O piloto 'Mercury 13' Wally Funk levará 60 anos de história ao espaço no voo Blue Origin

Uma fotografia sem data do aviador Wally Funk.

Uma fotografia sem data do aviador Wally Funk. (Crédito da imagem: Blue Origin)

Quando o fundador da Amazon, Jeff Bezos, ofereceu a ela um assento no primeiro vôo tripulado de sua empresa de turismo espacial Blue Origin, foi um convite que o aviador Wally Funk esperou seis décadas para receber.

Funk, de 82 anos, é uma entre uma dúzia de mulheres que ficaram conhecidas como Mercúrio 13 em nítido contraste com os astronautas originais da NASA, o Mercúrio 7 . Funk e os outros eram pilotos habilidosos que, como seus colegas do sexo masculino, sonhavam em voar ainda mais alto, para o espaço. Mas eles nunca foram incluídos na visão da NASA para voos espaciais e nunca se tornaram astronautas - até agora.



'Wally Funk realmente nunca desistiu de seu sonho de voar no espaço', disse Margaret Weitekamp, ​​curadora do Departamento de História Espacial do Museu Nacional do Ar e Espaço do Smithsonian, que escreveu um livro sobre as mulheres que fizeram lobby para serem incluídas no programa de astronautas da NASA. Space.com. 'Há uma boa dose de justiça poética em incluí-la neste vôo.'

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Lutando pelo acesso ao espaço

Funk e Bezos formarão metade da tripulação do primeiro vôo tripulado do veículo de turismo espacial suborbital reutilizável da Blue Origin, batizado de New Shepard, quando ele for lançado do deserto do oeste do Texas na manhã de terça-feira (20 de julho). Ela se tornará a pessoa mais velha a voar no espaço quando for lançada.

Mas Funk lançou as bases para este vôo durante um breve período de seis décadas atrás, quando ela se tornou parte do grupo que foi, décadas depois, apelidado de Mercury 13 e é frequentemente retratado erroneamente como uma espécie de contrapartida feminina do primeiro grupo de astronautas da NASA , embora a agência nunca tenha endossado seus esforços e só tenha começado a recrutar mulheres para voos espaciais em 1978.

'Nunca foi um projeto da NASA, foi na verdade uma investigação financiada por particulares sobre as capacidades físicas das mulheres para voos espaciais', disse Weitekamp. Funk, que já era uma piloto talentosa com cerca de 20 anos, soube do projeto em 1960 quando leu sobre Jerrie Cobb, uma piloto que se ofereceu para se submeter a testes para determinar se um corpo humano poderia suportar o esforço do voo espacial.

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Esses testes foram desenvolvidos para a NASA por uma equipe liderada por William Randolph Lovelace e foram projetados para identificar quaisquer fraquezas que possam identificar problemas de saúde ocultos antes do voo. A NASA usou os testes para avaliar os pilotos de teste militares que recrutou para o programa de voos espaciais para jovens humanos.

Mas onde a agência estava focada em alcançar marcos na exploração espacial, Lovelace tinha um quadro maior em mente, um ideal retirado da ficção científica de escritórios inteiros erguidos da América dos anos 1950 em órbita. Assim como as mulheres eram as secretárias e operadoras de telefonia na Terra, também elas estariam no espaço, essa linha de pensamento era, de acordo com Weitekamp.

Independentemente de seu trabalho na NASA, então, Lovelace estava interessado em como os corpos das mulheres se saíam durante esses testes, que duraram uma semana. Os testes incluíram tudo, desde uma mesa inclinada e uma passagem em uma câmara de privação sensorial até examinar os ácidos estomacais das mulheres.

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Membros sobreviventes do grupo de mulheres informalmente apelidado de Mercury 13 compareceram ao lançamento do ônibus espacial Eileen Collins em 1995, quando ela se tornou a primeira mulher a pilotar um ônibus espacial. Wally Funk é o segundo da esquerda.

Membros sobreviventes do grupo de mulheres informalmente apelidado de Mercury 13 compareceram ao lançamento do ônibus espacial Eileen Collins em 1995, quando ela se tornou a primeira mulher a pilotar um ônibus espacial. Wally Funk é o segundo da esquerda.(Crédito da imagem: NASA)

O funk entrou neles com uma veia competitiva.

'O objetivo dela era não apenas fazer isso com o melhor de sua capacidade, em todos os testes, mas tentar fazer melhor do que qualquer um que a precedeu', Sue Nelson, uma jornalista científica que mais tarde viajou com Funk para pesquisar seu livro , 'Wally Funk's Race for Space' (Chicago Review Press, 2019), disse à Space.com. 'Ela é imensamente motivada e competitiva, o que é um tipo de astronauta típico dos primeiros tempos, tipo piloto de teste - ela se encaixa nos moldes daqueles primeiros astronautas.'

E Funk e outras 12 mulheres foram consideradas aprovadas nos testes de Lovelace. “Os 13 dos 25 que se tornaram os finalistas em média se saíram tão bem ou em alguns casos melhor do que os astronautas do Mercury 7”, disse Weitekamp. (Alguns dos testes focaram em saúde cardiovascular , onde as mulheres tinham uma vantagem fundamental, observou ela, uma vez que a maior parte do Mercury 7 fumava.)

Lovelace queria trazer aqueles 13 para mais testes, desta vez em instalações do governo, mas não conseguiu aprovação. E embora alguns, como Funk, se aplicassem diretamente à NASA, isso não fez diferença.

'Eu consegui falar com a NASA, quatro vezes, eu disse,' Eu quero me tornar um astronauta. ' Mas ninguém me levaria ', disse Funk no vídeo divulgado para anunciar seu voo. 'Eu não pensei que eu fosse subir.'

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Ao contrário dos homens unidos do programa Mercury, Funk não conhecia a maioria dos outros participantes, já que as mulheres haviam se submetido aos testes iniciais em um ou dois. E, é claro, enquanto o Mercury 7 se tornou celebridades e passou a maior parte de suas carreiras na NASA, as mulheres encontraram outras maneiras de preencher seu tempo.

“Foi uma parte muito curta de suas vidas”, disse Nelson. 'Wally apenas continuou com sua carreira e fazendo muitas coisas interessantes.'

Para Funk, sem voos espaciais no horizonte, ela começou a viajar pela Terra por alguns anos, então construir uma carreira como piloto, professora de voo e, eventualmente, investigar acidentes de avião e outras questões de segurança para o governo. No vídeo divulgado com a Blue Origin sobre sua entrada no vôo, ela disse que acumulou 19.600 horas de vôo em uma variedade de aeronaves e ensinou mais de 3.000 pessoas a voar.

A NASA acabou falando sobre mulheres voadoras, tarde demais para Funk e os outros. Sally Ride tornou-se a primeira mulher americana no espaço em 1983, embora só em 1995 a NASA fez de Eileen Collins a primeira mulher piloto do ônibus espacial. (Collins convidou Funk e outros que passaram pelos testes de Lovelace para assistir ao lançamento.)

'Como tantas coisas que vemos na história das mulheres, o avanço acontece aos trancos e barrancos', disse Weitekamp. 'Há algum interesse e não necessariamente tem um legado direto.'

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A aviadora Wally Funk em um vídeo divulgado para anunciar sua participação no Blue Origin

A aviadora Wally Funk em um vídeo divulgado para anunciar sua participação no primeiro vôo tripulado da Blue Origin em 20 de julho de 2021.(Crédito da imagem: Blue Origin)

Oportunidade 60 anos depois

A Blue Origin há muito mostra interesse em concordar com a história do vôo espacial, então não é uma coincidência que Funk vá entrar na cápsula New Shepard em seu primeiro vôo tripulado. (O veículo em si, é claro, é apelidado de alguém do grupo que ela notavelmente não se tornou, Alan Shepard , que se tornou o primeiro americano no espaço com um voo suborbital em 5 de maio de 1961.)

Para Nelson, ver o anúncio de Bezos foi um momento comovente. 'É comovente, ela esperou uma vida inteira por isso', disse ela. - Acabei de ficar com um nó na garganta e as lágrimas começaram a brotar. E, embora Funk há muito tempo tenha uma passagem com a concorrente da Blue Origin, Virgin Galactic, disse Nelson, o modelo New Shepard representa uma visão diferente do voo espacial.

'É muito mais semelhante aos meus olhos como uma espécie de experiência de astronauta antiquada, mais semelhante àquela que se a NASA tivesse permitido mulheres no corpo de astronautas 20 anos antes', disse Nelson.

E pela descrição de Nelson ao ligar para parabenizar a amiga pelo convite, Funk tem consciência do peso da história que carregará para a cápsula.

'Ela disse:' Esperei uma vida inteira, querido ', e então disse:' Vou subir por todos nós. ''

Envie um e-mail para Meghan Bartels em mbartels@space.com ou siga-a no Twitter @meghanbartels. Siga-nos no Twitter @Spacedotcom e no Facebook.