A NASA chega a Bennu hoje, mas exatamente onde está esse asteróide?

Nota do editor para 3 de dezembro : OSIRIS-REx chegou com sucesso ao asteróide Bennu e está iniciando as operações científicas.

A NASA chegará a um asteróide chamado Bennu hoje (3 de dezembro), dando início à missão de retorno de amostra de asteróide OSIRIS-REx da agência espacial.

OSIRIS-REx chegará a Bennu por volta do meio-dia. EST (1700 GMT) e você pode assistir ao vivo aqui, cortesia da NASA, começando às 11h45 EST (1645 GMT). Um programa de missão precederá o evento às 11h15 EST (16h15 GMT).



Mas onde está esse asteróide e sua espaçonave visitante, que está agora com dois anos de jornada? Embora seja fácil presumir que uma missão de asteróide teria como alvo o cinturão de asteróides, Bennu não está situado nesta região rochosa entre as órbitas de Marte e Júpiter.

Em vez disso, a órbita de Bennu valsa entre as da Terra e de Marte, com uma média de cerca de 100 milhões de milhas (160 milhões de quilômetros) de distância do sol. Isso o torna um asteróide próximo à Terra, como aquele A missão japonesa Hayabusa-2 está atualmente estudando.

O asteróide Bennu, visto pela NASA

O asteróide Bennu, visto pela espaçonave OSIRIS-REx da NASA a uma distância de cerca de 205 milhas, em 29 de outubro de 2018.(Crédito da imagem: NASA / Goddard / University of Arizona)

(A NASA já visitou o cinturão de asteróides antes, no entanto. A visita mais exaustiva da agência foi feita pela espaçonave Dawn, que encerrou sua missão no início deste ano. Antes do final de seu esforço, Dawn estudou dois dos maiores objetos no cinturão de asteróides : Vesta e o planeta anão Ceres.)

Mas enquanto determinando não está no cinturão de asteróides agora, os cientistas pensam que foi há muito tempo. As teorias atuais sugerem que a rocha espacial em forma de diamante já foi parte de um asteróide muito maior, talvez do tamanho de Connecticut. Essa rocha espacial teve seu fim em algum momento entre 700 milhões e 2 bilhões de anos atrás, durante uma colisão gigante, quebrando em Bennu e outros pedaços. Desde o impacto, Bennu parece ter gradualmente se aproximado do sol em uma espiral.

Durante a estada de OSIRIS-REx em Bennu , os cientistas esperam aprender mais sobre os primeiros dias do sistema solar, porque os asteróides são os escombros deixados para trás conforme os planetas se formaram. Em particular, Bennu é um subconjunto raro de asteróide, chamado de asteróide do tipo B, o que significa que os cientistas suspeitam que deve haver compostos orgânicos e argilas úmidas nele. Isso significa que Bennu pode se parecer com a aparência da Terra quando a vida começou aqui - tornando este asteróide um alvo científico incrivelmente atraente.

E toda essa emoção começa hoje. O OSIRIS-REx se aproximará cautelosamente de seu alvo antes de entrar em órbita por mais de dois anos de observações científicas. A espaçonave também coletará cuidadosamente uma amostra do asteróide. Então, em março de 2021, a sonda retornará à Terra para depositar essa amostra em laboratórios terrestres.

Visite Space.com hoje para uma cobertura completa da chegada do OSIRIS-REx em Bennu.

Envie um e-mail para Meghan Bartels em mbartels@space.com ou siga ela @meghanbartels . Siga-nos @Spacedotcom e Facebook . Artigo original sobre Space.com .