Terra juntos.

Este oceano está em contato com o manto rochoso de Europa, possibilitando uma série de reações químicas complexas e interessantes, dizem os pesquisadores.

Os $ 2 bilhões Missão da Europa , que ainda não tem um nome oficial, visa investigar a habitabilidade da lua e de seu oceano.

A espaçonave está programada para ser lançada no início da década de 2020 e chegar ao sistema de Júpiter 8 anos depois, se um foguete 'padrão' como o Atlas V da United Launch Alliance servir como veículo de lançamento. (Usar o megarocket Sistema de Lançamento Espacial em desenvolvimento da NASA reduziria o tempo de viagem para 3 anos ou mais, disse Green.)

A sonda então realizaria 45 sobrevôos de Europa nos próximos 2,5 anos ou mais, estudando o satélite com câmeras de alta resolução, um detector de calor, radar de penetração de gelo e outros equipamentos científicos.

Nenhum dos nove instrumentos já anunciados foi projetado para buscar sinais de vida. Mas é possível que uma pequena sonda de pluma implantável - que voaria através de supostas plumas de vapor d'água perto do pólo sul de Europa, que foram detectadas em dezembro de 2012, mas ainda não foram confirmadas por observações de acompanhamento - pudesse carregar equipamentos de detecção de vida. O mesmo poderia acontecer com um penetrador, que se chocaria contra a casca de gelo de Europa em alta velocidade, ou um módulo de pouso, que pousasse suavemente.

O terreno acidentado e acidentado de Europa - uma mistura complexa de grandes penhascos de gelo e fendas - tornaria um pouso suave extremamente desafiador, disse Green, e o trabalho de superfície seria difícil no ambiente de alta radiação da lua (embora os níveis de radiação não sejam uniformes em Europa , e as análises sugerem que um módulo de pouso pode operar por longos períodos em alguns locais, acrescentou Green).

Todos teremos que esperar e ver se a NASA adicionará esses desafios à sua lista de tarefas na Europa.

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