Megamasers em núcleos galácticos fornecem uma compreensão mais clara do universo em expansão

A NASA e a Agência Espacial Europeia divulgaram uma imagem das galáxias MCG + 01-38-004 (em cima) e MCG + 01-38-005 (em baixo), que estão localizadas na constelação de Virgem. Seus núcleos de megamaser emitem radiação para nuvens próximas, que então absorvem a energia e a enviam como microondas. (Crédito da imagem: ESA / Hubble & NASA)

Uma nova imagem do Telescópio Espacial Hubble mostra os corações intensos de duas galáxias MCG + 01-38-004 (aparência vermelha) e MCG + 01-38-005 (aparência azul), que emitem radiação da constelação de Virgem. Ao estudar as emissões dos chamados 'megamasers' nos centros de certas galáxias, os cientistas podem alcançar uma compreensão mais precisa de quão rápido o universo está se expandindo.

Se você já olhou para um prisma e viu a luz irrompendo nas cores do arco-íris, viu uma pequena parte do espectro eletromagnético. As ondas elétricas e magnéticas desse espectro variam de raios gama de alta energia em uma extremidade, passando por ondas de luz visíveis, até microondas e ondas de rádio de baixa energia. A radiação produzida por aparelhos de microondas também pode ser produzida pela atividade no centro das galáxias, como aquelas capturadas pelo Telescópio Espacial Hubble na nova imagem, lançado em 1º de setembro pela NASA e pela Agência Espacial Européia .



As galáxias MCG + 01-38-004 e MCG + 01-38-005 são o lar de fontes de alta energia conhecidas como masers e megamasers, que emitem radiação de microondas, o mesmo tipo de ondas usadas para aquecer instantaneamente uma caneca de água. Maser é um acrônimo que substitui o 'l' de 'laser' - a letra significa luz - por um 'm' para 'micro-ondas'. Um megamaser é, como o nome sugere, uma versão mais forte de um maser, e é tão vívido que, de acordo com o comunicado, pode brilhar 100 milhões de vezes mais do que os masers encontrados na galáxia da Via Láctea. [ Amazing Space Photos pelo Hubble Space Telescope ]

Masers e megamasers podem ser encontrados nos centros intensos de certas galáxias, e às vezes são compostos de nuvens de gás que contêm moléculas de água e álcool metílico. Quando fenômenos locais, possivelmente incluindo buracos negros supermassivos, estimulam essas nuvens, elas irradiam grandes quantidades de energia. De acordo com o comunicado, os átomos de hidrogênio e oxigênio das moléculas de água das nuvens absorvem parte dessa energia massiva e a reemitem, e são essas microondas que os cientistas observam com detectores de microondas - embora o próprio Hubble não possa vê-las.

Embora o Hubble não consiga detectar microondas, o homônimo do telescópio, Edwin Hubble, é relevante para a discussão da detecção de microondas. A contribuição mais importante do Hubble para a astronomia, a constante de Hubble, está sendo redefinida pelo estudo de megamasers como aqueles encontrados no centro dessas galáxias. De acordo com o comunicado, as emissões de microondas da galáxia MCG + 01-38-005 foram usadas para ajustar o valor da constante de Hubble, que mede a velocidade com que o universo está se expandindo.

Siga Doris Elin Salazar no Twitter @salazar_elin . Siga-nos @Spacedotcom , Facebook e Google+ . Artigo original sobre Space.com .