Chefe da NASA defende necessidades de orçamento espacial para o Congresso

Capitólio dos EUA

Capitólio dos EUA (Crédito da imagem: Office of the Clerk, Capitólio dos EUA)

O chefe da NASA, Charles Bolden, defendeu o orçamento proposto pela agência espacial dos EUA para 2013 aos membros do Congresso na quarta-feira (7 de março) em duas tensas audiências no Congresso que, às vezes, atraiu duras críticas dos legisladores.

Sob o governo Obama Solicitação de orçamento 2013 para a NASA, a agência espacial receberia US $ 17,7 bilhões, uma queda de US $ 59 milhões em relação ao nível de financiamento de 2012. No entanto, não foi a contagem total, mas sim a alocação de fundos dentro dessa torta, que atraiu a ira dos senadores Kay Bailey Hutchison (R-Texas) e Bill Nelson (D-Flórida) durante a primeira das duas audiências .



Os legisladores do Senado atacaram o pedido de orçamento para priorizar o programa de tripulação comercial - a tentativa da NASA de estimular o desenvolvimento de espaçonaves privadas para transportar astronautas para a órbita baixa da Terra - em relação ao esforço interno da agência para construir um foguete e uma cápsula no espaço profundo.

'Estou comprometido em fazer parte do nosso futuro comercial, mas não às custas do nosso setor vital de funcionários da NASA e da construção do próximo veículo que nos levará além de onde estamos', disse Hutchison durante uma audiência perante o Senado Comitê de Comércio, Ciência e Transporte. 'Não podemos falsificar o futuro dessa forma.' [ Orçamento da NASA para 2013: o que vai comprar? ]

Cumprindo o cronograma

Bolden defendeu o pedido de orçamento, dizendo que alocou dinheiro suficiente para garantir que a NASA alcançasse seus objetivos de lançar o primeiro vôo de teste do foguete e cápsula do espaço profundo - chamado de Sistema de Lançamento Espacial (SLS) e Orion Multi-Purpose Crew Vehicle (MPCV ) - em 2017, e o primeiro voo com tripulação em 2021.

'Essas são datas difíceis e são evidências de que estamos avançando', disse Bolden durante a audiência no Senado em Washington, D.C. Uma segunda sessão que enfocou o orçamento da NASA ocorreu em frente ao Comitê de Ciência, Espaço e Tecnologia da Câmara no final do dia.

Mas os senadores não ficaram satisfeitos com a resposta.

'Não duvido da sua sinceridade em relação a metas compartilhadas, mas o que me preocupa é a implementação que se reflete nos números do orçamento que o presidente divulgou', disse Hutchison.

Ela apontou para o fato de que o pedido de orçamento de 2013 aloca $ 326 milhões a menos para Orion e o SLS do que eles receberam em 2012. O programa de tripulação comercial, entretanto, receberia um aumento de mais de $ 400 milhões em relação ao nível de financiamento do ano passado, para $ 830 milhões .

Este artista

O conceito deste artista mostra o foguete gigante da NASA, o Sistema de Lançamento Espacial, voando de uma plataforma de lançamento no Centro Espacial Kennedy, na Flórida. O foguete é o novo impulsionador da NASA para missões no espaço profundo a um asteróide e, finalmente, a Marte.(Crédito da imagem: NASA)

Trazendo no setor privado

O programa de tripulação comercial da NASA visa estimular uma série de empresas espaciais do setor privado a desenvolver foguetes e cápsulas para levar as pessoas à órbita baixa da Terra e à Estação Espacial Internacional. Na esteira da aposentadoria do ano passado do programa de ônibus espaciais de 30 anos, a NASA ficou sem uma nave espacial e teve que pagar à Rússia para transportar suas tripulações de um lado para o outro.

A agência espera que a terceirização desse trabalho para empresas comerciais americanas permita que a agência se concentre nas metas mais ambiciosas de construir o Orion e o SLS para levar astronautas a um asteróide e a Marte. [ Fotos: nova nave espacial da NASA para viagens com asteróides ]

'Eu preciso fazer com que as equipes americanas estacionem em veículos americanos, e diminuir a quantia de dinheiro não ajudará a fechar essa lacuna', disse Bolden. 'Eu sei que não parece, mas isso vai ser mais barato para o contribuinte americano no longo prazo.'

Bolden enfatizou que os veículos espaciais da NASA ainda receberiam o financiamento de que precisavam para cumprir o cronograma, e que essas espaçonaves estão comparativamente mais adiantadas do que suas contrapartes comerciais.

'Estou muito mais confiante em relação ao SLS e ao MPCV, e talvez seja por isso que parece que não sou apaixonado por isso', disse Bolden. 'Estou incrivelmente apaixonado.'

Os senadores concordaram que o programa de tripulação comercial vale a pena financiar, mas afirmam que qualquer aumento em seu orçamento deve vir de outro lugar que não os veículos da NASA em andamento.

“Com uma quantia limitada de dinheiro, sabemos que estamos pedindo a você para fazer uma quantidade enorme de dinheiro”, disse Nelson. 'O que precisamos fazer é trabalhar com você para chegar a um número comercial e não, ao mesmo tempo, sacrificar nada no grande foguete ou Orion.'

Na audiência na Câmara, no entanto, Bolden lembrou aos legisladores que os US $ 406 milhões alocados para a tripulação comercial no ano passado foram menos da metade do que a NASA solicitou.

Esse financiamento reduzido prejudicou o desenvolvimento de espaçonaves privadas, adiando a data de início operacional dos veículos orbitais comerciais tripulados para 2017, no mínimo, disse ele. Bolden enfatizou que conceder a totalidade de US $ 830 milhões para a equipe comercial no próximo ano é fundamental para evitar mais derrapagens.

'A diferença entre agora e 2017 é excessiva', disse Bolden. 'Uma lacuna que aumentasse seria inaceitável, e é por isso que voltamos e pedimos uma restauração de fundos para o programa de tripulação comercial.'

Execução artística de SpaceX

Representação artística da espaçonave Dragon da SpaceX com painéis solares totalmente implantados em órbita.(Crédito da imagem: SpaceX)

Cortando a exploração planetária

Na audiência na Câmara, vários congressistas questionaram outros aspectos do orçamento proposto da NASA para o ano fiscal de 2013, que vai de 1º de outubro de 2012 a 30 de setembro de 2013.

Especificamente, eles lamentaram o fato de que o pedido de orçamento corta o financiamento para a exploração planetária robótica em US $ 300 milhões, uma redução de 20% em relação aos níveis do ano passado. Este corte, e outras reduções propostas para os anos futuros, fizeram com que a NASA desistisse das missões a Marte lideradas pela Europa em 2016 e 2018, e reestruturasse fundamentalmente suas Programa de exploração de Marte .

'Falando agora sobre ciências planetárias, bem como sobre Marte, estou intrigado que a NASA opte por cortar um de seus programas científicos mais produtivos e bem-sucedidos nesta era de escolhas difíceis', disse o presidente do comitê Ralph Hall (R-Texas). 'Normalmente, o bom comportamento é recompensado. Mas, neste caso, parece que o sucesso da NASA em marchar , Saturno e Mercúrio obtiveram a reação oposta. '

Bolden reconheceu que um ambiente fiscal desafiador forçou a NASA a tomar decisões difíceis. No entanto, ele insistiu que o pedido de orçamento de 2013 mantém a NASA no caminho certo para continuar fazendo boa ciência em Marte e outros destinos em todo o sistema solar. [10 maiores missões científicas da NASA]

'O orçamento que apresentamos apóia um ambicioso programa de exploração', disse Bolden ao comitê da Câmara.

Meio centavo por dólar

Embora todo o governo federal esteja precisando de dinheiro ultimamente, um apresentador na audiência do Senado argumentou que um aumento significativo no financiamento total da NASA pagaria dividendos no futuro.

A NASA atualmente recebe cerca de meio centavo de cada dólar de impostos.

'Eu digo para levar até um centavo', o astrofísico Neil deGrasse Tyson, diretor do Planetário Hayden do Museu Americano de História Natural em Nova York, testemunhou perante o Senado.

Um grande impulso de financiamento para a NASA “reiniciaria a capacidade da América de inovar como nenhuma outra força na sociedade pode”, argumentou Tyson. 'Além dos desdobramentos, o que importa são as mudanças culturais na forma como o eleitorado vê o papel da ciência e da tecnologia em nossas vidas diárias. Se tudo o que você faz é desacelerar, eventualmente você diminui a velocidade enquanto os outros o alcançam e passam por você.'

'Você não está apenas pregando para o coro, você está pregando para os pregadores', disse Nelson, que se considera um dos mais firmes apoiadores da NASA no Congresso.

'Assim como vai o futuro da NASA, também vai o futuro desta nação', disse Tyson.

Você pode seguir a editora-gerente assistente do SPACE.com Clara Moskowitz no Twitter @ClaraMoskowitz . Escritor sênior Mike Wall ( @michaeldwall ) contribuíram para esta história. Siga SPACE.com Twitter @Spacedotcom e em Facebook .