Bonanza de 'planeta menor': 139 novos objetos descobertos além de Netuno

A Dark Energy Camera está montada no telescópio Victor Blanco, retratado aqui com outros telescópios no Observatório Interamericano de Cerro Tololo, no Chile.

A Dark Energy Camera está montada no telescópio Victor Blanco, retratado aqui com outros telescópios no Observatório Interamericano de Cerro Tololo, no Chile. (Crédito da imagem: Fermilab)

A lista dos vizinhos de Plutão ficou consideravelmente mais longa, potencialmente aumentando as chances dos cientistas de encontrar o suposto Planeta Nove .

Os astrônomos descobriram mais 139 'planetas menores' - pequenos corpos em volta do Sol que não são nem planetas nem cometas oficiais - nas profundezas escuras e frias além da órbita de Netuno, relata um novo estudo. As novas adições representam quase 5% do atual objeto transnetuniano (TNO), que está em cerca de 3.000, disseram os pesquisadores.



Os cientistas se debruçaram sobre os dados coletados pelo Dark Energy Survey (DES) durante seus primeiros quatro anos de operação, de 2013 a 2017. O DES estuda os céus usando a Câmera Dark Energy de 520 megapixels, montada no Blanco de 4 metros telescópio no Observatório Interamericano de Cerro Tololo no Chile.

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Como o nome do projeto indica, o objetivo principal do DES envolve lançar luz sobre energia escura , a força misteriosa que se acredita estar por trás da expansão acelerada do universo. Mas as imagens de DES de alta resolução têm uma série de outras aplicações, incluindo a descoberta de pequenos objetos em nosso próprio sistema solar, como mostra o novo estudo.

Os pesquisadores começaram com 7 bilhões de pontos detectados com DES, que eles reduziram para 22 milhões de 'transientes' após descartar objetos como galáxias que apareceram aproximadamente no mesmo local em várias noites. Esses 22 milhões foram ainda selecionados para 400 candidatos TNO, cujos movimentos a equipe foi capaz de rastrear ao longo de pelo menos seis noites diferentes.

Após meses de verificação por análise e observação, a equipe verificou 316 dos pequenos corpos como TNOs genuínos. Esses objetos catalogados estão entre 30 e 90 unidades astronômicas (UA) do Sol, e 139 deles são novos para a ciência, disseram os pesquisadores. (1 UA é a distância Terra-Sol, que é cerca de 93 milhões de milhas, ou 150 milhões de quilômetros.)

As técnicas que os pesquisadores desenvolveram podem auxiliar pesquisas futuras de TNO, incluindo aquelas potencialmente conduzidas pelo Observatório Vera C. Rubin, que está programado para entrar online no início de 2020, disseram membros da equipe do estudo.

'Muitos dos programas que desenvolvemos podem ser facilmente aplicados a quaisquer outros grandes conjuntos de dados, como o que o Observatório Rubin produzirá,' autor principal Pedro Bernardinelli, estudante de graduação em física e astronomia na Universidade da Pensilvânia, disse em um comunicado .

Os membros da equipe também estão agora executando suas análises em todo o conjunto de dados de seis anos do DES, um esforço que poderia render mais 500 ou mais TNOs recém-descobertos. (A execução inicial do DES terminou em 2019.) Essas novas adições podem acabar sendo migalhas de pão que levam ao Planeta Nove, o mundo hipotético que alguns cientistas pensam que se esconde no sistema solar distante, a centenas de UA do sol.

Afinal, a existência do Planeta Nove é inferida de um estranho agrupamento nas órbitas de certos TNOs.

'Existem muitas ideias sobre planetas gigantes que costumavam estar no sistema solar e não estão mais lá, ou planetas que estão distantes e enormes, mas muito fracos para que ainda tenhamos notado', co-autor do estudo Gary Bernstein, um professor de astronomia e astrofísica da Universidade da Pensilvânia, disse na mesma declaração.

“Fazer o catálogo é a parte divertida da descoberta”, acrescentou Bernstein. 'Então, quando você cria este recurso, você pode comparar o que você encontrou com o que a teoria de alguém disse que você deveria encontrar.'

O novo estudo foi publicado esta semana em The Astrophysical Journal Supplement Series . Você pode ler uma pré-impressão dele gratuitamente em arXiv.org .

Mike Wall é o autor de ' Lá fora '(Grand Central Publishing, 2018; ilustrado por Karl Tate ), um livro sobre a busca por vida alienígena. Siga-o no Twitter @michaeldwall . Siga-nos no Twitter @Spacedotcom ou Facebook .

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