Lançamento na segunda-feira para continuar a missão de observação da Terra de 40 anos

LandSat satélite

Uma visão artística da espaçonave da Missão de Continuidade de Dados Landsat em órbita acima da costa do Golfo dos Estados Unidos. (Crédito da imagem: NASA / GSFC / Landsat)

Quando a missão Landsat Data Continuity Mission (LDCM) da NASA for lançada na segunda-feira (11 de fevereiro), ela entrará em órbita com o mais recente e mais capaz satélite de observação da Terra em um projeto de quatro décadas de estudo da superfície do nosso planeta.

Examinando a Terra com uma resolução de um quarto de acre (0,1 hectare), os satélites Landsat permitiram uma melhor compreensão do desmatamento, recuo glacial, o encolhimento do manto de gelo da Antártica , aumentando os incêndios florestais e outras grandes mudanças ocorrendo em todo o planeta.



'Todas essas mudanças estão ocorrendo em taxas sem precedentes na história humana devido a um aumento da população , 'Jim Irons, cientista do projeto LDCM, do Goddard Space Flight Center da NASA em Greenbelt, Maryland, disse durante uma coletiva de imprensa na sexta-feira (8 de fevereiro).

“Poderemos continuar monitorando essas mudanças a partir do melhor satélite Landsat já lançado”, acrescentou. [Fotos: a próxima nave espacial de observação da Terra Landsat]

Um projeto de quarenta anos

Quando os astronautas deixaram a superfície da Terra na década de 1960, alguns de seus primeiros objetivos científicos envolviam mapear a superfície do planeta. Mas esse mapeamento, ligado à exploração humana do espaço, vinha em começos e paradas, falhando em fornecer dados consistentes.

O programa Landsat, um esforço conjunto da NASA e do Serviço Geológico dos Estados Unidos (USGS), mudou tudo isso.

Originalmente chamado de Programa de Satélites de Tecnologia de Recursos Terrestres quando foi proposto em 1966, o Landsat recebeu oficialmente luz verde em 1970 e alcançou a órbita pela primeira vez com o Landsat 1 em 1972.

Cada novo satélite se sobrepõe ao seu predecessor, às vezes por anos. O Landsat 7, lançado em 1999, ainda funciona com capacidade limitada, embora Landsat 5 foi recentemente desativado após mais de 28 anos de serviço.

A nave espacial LDCM - definida para decolar na segunda-feira às 13h02 EST (1802 GMT / 10: 02h PST) da Base da Força Aérea de Vandenberg na Califórnia - será o oitavo satélite do programa.

Ele será renomeado como Landsat 8 após o lançamento e uma série de verificações em órbita. O USGS assumirá a operação da espaçonave nesse ponto, cerca de três meses após a decolagem.

Orbitando a Terra a cada 90 minutos, os satélites Landsat capturam imagens de todo o planeta ao longo de 16 dias. Quando dois trabalham juntos, as mudanças na superfície são capturadas a cada oito dias.

Embora a tecnologia por trás dos satélites tenha melhorado, os programas gerenciam consistência suficiente para que os dados do satélite mais recente sejam facilmente comparáveis ​​aos dados do original.

Cada pixel Landsat mede 98 pés (30 metros) de lado, capturando detalhes suficientes para os cientistas coletarem uma grande quantidade de informações sobre mudanças ambientais e processos de superfície.

Em 2009, as possibilidades de dados Landsat aumentaram significativamente quando toda a biblioteca de imagens foi colocada na Internet para qualquer pessoa usar gratuitamente. Os dados arquivados, que são gerenciados pelo USGS, são o mais longo registro contínuo da superfície terrestre vista do espaço.

“Os dados do Landsat desempenham um papel crítico ao possibilitar a investigação científica”, disse Mike Wulder, do Serviço Florestal Canadense em Victoria, British Columbia. 'Com o tempo, a coleta sistemática e o arquivamento de imagens desde o início do programa Landsat possibilitaram a realização de análises científicas sofisticadas.' [ As 10 melhores fotos do Landsat de todos os tempos ]

Infinitas possibilidades

A cobertura contínua e detalhada do Landsat cria uma ampla gama de usos possíveis.

Uma delas é a gestão dos recursos hídricos. Embora quase três quartos do planeta sejam cobertos por água, apenas uma pequena fração está disponível para consumo humano.

'Garantir o uso inteligente desse recurso escasso e manter a qualidade da água em nosso abastecimento de água é uma meta crítica da sociedade', disse Tom Loveland, gerente da equipe científica do USGS Landsat.

Os funcionários do governo usam as observações do Landsat para monitorar o desmatamento dentro de suas fronteiras. Os serviços florestais podem monitorar a intrusão de pragas como a besouro do pinheiro da montanha e determinar como eles afetarão as operações do dia-a-dia.

Antes que o Landsat entrasse em cena, o serviço florestal faria um círculo em um mapa convencional para indicar onde eles achavam que tal infestação poderia estar, disse Wulder. Hoje, usando dados Landsat, eles podem olhar para pistas contextuais da cobertura detalhada para determinar uma localização mais precisa.

'As imagens estão realmente permitindo que eles lidem com problemas diferentes com uma série de abordagens diferentes', disse Wulder.

O Landsat ajudou na identificação do rompimento das plataformas de gelo da Antártica Ocidental, que mudam lentamente com o tempo. Ao estudar as margens de cisalhamento, onde os fluxos de gelo se conectam a massas de gelo ou paredes rochosas, os cientistas foram capazes de determinar a mudança de longo prazo que está acontecendo em Antártica .

O Landsat também ajuda no manejo de incêndios florestais, permitindo que os cientistas mapeiem e monitorem a vegetação e as tendências dos incêndios e entendam melhor os resultados depois que o fogo passa. A Agência Federal de Gerenciamento de Emergências dos EUA também usa dados dos satélites como parte de um programa de mitigação de enchentes.

'Ambos os programas usam dados Landsat para medir o risco e para ajudar nosso país como um todo a evitar esse risco e a responder aos desastres nacionais quando eles ocorrem', disse Kass Green, presidente da Kass Green & Associates, uma empresa privada que depende dos dados do Landsat para seus programas de sensoriamento remoto e mapeamento.

Abrir o Landsat ao público significa que nem todas as suas aplicações tratam da manutenção da vida humana. O Google Earth também faz uso de imagens disponíveis gratuitamente.

'Sempre que você está no Google Earth e vai para um nível regional, onde olha para um estado, você sabe o que está olhando?' Perguntou Green. 'Dados Landsat.'

A imagem da Terra no espaço como uma bola de gude azul destacou a fragilidade dos planetas e a beleza da Terra.

Mantendo as observações em andamento

A cobertura contínua do Landsat por mais de quatro décadas foi um tremendo benefício para os Estados Unidos e o mundo, disseram os pesquisadores. A história de 40 anos do programa permite que os cientistas rastreiem não apenas as mudanças sazonais, mas também as mudanças sutis e de longo prazo no estresse da vegetação e nos níveis de água.

Com o acréscimo do Landstat 8 ao programa, 'nosso histórico passará de 40 para 45 para 50 anos, ou esperançosamente além', disse Loveland.

Mas os cientistas enfatizaram que essa não deve ser a última missão.

“O que todos devemos fazer é olhar para frente”, disse Green. 'Devemos garantir que haja um programa Landstat que garantirá que as gerações futuras possam olhar para trás e ver onde estivemos, para que possam planejar para onde estamos indo.'

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