O Mercúrio 13: as mulheres que poderiam ter sido as primeiras astronautas mulheres da NASA

Jerrie Cobb, terceiro a partir da esquerda, e outros membros do First Lady Astronaut Trainees, ou Mercury 13, visitaram o Space Shuttle Discovery antes do lançamento do STS-63 em 1995.

Jerrie Cobb, terceiro a partir da esquerda, e outros membros do First Lady Astronaut Trainees, ou Mercury 13, visitaram o Space Shuttle Discovery antes do lançamento do STS-63 em 1995. (Crédito da imagem: NASA)

A vida dos primeiros astronautas da América - um grupo conhecido como Mercúrio 7 - foram gravadas na história moderna. Crônica no agora clássico filme de 1983 'The Right Stuff', baseado no Livro de 1979 com o mesmo nome por Tom Wolfe, esses pilotos de teste militares também eram todos homens.

Menos conhecida é a história das 13 mulheres que poderiam ter se qualificado para o programa de astronautas da NASA. Apelidado de Mercury 13, esses pilotos destemidos tinham todas as qualificações e experiência para competir - e em alguns casos, superar - seus colegas homens. Eles eram simplesmente do sexo errado.



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Como o Mercúrio 13 começou

Com o lançamento da União Soviética em 1957 de Sputnik , o primeiro satélite artificial, o corrida espacial entre a URSS e os Estados Unidos estava oficialmente em andamento. Enquanto as autoridades americanas trabalhavam para desenvolver e fortalecer o programa espacial incipiente do país, eles decidiram começar a contratar astronautas que eventualmente voariam no espaço.

Mas como você contrata para uma posição que ninguém jamais ocupou, e antes mesmo de os Estados Unidos terem lançado um satélite não desenhado para o espaço? De acordo com Revista Harvard Medicine , as autoridades recorreram ao Dr. William Randolph 'Randy' Lovelace, um médico aeroespacial e chefe do comitê de ciências da vida da NASA, para orientação. Lovelace foi encarregado de desenvolver testes físicos e mentais para garantir que os astronautas seriam capazes de lidar com os rigores da operação em microgravidade. O teste foi incrivelmente completo para enfrentar todos os desafios conhecidos e desconhecidos das viagens espaciais.

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Lovelace aceitou com elegância os muitos candidatos a astronauta da NASA e os submeteu a seus rigorosos regimes de testes a fim de selecionar os melhores homens para o trabalho. Mas sem o conhecimento da agência, Lovelace também decidiu conduzir seus próprios testes em segredo, mas em candidatas que também atendessem às qualificações de astronauta da NASA. As mulheres que se qualificaram eram conhecidas como Estagiários de primeira-dama astronauta ou FLATs , e mais tarde como o Mercúrio 13.

As candidatas foram escolhidas a dedo por Lovelace e visitaram sua clínica individualmente ou em pares para completar o teste. As mulheres não foram testadas como um grupo, como o nome Mercury 13 indica; nem foram oficialmente incluídos em nenhum programa da NASA. Na época, não havia nenhum programa sancionado pelo governo para recrutar, testar ou treinar mulheres astronautas. Lovelace administrou todo o programa sozinho.

Algumas das mulheres do Mercúrio 13.

A história das primeiras pilotos americanas a serem testadas para voos espaciais é o foco de um documentário da Netflix chamado 'Mercury 13'. As mulheres estavam qualificadas para serem candidatas a astronautas, mas a NASA não estava interessada em mulheres astronautas na época.(Crédito da imagem: Netflix)

O que o Mercúrio 13 passou

Lovelace começou seus testes em 1960 com Geraldyn 'Jerrie' Cobb, e eventualmente expandiu o programa para mais 25 mulheres após o sucesso bem documentado de Cobb. No final de 1961, um total de 13 mulheres, incluindo Cobb, fizeram a versão final: Myrtle Cagle, Janet Dietrich, Marion Dietrich, Wally Funk, Sarah Gorelick, Jane 'Janey' Briggs Hart, Jean Hixson, Rhea Woltman, Gene Nora Stumbough, Irene Leverton, Jerri Sloan e Bernice Steadman.

Houve três fases de teste que a seleção final dos astronautas concluiu. Uma revisão de 2009 publicada na revista Avanços no treinamento de fisiologia descreve a primeira fase do teste como uma enxurrada extenuante de testes físicos e exames, incluindo raios-X completos, um exame ginecológico, eletrocardiogramas (EKGs) para medir a frequência cardíaca, eletroencefalogramas (EEGs) para medir a atividade cerebral, outros testes neurológicos, exames pulmonares , testes de capacidade de oxigênio e muito mais.

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A segunda fase de testes incluiu triagens psicológicas, testes de personalidade, exames neurológicos adicionais, testes de isolamento e muito mais. A fase final consistiu em simulações de vôo. Como esse não era um programa oficial da NASA, essas mulheres não conseguiam fazer esses testes em grupo ou mesmo completar as fases consecutivas. Em vez disso, os testes foram administrados durante a primavera e o verão de 1961.

Todas as mulheres completaram com sucesso a primeira fase, e três das mulheres também completaram a segunda fase. Jerrie Cobb foi a única mulher a terminar oficialmente todas as três fases, e ela ficou entre os 2% melhores de todos os candidatos de qualquer gênero, superando alguns dos astronautas do Mercury 7. Infelizmente, o programa FLATs foi cancelado em 1962 antes que muitas das mulheres tivessem a chance de tentar todos os testes.

Jerrie Cobb, um membro do Mercury 13, é visto testando em 1960 na NASA

Jerrie Cobb, um membro do Mercury 13, é visto testando em 1960 no Multiple Axis Space Test Inertia Facility da NASA.(Crédito da imagem: NASA)

O financiamento não foi o problema, já que o programa FLATs foi financiado por Jacqueline 'Jackie' Cochran, que foi piloto e pioneira na aviação feminina. Mas a capacidade de realmente testar essas mulheres foi o que interrompeu o programa. Lovelace só tinha capacidade para realizar os exames físicos e médicos de sua clínica. A terceira fase de testes, que envolveu simulação espacial, exigiu o uso de instalações militares. Mas o governo não permitiria que Lovelace usasse equipamento militar para testar mulheres quando a NASA não tinha intenção de enviá-las ao espaço, ou mesmo considerando mulheres como candidatas a astronautas na época. Como resultado, o programa FLATs foi cancelado.

Apesar de ter negado a oportunidade de voar no espaço, os FLATS são memoráveis ​​por sua dedicação e trabalho em prol de um futuro mais igualitário. 'As mulheres que fizeram os exames médicos do astronauta foram notáveis ​​por sua disposição de tentar algo difícil', disse Amy Shira Teitel, autora de ' Lutando pelo espaço: dois pilotos e sua batalha histórica pelo voo espacial feminino (Grand Central Publishing, 2020). 'Mesmo que eles não estivessem qualificados para voar no espaço pelos padrões da NASA da época, seu compromisso de perseguir um sonho é inspirador', disse Shira ao Space.com por e-mail.

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Depois que o programa de Lovelace foi cancelado, Jerrie Cobb continuou a trabalhar para colocar as mulheres no espaço. Em 1961, antes do cancelamento do programa, o administrador da NASA James Webb nomeou Cobb como consultor da agência sobre o papel das mulheres no espaço, de acordo com a NASA . Quando ela recebeu a notificação de que os testes finais do programa FLATs não seriam realizados, ela começou a fazer campanha no Congresso para uma audiência sobre as mulheres no espaço. Seus esforços deram frutos em julho de 1962.

Surpreendentemente, e por razões que não foram tornadas públicas, foi Jackie Cochran quem colocou o prego final no caixão para o programa FLATs durante as audiências do Congresso de 1962. Ela se opôs ao restabelecimento do programa e, em vez disso, expressou seu apoio ao envio de homens à lua. Alguns especularam que suas motivações eram políticas, The Verge relatou . Cochran pode ter esperado encerrar o programa na esperança de liderar um ainda maior - talvez até mesmo um em que ela ocupasse o centro do palco e voasse no espaço sozinha, Popular Science relatado .

O legado do Mercúrio 13

Embora nenhum dos membros do Mercury 13 tenha chegado ao espaço, essas mulheres abriram caminho para outras astronautas que quebraram o teto de vidro para mulheres da NASA, como Sally Ride , Eileen Collins, Mae Jemison, Peggy Whitson e mais.

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A jornada dos FLATs foi narrada em livros como ' Mercúrio 13: A verdadeira história de treze mulheres e o sonho de um vôo espacial '(Thorndike Press, 2003) por Martha Ackmann e o já mencionado' Fighting for Space: Two Pilots and Your Historic Battle for Female Spaceflight, 'uma biografia de duelo de Jackie Cochran e Jerrie Cobb, escrita por Amy Shira Teitel. O documentário 'Mercury 13' da Netflix de 2017 trouxe as histórias dessas mulheres para a discussão dominante sobre as mulheres na história, e a Amazon encomendou uma série de televisão sobre os FLATs em 2017.

Recursos adicionais:

  • Saiba mais sobre as mulheres do Mercúrio 13, de History.com .
  • Leia mais sobre o Programa Mulheres no Espaço de Lovelace, de NASA .
  • Veja o reboque para o documentário Mercury 13 da Netflix.